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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 17-03-2011

En vivo desde Chernbil
El peor accidente de una planta nuclear en la historia

Charles Choi
Scientific American

Traducido del ingls para Rebelin por Germn Leyens


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La mascarilla y los tres monitores de radiacin que llevo puestos son sombros recuerdos de que me encuentro en el sitio del peor accidente nuclear de la historia. El 26 de abril de 1986, a las 1:23:44 a.m. hora local, unas explosiones destruyeron el reactor n 4 de la planta de energa nuclear Chernbil, liberando aproximadamente 400 veces ms radioactividad que la bomba atmica lanzada sobre Hiroshima, segn el Organismo Internacional de Energa Atmica.

Ahora, casi 25 aos despus del desastre, el gobierno ucraniano ha abierto oficialmente el rea al turismo. Pero cun segura es exactamente la zona?

Radiacin

Despus de las explosiones, no qued claro cunta contaminacin haba en los alrededores, por lo tanto las autoridades declararon una zona de exclusin de 30 kilmetros de distancia del reactor, y aproximadamente 150.000 personas fueron evacuadas del rea. Esa zona de exclusin est ahora abierta al turismo.

Fui a Chernbil con el experto en proteccin radiolgica del Centro de Investigacin de Medicina de la Radiacin en la Academia de Ciencias Mdicas de Ucrania y sus colegas. Un coche va y viene todas las semanas a recoger muestras de heces de los trabajadores para buscar plutonio que puedan haber absorbido accidentalmente. (La ciencia, como el periodismo, puede ser un trabajo sucio, pero alguien tiene que hacerlo.)

El mundo est baado normalmente en un bajo nivel de radiacin. En Kiev, donde comenc mi viaje, uno recibe normalmente 0,1 millonsimo de un sievert por hora. Es ms o menos el nivel de radiacin que vimos en camino durante el viaje de cerca dos horas, de 150 kilmetros, hacia la zona de exclusin, pero la lectura en nuestro dosmetro aument temporalmente a 4,76 millonsimos de un sievert por hora cuando nuestro coche pas por el antiguo camino de la columna radioactiva del reactor destruido.

La seguridad del rea despus del accidente depende actualmente de qu material radioactivo fue liberado y adnde se dirigi. Hay cuatro tipos de radionclidos o istopos radioactivos que causan especial preocupacin en el lugar. El yodo 131 es rpidamente absorbido por la glndula tiroidea y aumenta el riesgo de cncer de tiroides infantil. El cesio 137 imita al potasio dentro del cuerpo, buscando msculos. El estroncio 90 acta como calcio, va a los huesos. El plutonio 239 y otros istopos pueden permanecer indefinidamente en el cuerpo, irradiando los rganos.

Estos cuatro materiales escaparon de las explosiones a diferentes distancias, dependiendo de factores como su masa y sus puntos de fusin. El yodo 131 y el cesio 137 se transportaron ampliamente a cientos de kilmetros, mientras el estroncio 90 permaneci en el polvo a slo 30 kilmetros de la planta elctrica y el plutonio viaj solo unos cuatro kilmetros.

El yodo 131 decae rpidamente, y virtualmente habadesaparecido del entorno a los tres meses, dice Chumak. Sin embargo, el cesio 137 y el estroncio 90 tienen vidas medias de aproximadamente 30 aos, lo que significa que cada uno puede tardar aproximadamente tres dcadas para que la mitad de su material se desintegre espontneamente, y el plutonio 239, uno de los principales istopos de los reactores nucleares, tiene una vida media de ms de 24.000 aos.

Despus del desastre, los trabajadores de emergencia, apodados liquidadores, y las fuerzas naturales ayudaron a reducir los niveles de radiacin llevada por el aire. Los liquidadores rociaron detergentes y soluciones aglomerantes parecidas al ltex desde helicpteros y automviles para aglutinar los contaminantes. Las carreteras se pavimentaron para cubrir el polvo radioactivo, mientras los arados dieron vuelta a la tierra para enterrar la que estaba contaminada. Mientras tanto, la lluvia contribuy a que los contaminantes penetraran en el suelo.

La zona de exclusin posiblemente ya era segurapara el turismo unos cinco aos despus del accidente dice Chumak. Sin embargo, el que uno pueda visitar el rea no significa que toda sea segura para desplazarse. Hay sitios peligrosos que siguen estando muy contaminados, especialmente en el camino de la columna radioactiva. Se controlar estrictamente a qu lugares se permitir la visita de los turistas y cunto tiempo pueden permanecer en ellos para mantener bajos sus riesgos de exposicin.

Y hay algunos sitios que siguen siendo demasiado peligrosos para que los visiten los turistas, por ejemplo el sarcfago.

Dentro del sarcfago

Poco despus de que los bomberos extinguieran los incendios de las explosiones de Chernbil, los trabajadores construyeron rpidamente una estructura de acero y hormign conocida tcnicamente como Objeto de Refugio pero a la que comnmente se llama sarcfago para sepultar los restos del reactor daado y evitar el escape de ms contaminantes. Sigue siendo una de las reas ms radioactivasde la zona.

En la actualidad, los trabajadores mantienen el sarcfago que se corroe, monitorean el material radioactivo de su interior y descontaminan todo lo posible. Para entrar a la estructura con ellos, me quedo en ropa interior en una sala limpia", me pongo una bata de hospital y zapatillas y paso a una sala peligrosa, en la que me pongo el traje blanco que llevan todos dentro vestimenta de quirfano, una chaqueta, pantalones, un gorro, soquetes, guantes y una mscara con el filtro ms eficaz existente contra el polvo. Sobre todo esto me coloco una trinchera, un casco y botas duras. Adems, llevo la chapa con el smbolo de radioactividad que tena cuando entr a la zona de exclusin de 30 kilmetros, una segunda chapa de radiacin cuando entr al rea de la planta y un dosmetro electrnico personal para que me diga exactamente cunta radiacin estoy recibiendo.

(Los trabajadores no usan normalmente proteccin de plomo y yo tampoco. Aunque el plomo puede proteger contra la radiacin, ralentiza, aumentando as la dosis que se acaba recibiendo.)

La dosis mxima de radiacin que generalmente se permite a los trabajadores en un turno diario es de 0,1 milsimos de un sievert, el nivel de radiacin que uno recibe en un vuelo transatlntico de 90 minutos o cuatro horas mirando una televisin de monitor de plasma, dice Vladimir Malyshev, funcionario jefe de seguridad de la planta de energa nuclear de Chernbil. Cuando estoy de pie directamente frente al sarcfago, la lectura salta a 0,12 milsimos de un sievert por hora, o sea 1.200 veces lo visto en Kiev.

Despus de pasar un punto de control electrnico uno de media docena en los que me detuve me encontr entre los oscuros restos destruidos de la sala de control del reactor n 4. Fue donde los ingenieros cometieron los nefastos errores que envenenaron la Tierra.

Despus de volver del sarcfago dej todo lo que tena puesto en un casillero en la zona de peligro y tom una ducha obligatoria para limpiar con agua cualquier contaminacin potencial. No creo que haya querido quedarme tan limpio en toda mi vida.

Vida, flora y fauna

Aunque Chernbil pueda ser segura para un da de turismo, vivir all es otra cosa. El gobierno ucraniano permiti caso por caso que gente que viva originalmente en la zona de exclusin volviera a establecerse. Por ejemplo, algunas reas dentro de 30 kilmetros de las explosiones estn relativamente limpias, y los adultos mayores probablemente no absorberan niveles insalubres de radiacin en el tiempo que les queda, dice Chumak.

Sin embargo, algunos sitios siguen siendo demasiado peligrosos para volver a vivir en ellos. Se podra permitir que la gente viva en la zona de 30 kilmetros, pero no espero que nadie viva dentro de la zona de 10 kilmetros, jams, dice Chumak. All hay mucho plutonio.

Los funcionarios del lugar dicen que debera buscar vida silvestre en la zona. Un lobo furioso atac aqu recientemente a seis personas, dice Malyshev.

El impacto del desastre sobre la flora y fauna en la zona sigue siendo muy controvertido. Por ejemplo, el radiobilogo Ron Chesser en la Universidad Texas Tech en Lubbock y sus colegas sugieren que el rea estalla de vida ahora que los humanos se han ido; establecieron que la poblacin de jabales ha crecido entre 10 y 15 veces en comparacin con la anterior al accidente, y que otra fauna se ve a menudo en el rea, como lobos, conejos, ciervos, cigeas y alces. Su trabajo gentico sugiere que cualquier efecto de la radiacin es suficientemente leve como para no producir ninguna mutacin que pase de una a otra generacin, y que posiblemente los animales se adaptan a cualquier dao aumentando sus mecanismos de reparacin gentica. Por fuerte que sea la radiacin, los efectos de los humanos sobre el entorno podran haber sido peores, concluye Chesser.

Por otra parte, el bilogo Tim Mousseau, de la Universidad de Carolina del Sur en Columbia y sus colegas han establecido que la riqueza en especies de aves forestales se redujo a ms de la mitad si se comparan los sitios de niveles normales de radiacin con otros de los mayores niveles en la zona de exclusin, y la cantidad de abejorros, saltamontes, mariposas, liblulas y araas tambin disminuy. El anlisis de ms de 7.700 golondrinas comunes en Chernbil y otras reas en Ucrania y Europa sugiri que las que estn dentro o cerca de la zona de exclusin tenan mayores niveles de anormalidad como dedos, picos y ojos deformados o de coloracin antinatural, y los trabajos recientes tambin sugieren que las aves que viven en reas con altos niveles de radiacin alrededor de Chernbil tienen cerebros ms pequeos.

Ambos equipos defienden su propio trabajo y sugieren que el otro cometi errores relacionados con la variabilidad geogrfica.

Atraccin turstica?

Qu pueden ver entonces los turistas en Chernbil? Se puede ver y alimentar a menudo a gigantescos bagres en el estanque de enfriamiento de 22 kilmetros cuadrados de la planta de energa nuclear, aunque durante el tiempo fro el estanque est congelado y cubierto de nieve. A lo lejos tambin se puede ver una gigantesca pantalla cuadrada de radar de unos 150 metros de altura ms alta que la actual altura de la Gran Pirmide de Guiza que originalmente deba rastrear cualequier misil nuclear lanzado desde EE.UU. Necesitaba mucha energa, por eso estaba cerca de Chernbil," explica Chumak.

La ciudad de Pripyat, abandonada despus del accidente, est congelada en el tiempo, y la hoz y el martillo comunistas todava adornan los postes de alumbrado. La naturaleza est recuperando el rea: blancos abedules y verdes pinos ocultan muchos de los corpulentos edificios soviticos, y los rastros de animales en la nieve todava cubren el suelo en la primera semana de marzo.

Junto a un ancladero cerca de un caf a la orilla del ro en Pripyat, los cientficos con los que viajaba comenzaron a juntar sauces cabrunos, totalmente inesperados. Esas flores brotan bajo la nieve, y los hombres quieren llevrselas para el Da Internacional de la Mujer el 8 de marzo. Significan primavera, dice el fsico Vitalii Volosky del Centro de Investigacin de la Medicina de Radiacin en Kiev.

A pesar del anuncio oficial, el turismo a Chernbil no es nada nuevo los viajes han tenido lugar durante casi una dcada. La reciente publicidad sobre el turismo puede tener sus races en el impacto econmico de Chernbil casi dos dcadas despus del desastre, aproximadamente un 6% de los presupuestos nacionales de Ucrania y Belars se sigue dedicando a prestaciones y programas relacionados con Chernbil, segn un informe de 2005 del Foro Chernbil, formado por ocho organismos de las Naciones Unidas y los gobiernos de Ucrania, Belars y Rusia. Existe esa motivacin para hacer todo lo posible por devolver parte de esa tierra a un uso productivo, dice Mousseau.

Entre los que vivieron el desastre, la idea del turismo a Chernbil provoca fuertes emociones, como podra suceder con los neoyorquinos con respecto al 11-S. Si somos sabios, convertiremos Chernbil en un museo para la humanidad como Hiroshima y Nagasaki," dice Chumak.

Entre la generacin ms joven en Kiev, existe verdadero inters en visitar el lugar. Mi hijo realmente quiere ir, como algunos jvenes estudiantes de aqu, dice Chumak.

A pesar de todo, para otros, el turismo a Chernbil no es atrayente. Personalmente, cada viaje que hago al lugar no es positivo, dice la fsica Elena Bakhanova del Centro de Investigacin de Medicina de la Radiacin en Kiev. Fue un error humano, un signo de insensatez humana.

Charles Q. Choi (@cqchoi) es colaborador frecuente de Scientific American. Sus trabajos tambin han aparecido en The New York Times, Science, Nature y Wired, entre otros. En su tiempo libre, ha viajado a los siete continentes. Este artculo es el primero de una serie desde Chernbil que Choi ha escrito para Scientific American.

Fuente: http://www.scientificamerican.com/blog/post.cfm?id=the-worst-nuclear-plant-accident-in-2011-03-14

rCR



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