Portada :: Economa
Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 21-11-2012

Crisis alimentaria
Precio de...

Jayati Ghosh
Pgina 12


Estamos en un perodo de importantes aumentos en el precio de los alimentos que golpea con fuerza sobre los pases en desarrollo que han recibido el impacto durante varios aos de la inflacin y el desempleo. En diciembre de 2010, el Indice de Precios de los Alimentos de la FAO (Organizacin de las Naciones Unidas para la Alimentacin y la Agricultura) super el mximo histrico de junio de 2008, que era considerado como un extremo en la crisis mundial de alimentos. Desde entonces, los precios se mantuvieron en torno de este elevado nivel. En el perodo reciente, los mayores aumentos han sido en los precios del azcar y los aceites comestibles (soja o palma). Incluso los precios de los alimentos bsicos han mostrado un fuerte incremento, destacndose los precios del trigo y el arroz.

Hoy est claro que la crisis mundial de alimentos no puede ser analizada ni abordada en forma aislada de la crisis financiera internacional. Por el contrario, ambos problemas estn ntimamente vinculados, fundamentalmente a travs del impacto de la especulacin financiera en el precio de los alimentos. Con eso no pretendemos negar la existencia de factores del lado de la economa real que afecten esos precios. Sin embargo, mientras que algunos analistas han apuntado hacia la existencia de desbalances de oferta y demanda, ese argumento no se sostiene ya que han existido pocos cambios en la demanda de alimentos durante los ltimos aos. Un informe de la FAO evidencia que el ritmo de crecimiento del consumo total de cereales en la dcada pasada fue considerablemente inferior al registrado en los aos 60 y 70. La afirmacin de que los precios de los granos se dispararon porque hay una mayor demanda de las pujantes China e India es totalmente invlida, ya que el consumo agregado y per cpita de granos en ambos pases cay.

Esto no quiere decir que no existan otros elementos del lado de la demanda que influyan. El auge de los biocombustibles ha tenido un gran impacto en la evolucin de la demanda mundial de cereales y aceites vegetales. Asimismo, existen factores del lado de la oferta que son ms significativos. No se trata solamente de los efectos de corto plazo que genera el avance de la produccin de biodisel sobre la superficie y produccin disponibles para alimentos, sino de factores de mediano plazo como los crecientes costos de los insumos, la menor productividad por el agotamiento del suelo, la insuficiente inversin pblica en investigacin y extensin de la frontera agrcola, y el impacto del cambio climtico que afecta a las cosechas de diferentes maneras.

Otro factor relevante en la determinacin de los precios de los alimentos son los precios del petrleo: como el combustible entra directa e indirectamente en la produccin de insumos as como en los costos de transporte e irrigacin, el precio del petrleo muestra una importante correlacin con los precios de los alimentos. Por eso, limitar la volatilidad en la cotizacin del petrleo ayudara, en parte, a estabilizar los precios de los alimentos.

Ms all de todo esto, est claro que la reciente volatilidad en los precios mundiales de los alimentos no pueden explicarse en trminos de factores de oferta y demanda. La magnitud de la variacin de precios en tan poco tiempo evidencia que esos movimientos no pudieron ser creados por la oferta y la demanda. La especulacin financiera, fundamentalmente los inversores que operan en los mercados no regulados de futuros llamados OTC fue el elemento central en el alza del precio de los commodities. A su vez, las cadenas multinacionales de supermercados tambin juegan un rol relevante a la hora de explicar el alza y la volatilidad de los precios de los alimentos.

Desregulacin financiera

Los mercados de futuros de alimentos, petrleo y otros commodities han sido utilizados histricamente por los productores para asegurarse la estabilidad de sus operaciones y planificar hacia adelante. Los traders compran los productos de los agricultores para entrega a futuro a un precio fijo y as los productores se cubren de los riesgos asociados a la variacin en el precio de los commodities que estn cultivando. Como sucede con cualquier seguro, los traders asumen el riesgo de los productores por una prima que cobrarn sin importar lo que pase con los precios de los alimentos. Pero los traders tambin especulan con la posibilidad de lucrar con los cambios en los mercados de futuros.

La desregulacin financiera de comienzos de los 2000 catapult la entrada de nuevos actores en los mercados de comodities. Antes de esa fecha, el mercado norteamericano de futuros de los comodities estaba controlado por la CFTC, que requera a los traders que informaran sus tenencias de cada producto e impona lmites estrictos para esas posiciones con el objetivo de impedir la manipulacin del mercado. Esos mercados estaban dominados por los jugadores comerciales que los utilizaban para cubrirse de sus riesgos antes que para especular.

La decisin de eximir a los mercados OTC de la regulacin oficial en 2000 abri el camino para que todos los inversores, incluyendo los hedge funds, fondos de pensin y bancos de inversin se lanzaran a comerciar con contratos futuros de comodities sin ningn mecanismo de control. En 2007, el monto de las operaciones en los mercados desregulados lleg a 9 billones de dlares, ms del doble que el valor de los contratos transados en los mercados controlados. A diferencia de los productores y los consumidores que usaban esos mercados como cobertura, las firmas financieras entraron en esos mercados para beneficiarse de los cambios de precio de corto plazo.

Esa dinmica se vio potenciada por una zona gris en la legislacin que permita a los traders usar acuerdos swap para tomar posiciones de largo plazo ya no en contratos de futuro de un producto sino en ndices de comodities. De esa forma apareci un importante grupo de traders dedicados exclusivamente a operaciones que no involucraban la posesin fsica de los comodities en cuestin, sino que solo contemplaban contratos financieros. A su vez, el nmero de contratos derivados se multiplic al crecer ms de seis veces entre 2002 y 2008, a medida que esos vehculos se convirtieron en un paraso seguro frente a la crisis de las hipotecas subprime y la crisis financiera internacional.

Por eso, se necesitan controles para evitar que los alimentos sigan siendo en un terreno frtil para la especulacin. Esos controles deben incluir lmites estrictos y hasta restricciones a la entrada de jugadores financieros en los mercados de futuros de comodities, prohibir esos mercados en los pases donde las instituciones pblicas juegan un rol importante en el comercio de granos, as como medidas para mejorar la transparencia para que se conozcan con precisin los datos sobre stocks fsicos de los distintos productos, requerimientos mnimos de capital para los operadores, la obligacin para que los inversores utilicen parte de sus propios recursos adems de fondos que toman prestados y el establecimiento de lmites para las posiciones financieras que pueden adoptar los operadores y hasta nuevos impuestos, entre otros elementos.

Los supermercados

Para algunos analistas el crecimiento de las grandes cadenas de supermercados trae beneficios al incorporar tcnicas ms eficientes que reducen los desperdicios y los costos de almacenamiento y distribucin, ofrecen ms opciones a los consumidores, reducen los mrgenes de distribucin y proveen bienes ms econmicos. Adems, aseguran que seran mejores para los productores porque reducen el nmero de intermediarios en la cadena y ofrecen ms oportunidades de empleo.

Todas esas afirmaciones son sospechosas y algunas completamente falsas. Esto es as en el caso de la creacin de empleo: la experiencia alrededor del mundo evidencia que las grandes compaas desplazan muchos ms trabajos en pequeos almacenes que los puestos que crean. Una estimacin sugiere que por cada trabajo que crea Walmart en India, destruye 18 puestos en pequeos comercios locales.

El argumento de que las cadenas de supermercados benefician a los productores tambin es refutable. El creciente poder de mercado que poseen les permiti, en muchos pases emergentes y desa-rrollados, agrandar sus mrgenes de ganancia y expoliar a los pequeos productores al tener que vender en muchos casos por debajo de sus costos. El Parlamento Europeo afirm en 2008 que los grandes supermercados estn abusando de su poder de mercado para bajar los precios que les pagan a sus proveedores.

La idea de que las cmaras de fro para almacenamiento y otras herramientas solo pueden desarrollarse por grandes corporaciones privadas dedicadas a la distribucin y venta de alimentos es tonta: la intervencin activa del Estado como lo hizo en muchos pases asegura una mejor conservacin a travs de incentivos y facilidades para las cooperativas de productores.

Pero existe otra consecuencia del crecimiento de las cadenas de supermercados que suele ser ignorada: la intervencin corporativa en el proceso de distribucin de alimentos genera cambios en los hbitos de consumo y patrones de cultivo que muchas veces no son sostenibles. A medida que los mercados occidentales se saturan, las empresas de alimentos y bebidas comenzaron a ingresar en los mercados de los pases en desarrollo apuntando hacia las familias pobres y modificando sus patrones de consumo. Los alimentos y bebidas altamente procesados son una causa importante en enfermedades como obesidad, problemas cardacos, alcoholismo y diabetes. En ese sentido, los cambios de poltica necesarios tambin requieren limitar el poder de mercado de las empresas transnacionales de alimentos. Las iniciativas existentes son pocas pero en algunos pases de Asia como Corea del Sur, China y Tailandia, las autoridades de Defensa de la Competencia ya iniciaron acciones contra Walmart y Carrefour por distintas prcticas abusivas

* El artculo es una versin adaptada y traducida especialmente para el suplemento Cash de Addressing the Global Food Crisis: Causes, Implications, and Policy Options realizado por Jayati Ghosh, economista e investigadora del Centre for Economic Studies and Planning, School of Social Sciences, Jawaharlal Nehru University, Nueva Deli, India.

Fuente: http://www.pagina12.com.ar/diario/suplementos/cash/17-6408-2012-11-19.html



Envía esta noticia
Compartir esta noticia: delicious  digg  meneame twitter