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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 03-11-2011

Minera en Ecuador
El agua de Quimsacocha, entre la codicia y la vida

Alberto Acosta y William Sacher
Rebelin


La minera es fundamental para la era moderna. Sin ella regresamos a la poca de las cavernas. No podemos caer en la irresponsabilidad de ser mendigos sentados en un saco de oro. La minera correctamente manejada es positiva.

Rafael Correa , presidente de Ecuador

Quimsacocha, 25 de octubre del 2011

 

 

Puede ser sustentable la minera?, es la pregunta de fondo. La respuesta es fcil. Definitivamente no. En ninguna parte del planeta hay una minera sustentable. Esto no debe sorprender. Por definicin la explotacin de recursos no renovables no es sustentable. Un proceso extractivista es sustentable cuando puede mantenerse en el tiempo, sin ayuda externa y sin que se produzca la escasez de los recursos existentes. [1] Sostener lo contrario es practicar un discurso distorsionador.

Es justamente ese discurso, que promete una minera sustentable, diseado por las grandes transnacionales mineras, en el marco de la Iniciativa Minera Global (Global Mining Initiative), hace ms de 10 aos, el que despliega el gobierno del presidente Rafael Correa.

En el Plan Nacional de Desarrollo del Sector Minero 2011-2015 se ha asumido este mensaje transnacional. All se ofrece generar condiciones de desarrollo sustentable en la actividad minera a gran escala. Se dice solemnemente, entre otras muchas promesas incumplibles, que esta actividad contribuira a la distribucin equitativa de sus beneficios, generando nuevas zonas de desarrollo y contribuyendo al modelo del Buen Vivir.

Es posible creer en una megaminera bien hecha que no ocasione severos impactos ambientales y sociales y que, adems, se constituya en la senda para el Buen Vivir? Por supuesto que no. La realidad contradice esta afirmacin, que no pasa de ser una burda manipulacin.

 

La megaminera a la luz de la realidad

El examen de la minera industrial alrededor del planeta evidencia un sinnmero de daos y destrucciones mltiples e irreversibles de la Naturaleza. Por igual son incontables las tragedias humanas, tanto como la destruccin de las potencialidades culturales de muchos pueblos. En el mbito econmico la situacin tampoco es mejor. Los pases de Amrica Latina, frica y Asia cuyas economas dependen fundamentalmente de recursos minerales o petroleros, no saldrn de la pobreza.

La explotacin minera industrial moderna implica la extraccin masiva -y en un tiempo muy corto-, de la mayor cantidad posible de recursos minerales; recursos que se han formado en procesos de muy larga duracin, a escalas tectnicas. En la actualidad, los sitios de alta concentracin mineral se van agotando. Sin embargo, los elevados precios del mercado mundial permiten que la explotacin minera sea rentable an en los yacimientos en donde el mineral es escaso. De all el carcter sumamente destructivo de la minera del siglo XXI. Para hacer producir estos yacimientos, es necesario aplicar una minera industrial de gran escala, con uso masivo de qumicos a veces sumamente txicos, el consumo abundante de agua y la acumulacin de grandes cantidades de desechos. Esta es la sntesis de la megaminera que se avizora en Ecuador.

Este gigantismo provoca la generacin de impactos ambientales enormes. A menudo, los efectos nocivos se observan ya en la fase de exploracin. Sin embargo, cuando arranca la explotacin la megaminera muestra su rostro de monstruo depredador: se abren gigantescos hoyos o tneles en la Madre Tierra y se usan qumicos txicos para procesar los minerales extrados a raz de los cuales se registran invariablemente daos ecolgicos irreversibles. La movilizacin del material extrado afecta grandes extensiones de territorio.

 

El agua entre el negocio minero y la vida

La contaminacin minera es particularmente devastadora para el agua. El agua termina por ser inutilizable para el consumo humano y para la agricultura. Si bien estas consecuencias se dan en un grado variable segn el tamao de la explotacin y las tcnicas empleadas, siempre se produce una contaminacin a gran escala de las aguas de superficie y subterrneas, por drenaje cido de roca y con sustancias txicas, incluyendo metales pesados como el arsnico, plomo, cadmio, cromo, cianuro y mercurio, e incluso sustancias radiactivas.

El drenaje cido de roca es un fenmeno que puede darse desde el inicio de la mina y durar por decenas e incluso miles de aos, y es particularmente destructor para los ecosistemas. Esta forma de contaminacin ocurre cuando las aguas de lluvia, o an el aire, entran en contacto con las rocas que han sido desplazadas desde el subsuelo hacia la superficie y acumuladas en las escombreras, en los crteres de las minas a cielo abierto o en los diques de desechos de la mina. Generalmente, existe un alto riesgo de que se produzca una oxidacin de las rocas sulfurosas por la lluvia o el aire hmedo, que terminan por provocar una acidificacin inusual de las aguas que corren sobre estas rocas. Son muchos los casos alrededor del planeta en los que todas estas formas de contaminacin afectaron a ecosistemas enteros, particularmente a la vida acutica, provocando la desaparicin de especies enteras de peces.

En el Ecuador, la mayora de los yacimientos mineros por ser explotados estaran particularmente expuestos a este problema porque contienen rocas sulfurosas, conocidas por generar drenaje cido.

La contaminacin de las fuentes de agua provoca adems un conjunto de impactos directos e indirectos en trminos de salud pblica, como enfermedades degenerativas, enfermedades de la piel, etc. Una vez que los metales pesados provenientes de las minas entran a la cadena alimenticia, permanecen all. Estas sustancias se acumulan en los peces y otras especies que absorben dichos metales. Al alimentarse de estas especies, los seres humanos acumulan tambin estas sustancias en su cuerpo. Las poblaciones ms vulnerables a la acumulacin de metales pesados son nios, nias y mujeres embarazadas.

Cabe sealar que la misma empresa Iamgold, propietaria del proyecto Quimsacocha, ha sido acusada de haber contaminado las fuentes de aguas alrededor de su proyecto africano de Yatela en Mal, un pas subsahariano que abri la puerta a la gran minera al fin del los aos 90. All, segn un informe gubernamental, se ha observado tasas anormales de abortos espontneos en las comunidades aledaas.

La escala de esta devastacin est ntimamente vinculada a las dimensiones de las minas y de su voracidad en trminos de energa y de agua. La minera industrial moderna requiere enormes cantidades de agua para su funcionamiento. Para extraer una onza de oro (una cantidad apenas ms grande que un anillo) se demanda un promedio de 7 a 8 mil litros de agua. Para producir una tonelada de cobre se emplea entre 30 y 500 mil litros de agua. Luego de ser utilizado en la minera, el lquido vital queda irremediablemente contaminado; es decir inutilizable para el consumo humano y para la produccin de alimentos.

Las enormes cantidades de desechos que dejan las minas industriales modernas son igualmente responsables de la contaminacin a gran escala de las redes hidrogrficas. Para darse cuenta de este gigantismo, cabe citar el ejemplo de Canad, el lder mundial del sector minero: en este pas, la industria minera genera 60 veces ms desechos que todas las ciudades del pas reunidas.

A escala mundial, la produccin de una tonelada de cobre puro implica un promedio de 500 toneladas de desechos (tierra estril, escombros y otros desechos mineros). En el caso del oro, las proporciones son todava ms espeluznantes: la produccin de una onza de oro implica un promedio de 20 a 60 toneladas de desechos slidos, mientras que en ciertos casos, esta cifra puede subir hasta ms de 400 toneladas.

En el Ecuador, los proyectos vigentes son fieles a este gigantismo. Para producir un total de 208.800 toneladas de concentrado de cobre, el proyecto minero a cielo abierto Mirador de la empresa ECSA (de capitales chinos) en la Cordillera del Cndor producir al menos 326 millones de toneladas de desechos durante la vida de la mina. Esta cantidad representa un volumen correspondiente a ms de 4 Panecillos, y es comparable a la recoleccin de basura de la ciudad de Cuenca por casi 5000 aos! Segn estimaciones prudentes realizadas por expertos japoneses, la explotacin a cielo abierto del yacimiento de Junn en ntag implicara la ocupacin de 600 hectreas solo para las escombreras, y 200 hectreas para los diques de colas.

Cabe sealar que estas grandes cantidades de desechos mineros, al ser acumulados durante muchos aos, representan una amenaza para las generaciones actuales y futuras. Son frecuentes los casos de derrames accidentales de desechos txicos alrededor del mundo los cuales llevaron a catstrofes ecolgicas, econmicas y sociales. En el Ecuador, existe un riesgo muy fuerte que se den estos tipos de accidentes a raz de la alta sismicidad y de las fuertes precipitaciones que se registran en el pas, las cuales podran llevar a la ruptura de los diques de colas.

En el caso del Ecuador, estas contaminaciones del agua sern mucho ms graves en reas geogrficas caracterizadas por altas precipitaciones y normalmente ricas en biodiversidad, como es el caso de Intag o particularmente la Cordillera del Cndor en donde se encuentran los mega-proyectos Mirador, Fruta del Norte y Panantza San Carlos. Tambin son particularmente sensibles las reas de pramo, zonas de formacin de las fuentes de agua del pas. Recurdese que el 12,5% de las zonas de pramo del pas ya est concesionado.

 

Asedio al agua de Quimsacocha

En Quimsacocha, en donde la actividad ser subterrnea, se estima que cada da se movern 3.000 toneladas de material; un volumen equivalente a 15 veces el de la recoleccin diaria de basura de la Ciudad de Cuenca. Si bien es cierto que la minera subterrnea no implica una desfiguracin tan grande del paisaje, al remover grandes cantidades de roca, provoca los mismos impactos nocivos sobre el ambiente como lo hace la minera a cielo abierto.

Por todo ello, se puede concluir que es altamente probable que ros y acuferos queden irreversiblemente contaminados si se explota el yacimiento de oro en Quimsacocha. Esto preocupa. La zona del proyecto minero se encuentra precisamente en una de las principales fuentes de agua de la ciudad de Cuenca y de muchas otras poblaciones aledaas, cuyos habitantes, con justa razn, protestan en contra de esta actividad. Los moradores pueden respaldarse en el Informe UAIE 0036-2009 de la Contralora General del Estado, que estableci que estas concesiones mineras afectaran la calidad y cantidad del agua en la cuenca del Ro Yanuncay", que abastece a la Planta de Tratamiento de Agua Potable SUSTAG de ETAPA.

En estas circunstancias, resulta una falacia decir que la explotacin en Quimsacocha no contaminar las fuentes de agua que alimentan a Cuenca, como afirm el 25 de octubre del presente ao el presidente Correa, cuando lleg a dicha zona protegido por cientos de soldados y policas.

Es obvio que en estas zonas de formacin de fuentes de agua, como en Quimsacocha, los impactos sobre el lquido vital son en extremo nocivos. Eso explica porque, con sobrados argumentos el Concejo Cantonal de Cuenca rechaz, el 22 de septiembre del 2011, los proyectos mineros de Quimsacocha y Rio Blanco; proyectos en los que, adems, no se ha dado la consulta previa.

Por supuesto, las empresas mineras y los gobiernos cmplices de sus intereses, aupados por la gran prensa que lucra de la publicidad de la minera, siempre dirn que el agua contaminada se puede tratar, que el agua terminar ms limpia despus de haber servido a la extraccin de los metales, y que los otros problemas ambientales tambin podrn ser manejados con las nuevas tecnologas.

En su prepotencia (y en algunos casos ignorancia) nunca reconocern que es imposible controlar totalmente el impacto y el camino que tomarn los desechos mineros. Tampoco aceptarn que los efectos de la contaminacin provocada por metales pesados y el drenaje cido de roca perduran durante siglos, y a veces, milenios, qu empresa puede garantizar el tratamiento del agua durante siglos?

Las empresas basan sus afirmaciones sobre la premisa que la tcnica moderna y la ciencia actual son capaces de diagnosticar, prever y controlar todos los impactos que la minera a gran escala puede provocar. La creencia ciega en la capacidad de la ciencia y la tecnologa estn muy arraigadas en el imaginario occidental moderno. A esta creencia ingenua, basta oponer la realidad y historia recientes de la megaminera en el mundo, que demuestran hasta la saciedad cules son sus enormes y nocivos impactos sobre la Naturaleza y la vida de los seres humanos.

 

Las alegres cuentas de la megaminera

En Ecuador, en sntesis, los grandes proyectos mineros amenazan con contaminar regiones de alta biodiversidad, de las ms densas en biodiversidad del planeta, y fuentes de agua para el Ecuador y los pases vecinos. En efecto, el agua transporta muy bien los contaminantes y los impactos se esparciran hacia otras zonas. Y todo esto sin considerar los graves impactos sociales que conlleva esta mega actividad extractivista.

Es preciso recordar que normalmente las empresas transnacionales y los gobiernos cmplices destacan exclusivamente los enormes montos de reservas mineras existentes, transformados a valores monetarios. La Cmara de Minera del Ecuador habla de ms de 115 mil millones de dlares en los proyectos estratgicos. Con estas cifras, en general altamente exageradas, se quiere sensibilizar a la opinin pblica a favor de la minera.

No importa que no sea real el potencial minero existente. Eso lo dice Pablo Duque, jefe del departamento de geologa, de la Escuela Politcnica Nacional, uno de los mayores conocedores de la realidad minera del pas. Duque es categrico: Se parte de una premisa falsa de que el Ecuador tiene un gran potencial minero. Y por esa misma razn, este gelogo recomienda la pequea minera en lugar de la megaminera.

Dejemos por el momento este debate para los gelogos. Hablemos de las supuestas ventajas en trminos econmicos que justificaran tanta destruccin. En efecto, una vez extrados los metales del subsuelo, habra que preguntarse cunto realmente le quedar al Estado. En cuanto a las regalas y los impuestos, aun si el gobierno tiene toda la voluntad de recaudarlos, las grandes empresas mineras son campeonas en eludir o evadir el pago de tributos, a travs de los llamados parasos fiscales. Es sin duda con este objetivo que varias empresas transnacionales presentes en el Ecuador usan subsidiarias registradas en parasos fiscales notorios como las Islas Caimn o las Islas Vrgenes. Es precisamente el caso de la empresa canadiense Iamgold, propietaria del proyecto Quimsacocha. La empresa matriz de Toronto es propietaria de Iamgold Ecuador S.A a travs de una subsidiaria intermediaria, la Iamgold South American Corporation, una empresa registrada en otro paraso fiscal: los Barbados.

Adems, las minas ecuatorianas producirn el metal en forma gruesa, es decir con impurezas. Por ejemplo, el concentrado de cobre producido en Mirador tendr aproximadamente 30% de cobre, 60% de otros minerales y 10% de agua. Debido a que el Ecuador no tiene refineras de metales, el proceso de refinamiento se har en el exterior, en donde quedar la mayor parte de las ganancias.

A lo anterior habra que incorporar los llamados costos ocultos -ambientales y sociales-, por ejemplo el valor econmico de la contaminacin. Existen estudios de los Estados Unidos y Canad, que estiman que la remediacin de los desechos mineros de minas abandonadas costara entre 5 y 67 dlares la tonelada de material removido. Hagamos el clculo para el proyecto Mirador, de la empresa ECSA, en la Cordillera del Cndor: se prev procesar al menos 326 millones de toneladas de material, lo que significara un costo de remediacin de entre 1.630 millones y 21.840 millones de dlares. Cabe recordar que los ingresos que obtendra el Estado por concepto de regalas en Mirador se calcula en aproximadamente 700 millones de dlares, una cantidad mucho menor al costo de remediacin. De esto se desprende por qu las empresas no quieren hacerse cargo de esta etapa de remediacin.

Estos son contabilidades econmicas que normalmente no aparecen en los proyectos y que las empresas transfieren invariablemente a la sociedad; recurdese la devastacin petrolera en el nororiente de la Amazona, provocada por la compaa Chevron-Texaco.

Tambin deberan entrar en la lista de costos los denominados subsidios perversos, que se expresan a travs de la entrega de energa a precios menores, agua sin costo o con costo reducido, e inclusive infraestructura de transporte.

Se han presentado estas evaluaciones? No. Probablemente porque el asumir estos costos disminuira notablemente la rentabilidad de las empresas y se pondra en evidencia los magros beneficios para el Estado.

 

Megaminera o Buen Vivir? Esa es la cuestin!

En Ecuador, como sucede en muchos pases del mundo, la minera industrial dejar ros muertos, cordilleras deforestadas, comunidades en conflicto, enfermedades, violaciones de Derechos Humanos y de Derechos de la Naturaleza, ejrcitos de desempleados, as como campesinos e indgenas sin tierras.

Adems, la megaminera fortalecer las races violentas y autoritarias del extractivismo. Es decir, la explotacin de este tipo de bienes naturales genera graves tensiones sociales en las regiones en donde se realiza. Los impactos econmicos y sociales provocan la divisin de las comunidades, las peleas entre ellas y dentro de las familias, la violencia intrafamiliar, la violacin de derechos comunitarios y humanos, los incrementos de la delincuencia e inseguridad, el trfico de tierras, etc. Adicionalmente, las grandes tensiones sociales en las regiones crecen a travs de otras formas perversas de dominacin que se producen cuando, por ejemplo, se conforman empresas extractivistas en las que participan grupos indgenas para explotar estos recursos naturales no renovables en zonas conflictivas. Este tipo de situaciones aumenta la confusin de los pueblos y genera ms rupturas internas.

La violencia aflora incluso cuando los gobiernos, incluso aquellos autoproclamados y equivocadamente considerados como progresistas, como en el caso de Ecuador, criminalizan la protesta popular que emerge en contra de las actividades extractivistas, con el nico fin de garantizarlas para poder reducir la pobreza, como justifica el mensaje oficial. Objetivo que, por lo dems, no se consigue forzando el extractivismo. Con sus declaraciones, de que no podemos caer en la irresponsabilidad de ser mendigos sentados en un saco de oro, el presidente Correa demostr que mantiene la ilusin del extractivismo, impuesto desde la colonia y plasmado figurativamente en los mismos trminos hace dos siglos, poco antes del inicio de la Repblica, por el clebre cientfico alemn Alexander von Humboldt. [2]

En suma, como contracara de las violencias mltiples, la lista de represiones atadas al extractivismo es larga. Este podra ser uno de los telones de fondo de la historia de nuestros pueblos, que se inici hace ya ms de quinientos aos, cuando se inaugur esta modalidad de acumulacin extractivista que nos conden a la pobreza.

La minera a gran escala, que no quepa la menor duda, no contribuye a la construccin del Buen Vivir.-


Alberto Acosta es economista ecuatoriano. Profesor e investigador de la FLACSO. Ministro de Energa y Minas. Presidente de la Asamblea Constituyente.
William Sacher: PhD en ciencias atmosfricas y ocenicas. Investigador del colectivo de autores acadmicos Recursos de frica, Montreal, Canad.


[1] Desarrollo sustentable es, entonces, aquel proceso que permite satisfacer las necesidades actuales sin comprometer las posibilidades de las generaciones futuras. Para la construccin del Buen Vivir hay que ir incluso mucho ms all del desarrollo sustentable, hay que asumir a la Naturaleza como sujeto de derechos, tal como dispone la Constitucin de Montecristi.

[2]   Cuando Alejandro von Humboldt lleg a lo que hoy es Ecuador, en su histrico recorrido por tierras americanas, hace ms de doscientos aos, se qued maravillado por la geografa, la flora y la fauna de la regin. Cuentan que vea a sus habitantes como si fueran mendigos sentados sobre un saco de oro, refirindose a sus inconmensurables riquezas naturales no aprovechadas. Desde entonces, apegados a esta visin, tal como ya lo hicieron los espaoles cuando conquistaron estas tierras, una y otra vez los gobiernos del Ecuador han pretendido extraer los tesoros existentes en dicho saco


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