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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 24-05-2010

Biologa sinttica: la caja de Pandora de una investigacin aplicada venalmente motivada

Herv Le Crosnier
blog de Le Monde Diplomatique


La revista Science ha publicado en su edicin del 20 de mayo de 2010 un artculo firmado por un equipo de investigacin dirigido por Craig Venter, atribuyndose la creacin de la primera clula dorada de un ADN totalmente realizado por ordenador. [1] Para Venter, eso representa "una etapa importante, cientfica y filosficamente". Si dejamos de lado la manera ditirmbica en que ha sido divulgada la noticia por la prensa, lo cierto es que esta publicacin cientfica, as como las investigaciones conducentes a ese resultado, plantean numerosas cuestiones que merecen toda la atencin de los ciudadanos, de quienes toman decisiones polticas y de las asociaciones de la sociedad civil, y tiene que llevar reflexin a las comunidades cientficas. Las asociaciones de la sociedad civil, y sealadamente ETC Group, exigen una moratoria para las tcnicas empleadas en la llamada "biologa sinttica") y llaman a una reflexin de alcance mundial sobre la gentica extrema.

"La creacin de la primera clula viva dotada de un genoma sinttico, desvelada el pasado jueves, significa un avance en la comprensin de los mecanismos de la vida y abre la va a la fabricacin de organismos artificiales capaces, por ejemplo, de producir carburantes limpios". Con esta introduccin, como poco espectacular, arranca el comunicado de prensa con que se anunci en Francia esta publicacin. Esa manera de transformar los experimentos de laboratorio en recetas milagrosas para los males de la economa y los sufrimientos del planeta se convertido de la forma principal de comunicacin pblica de los resultados cientficos. En detrimento, a la vez, del anlisis de los trabajos de investigacin y de la capacidad de los ciudadanos y de sus representantes para evaluar los trabajos y sacar las oportunas consecuencias polticas.

En realidad, el experimento es harto ms modesto. Pero harto ms inquietante, tambin. Se ha tratado de sintetizar un cromosoma, cuyo cdigo haba sido escrito por un computador, de construirlo sirvindose de levaduras, para introducirlo luego en una clula y recuperarlo tal cual tras la divisin de esa clula. Para verificar que eso ocurra, el equipo de Craig Venter introdujo unas "filigranas" en el cdigo del cromosoma.

La sntesis de ADN la logr por vez primera a comienzos de los aos 70 del siglo pasado Har Gobin Khorana, y comportaba 207 pares de bases. En 2002, Eckard Wimmer anunci la recreacin de un virus de la polio. Luego se ha recreado el ADN del vrus de la gripe espaola de 1918, y se han mejorado las tcnicas empleadas. Desde entonces, se pueden encargar hebras de ADN, recibiendo su secuencia a vuelta de correo electrnico. Hay ms de 40 empresas de sntesis genmica, dos de ellas en Francia. Lo que aporta la experiencia el experimento del Instituto de Craig Venter son mejoras en las tcnicas de construccin del cromosoma y en la capacidad para recuperarlo tal cual tras la divisin celular, indicio de que tomado el control de la clula. Para David Baltimore, eminente genetista del Caltech citado por el New York Times, no puede hablarse de creacin de vida, sino de slo de una recopia. Se tratara de un trabajo tcnico de reconocida calidad, pero que le parece distar mucho los superlativos autoatribuidos por el equipo de Craig Venter para "vender" su experimento.

Pues de vender se trata para estos investigadores en biologa sinttica. Venter solicit en mayo de 2007 una patente en los EEUU (con nmero de solicitud 20070122826) y una patente internacional (PTO WO2007047148). Busca as convertirse en propietario de las tcnicas de construccin de un conjunto de ADN "mnimo), susceptible de ser replicado a imagen y semejanza de la materia viva. Tambin reivindica la propiedad de los procesos de produccin de hidrgeno y de etanol que pudieran derivarse de tcnicas similares. Estamos lejos de la investigacin que persigue "comprender la naturaleza" y explicar los fenmenos biolgicos: lo que se observa, antes bien, es una carrera en busca de aplicaciones capaces de atraer el frenes de los inversores en capital-riesgo.

En lo inmediato, se trata de controlar los cimientos econmicos o financieros de la burbuja especulativa del mercado de carbono. En esta competicin desembridada, el equipo de Craig Venter est asociado a Synthetic Genomics Inc., una empresa asimismo dirigida por Craig Venter y apoyada por el gobierno de los EEUU, cuyo Secretario de Estado de Energa, el Premio Nobel Steven Chu, es un ferviente partidario de la biologa sinttica. Una empresa vinculada con las petroleras Exxon Mobil y BP, cuya capacidad para aplicar tecnologas sin riesgos podemos admirar ahora mismo en el Golfo de Mxico.

Una ambicin prometeica

La produccin de hidrocarburos a travs de bacterias pilotadas por un ADN artificial no es, desde luego, inminente. Pero el principio mismo de esos estudios, organizados con fines financieros y utilizados como maniobra meditica de diversin frente a los problemas actuales del planeta y de la sociedad, s puede ponerse en causa.

Pues lo que es de temer no es para echado a humo de pajas: desarrollo de armas biolgicas; consecuencias para los empleados de los laboratorios en contacto con virus extremadamente patgenos; y riesgos de una fuga accidental al medio ambiente de organismos sintticos. [2]

La previsible carrera industrial, pero tambin las guerras de egos entre los investigadores implicados, aconsejan una reflexin democrtica global sobre la oportunidad y las condiciones de este tipo de investigacin. No es posible abandonar la decisin exclusivamente a los investigadores de del dominio en cuestin. Ni permitirles vender, sobrevender y agitar a golpe de sensacin meditica unas promesas, cuya credibilidad es ms que dudosa.

En esa reflexin conviene no olvidar jams que las voluntades prometeicas de una parte de la comunidad cientfica, y sealadamente de los mavericks [chiflados] de la genmica que estn en el origen de las noticias hoy publicadas. A los peridistas que le preguntaron si no tena la sensacin de estar jugando a Dios, Hamilton O. Smith, Premio Nbel, accionista de Sinthetic Genomic Inc., y uno de los firmantes del artculo publicado en Science, respondi con su chiste preferido: "No estamos jugando". El cdigo gentico utilizado por el experimento publicado hoy incorpora lo que, huelga decirlo, se nos pide dejar en segundo plano a modo de "filigrana" unas marcas que permitan identificar el cromosoma, y entre otras, esta cita del filsofo Feliz Adler sacada de American Prometheus, su biografa del inventor de la bomba atmica, Oppenheimer: "No miris las cosas como son, sino como podran ser".

Pues, en el fondo, lo que hoy se extiende el mundo de la investigacin aplicada es una voluntad de "reparar la mquina-Tierra", desde su estructura global (con la "geoingeniera"), hasta la nanomateria, pasando, evidentemente, por la "dominacin" de la materia viva. [3] La naturaleza no es ya el modelo nico y singular que la ciencia debe interpretar, sino un simple objeto que los ingenieros deben mejorar, y si es posible, en nombre de la "libertad del investigador", es decir, sin que los ciudadanos puedan decir ni po sobre las decisiones que orientan la investigacin aplicada, ni sobre la evaluacin de las consecuencias sobre el medio ambiente natural y sobre los fundamentos de la vida social. Ni siquiera sobre las consecuencias filosficas de esta bsqueda extrema de poder sobre la materia viva.

Demasiado a menudo, los investigadores de esas disciplinas duales (cargadas de riesgos enormes en nombre de los pretendidos beneficios acarreados por sus promesas) desean dirimir "entre ellos", y con las empresas especializadas de su sector, las cuestiones ticas y de seguridad. Al hilo directo de la famosa Conferencia de Asilomar de 1975 sobre las tecnologas, se desarrollaron en mayo de 2006 la conferencia "Synthetic Biology 2.0" en Berkeley y, ms recientemente, en abril de 20010, una conferencia Asilomar 2 sobre geoingeniera. En todos los caos, se invit a filsofos a hablar de reglas ticas, para dar ficticiamente a entender el carcter "responsable" de los actores y su capacidad para definir mejor que nadie, y a espaldas de la opinin pblica entre "socios" en idnticas relaciones de dinero y de poder, las reglas de autorregulacin que se quieren autoimponer.

De aqu que numerosas asociaciones de la sociedad civil, secundando a la muy influyente asociacin ETC Group, o, en Francia, a la Fondation Sciences Citoyennes, dessen organizar un conjunto de debates de alcance mundial para evitar que se abra la caja de Pandora. El Frum Mundial Ciencias & Democracia, cuya segunda edicin se desarrollar en Dakar en febrero de 2011, debera abordar estas cuestiones esenciales. Pues las tecnologas en cuestin constituyen una espada de Damocles excesivamente afilada. Ya en octubre de 2004, un editorial de la revista cientfica Nature observaba: "Si los bilogos estn a pique de sintetizar nuevas formas de vida, el alcance de los desastres que podran provocarse o voluntariamente o por negligencia es potencialmente inmenso".

Para seguir pensando:

ETC Group, Synthia is Alive ... and Breeding : Panacea or Pandora's Box ? .

Nicholas Wade, Researchers Say They Created a 'Synthetic Cell' , The New York Times, 20 mayo 2010.

Synthetic Genomic. Options for governance , J. Craig Venter Institute.

ETC Group, Extreme Genetic Engineering : An Introduction to Synthetic Biology , 16 enero 2007.

Sciences & Dmocratie, un doculibro (DVD + libro) sobre el Frum Mundial Ciencias & Democracia.

NOTAS: [1] Creation of a Bacterial Cell Controlled by a Chemically Synthesized Genome , Science, 20 mayo 2010. [2] Vase : Mateo Cueva, Bits, atomes, neurones et gnes font BANG , Le Monde diplomatique, octubre 2009. [3] Vase: Mona Chollet, Le ciel nous prserve des optimistes , y Philippe Rivire, Nous serons tous immortels... en 2100 , Le Monde diplomatique, respectivamente, septiembre y diciembre 2009.

Herv Le Crosnier es profesor de informtica en la Universidad de Caen.

Traduccin para www.sinpermiso.info : Leonor Mar(http://www.sinpermiso.info/textos/index.php?id=3344)


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