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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 28-03-2013

Ha muerto un titn de las letras africanas: Chinua Achebe

Lyn Innes
The Guardian

Traducido para Rebelin por LB.


Chinua Achebe, fallecido [el pasado 21 de marzo] a los 82 aos de edad, fue el novelista ms conocido de frica y el padre fundador de la ficcin africana. La publicacin en 1958 de su primera novela, Things Fall Apart (Todo se desmorona), no slo impugn los relatos europeos de temtica africana sino que desafi las creencias tradicionales sobre la forma y funcin de la novela. Su creacin de un hbrido que combina los modos orales y literarios y su remodelacin del idioma ingls para transmitir voces y conceptos ibo, estableci un modelo y sirvi de inspiracin a otros novelistas en todo el continente africano.

Las cinco novelas y los relatos breves que public entre 1958 y 1987 ofrecen una crnica de la turbulenta historia de Nigeria desde el comienzo de la dominacin colonial britnica. Asimismo, crean una serie de vvidos personajes que buscan de diferentes maneras tomar el control de su propia historia. Como editor fundador de la influyente serie Heinemann de escritores africanos, supervis la publicacin de ms de 100 textos que permitieron que la buena literatura escrita por autores africanos fuera accesible en todo el mundo en ediciones asequibles.

Nacido Nigeria oriental en la aldea tradicional ibo de Ogidi unos 40 aos despus de la llegada a la regin de los primeros misioneros, Achebe fue bautizado como Albert Chinualumogu por sus padres convertidos al cristianismo. Ms tarde, en un ensayo autobiogrfico titulado Named for Victoria, Queen of England, cont cmo tambin l, igual que la reina Victoria, "perdi su Albert".

El hecho de crecer como cristiano le permiti observar su mundo con ms claridad, escribi. La pequea distancia con respecto a cada cultura se convirti "no es una separacin, sino en una conciliacin equiparable al necesario retroceso que un espectador juicioso realiza para contemplar un lienzo de manera fija y plena".

En la escuela misionera local, sin embargo, a los nios se les prohibi hablar ibo y se les inst a renegar de todas las tradiciones asociadas al modo de vida "pagano". Sin embargo, Achebe absorbi los cuentos tradicionales que le contaron su madre y su hermana mayor, historias de las que dijo que posean "la calidad inmemorial del cielo, los bosques y los ros".

A los 14 aos Achebe fue enviado al prestigioso colegio del Gobierno colonial de Umuahia, donde entre sus compaeros de clase se encontr con el poeta Christopher Okigbo, al que quedara unido por una profunda amistad. En 1948 obtuvo una beca para estudiar medicina en lo que ms tarde sera la universidad de Ibadan. Sin embargo, tras su primer ao se dio cuenta de que lo que ms le gustaba era escribir y se pas a una licenciatura de literatura inglesa, ciencias de la religin e historia.

Aunque el plan de estudios de literatura inglesa segua muy de cerca el de Gran Bretaa, los profesores tambin introducan obras que consideraban de inters para sus estudiantes nigerianos, por ejemplo las novelas africanas de Joyce Cary, o el Corazn de las tinieblas, de Joseph Conrad. Sin embargo, esas obras chocaban con la nueva mentalidad que estaba emergiendo al calor de los movimientos anti-coloniales en frica occidental tras la Segunda Guerra Mundial.

Achebe fue, junto con Wole Soyinka, uno de las futuras estrellas literarias que entre 1948 y 1952 publicaron cuentos y ensayos en revistas estudiantiles con orientacin nacionalista. Incluso en estas primeras obras se pueden apreciar las cualidades caractersticas de Achebe: una mirada framente divertida sobre la lite educada, una estructura cuidadosamente equilibrada de contrastes, su deleite al imitar o parodiar diversos modos de discurso, su inters por la zona rural de Nigeria y por la conflictiva interaccin entre las culturas occidental e ibo, y su insistencia en lo que l consideraba como el valor fundamental del pueblo ibo: la tolerancia. Es en una de estas historias donde aparece por primera vez uno de sus proverbios favoritos: "Deja que se pose el halcn y deja que se pose el guila"(1).

Para cuando se gradu en 1952 Achebe ya haba decidido ser escritor para contar la historia de los africanos y el encuentro colonial desde el punto de vista africano. Una de las razones que le motivaba a ello fue la novela de ambiente nigeriano de Joyce Cary titulada Mister Johnson, la cual, aunque muy elogiada por los crticos ingleses, a l se le antojaba "una imagen totalmente superficial de Nigeria y del carcter nigeriano". Pens: "Si eso ha alcanzado la fama, entonces alguien debera tratar de ver las cosas desde dentro".

Lo que originalmente haba sido planeado como una novela larga que comenzara con la colonizacin de Nigeria oriental y terminara justo antes de la independencia, se transform en dos novelas cortas: Things Fall Apart (cuya accin transcurre a finales del siglo XIX) y No Longer At Ease (ambientada en la dcada que precedi a la independencia de Nigeria). Mientras que la segunda novela retoma y vuelve a contar la historia de Mister Johnson (la historia de un joven empleado nigeriano que acepta un soborno y es juzgado y condenado por la administracin colonial), la primera persigue, con xito consumado, evocar la cultura y sociedad de la que podran haber surgido Mister Johnson y sus ancestros.

Things Fall Apart recrea una cultura oral y una conciencia impregnada de una forma de vida agraria, y demuestra, en palabras de Achebe, "que los pueblos africanos ya saban lo que es la civilizacin antes de que llegaran los europeos". Al mismo tiempo, trat de evitar pintar la frica precolonial como una idlica estampa pastoral y rechaz las evocaciones nostlgicas de Lopold Senghor y de la escuela literaria francfona de la negritud.

El protagonista de la novela, Okonkwo, aparece como un personaje heroico pero rgido cuyo temor a parecer dbil le lleva a actuar con dureza con respecto a sus esposas e hijos y a participar en el sacrificio de un joven rehn de otra aldea. Su caracterizacin y el cerrado mundo rural de la novela han hecho que sea comparada con The Mayor of Casterbridge, de Thomas Hardy, un novelista al que Achebe admiraba. Things Fall Apart ha vendido millones de copias y ha sido traducida a ms de 50 idiomas.

No Longer At Ease, ambientada en la Nigeria de 1950 y publicada en 1960, retoma la historia del nieto de Okonkwo, un joven e idealista funcionario nigeriano que vuelve a casa tras estudiar en Inglaterra, considera que su salario es insuficiente para el tren de vida que esperaba y acepta un soborno.

Para entonces el propio Achebe ya haba realizado su primer viaje al extranjero, antesala de los muchos que realizara posteriormente. Como jefe del departamento de charlas del Servicio de Radiodifusin de Nigeria (NBS), fue enviado en 1956 a un breve curso de formacin con la BBC en Londres. De vuelta en Nigeria, edit y produjo programas de debate y relatos breves para la NBS en Enugu, Nigeria oriental, y aprendi mucho sobre cmo funcionan los buenos dilogos. All, conoci a Christie Chinwe Okoli, una brillante y hermosa estudiante de la universidad de Ibadan. Se casaron en 1961 y tuvieron cuatro hijos.

Mientras preparaba un reportaje sobre la respuesta de los nigerianos a los primeros tiempos de la dominacin colonial, Achebe investig la historia de un sacerdote ibo encarcelado por negarse a colaborar con los britnicos. Fascinado por la historia y por el carcter orgulloso del sacerdote, lo convirti en protagonista de su tercera novela, Arrow of God (La flecha de Dios) (1964). Algunos crticos la consideran el mayor logro de Achebe por su compleja estructura y caracterizacin y por su exploracin de las relaciones entre el deseo subjetivo y las fuerzas externas en la construccin de la historia.

La inquietud sobre el liderazgo responsable que informa Arrow of God reaparece de manera ms explcita en su cuarta novela, la obra satrica A Man of the People (1966). En ella Achebe muestra la corrupcin y la irresponsabilidad de los polticos y de sus electores, coronada en la novela por un golpe de Estado militar, tal como sucedi realmente en la Nigeria independiente de 1966 cuando un golpe de Estado dio pie al intento de secesin de Biafra y desencaden una guerra civil en la que murieron ms de un milln de personas.

Cuando tras el golpe de Estado comenz la masacre de ibos en el norte, Achebe trabajaba para la Comisin de Radiodifusin de Nigeria en Lagos. Advertido de que podra correr peligro (un primo suyo haba sido uno de los lderes militares asesinados), Achebe llev a su familia al este de Nigeria. Se convirti en un firme defensor de la independencia de Biafra y viaj por el mundo en busca de apoyos. En su opinin, Biafra no era solamente un territorio que podra garantizar la supervivencia de los pueblos ibo, sino tambin un ideal. En 1968 declar: "Biafra representa la verdadera independencia de frica, el fin de los 400 aos de vergenza y humillacin que hemos sufrido en nuestra asociacin con Europa... Creo que nuestra causa es correcta y justa. Y en eso debera consistir la literatura hoy: en causas correctas y justas".

Aunque la guerra termin con la derrota de la causa de Biafra, Achebe estaba decidido a que la presencia y perspectivas ibo deban continuar dentro del Estado nigeriano. Su coleccin de poemas Beware Soul Brother (1971) y el volumen de relatos breves Girls at War and Other Stories (1972) se basaron en las experiencias de la guerra. Se convirti en investigador de la Universidad Nsukka de Nigeria, y en 1971 l y un grupo de acadmicos nigerianos fundaron Okike, una importante revista africana de escritura creativa y debate crtico. Tambin escribi varios libros para nios.

En 1972 Achebe acept un puesto de profesor visitante en la Universidad Amherst de Massachusetts, donde fue profesor de literatura africana y donde continu editando Okike. Fue all donde lo conoc y trabaj como asistente de montaje para Okike. Tambin asist a, y en ocasiones ejerc de coenseante de, su curso sobre escritura africana, y pude admirar su paciencia con esos estudiantes que a veces dejan traslucir de forma demasiado evidente su ignorancia y prejuicios con respecto a la cultura africana.

Esa tolerancia, y desde luego su amistad, se hizo extensiva a colegas como aquel profesor que en broma se comprometi a proporcionar nias nativas a todos los miembros de su departamento cuando lo nombraran jefe del mismo. Mir a Achebe y vi cmo alzaba una ceja. A pesar de su apasionada condena del racismo y de la arrogancia imperial, es la suave irona de Achebe, su risa pronta y su deleite en ancdotas sobre las chiquilladas de nuestros hijos lo que recuerdo ms vivamente.

No eludi la controversia. En ensayos, conferencias y entrevistas declar la necesidad de una escritura comprometida en el contexto africano y se burl de escritores y crticos cuyas actitud con respecto a los africanos juzg condescendiente o racista. En la Universidad de Massachusetts denunci El corazn de las tinieblas en una conferencia que hizo que muchos asistentes abandonaran la sala en seal de protesta y que an sigue levantando polvaredas.

Achebe regres a Nigeria en 1976 para ser profesor de literatura en la Universidad de Nigeria, donde continu enseando, se convirti en presidente de la Asociacin de Escritores de Nigeria y edit Uwa ndi Igbo, el Diario de la Vida y Cultura Ibo. Asimismo, fue elegido vicepresidente nacional del Partido de la Redencin del Pueblo y en 1983 public un panfleto poltico titulado El problema de Nigeria.

Achebe no slo cre un nuevo tipo de novela, sino que era reacio a repetir la misma frmula. Cada novela establece un dilogo con su predecesora, tanto tcnica y formalmente como con respecto al carcter y al entorno social. Este proceso culmin en su quinta novela, Anthills of the Savannah (Hormigueros de la sabana) (1987), donde comentaba las formas y los temas de sus obras, as como las de otros escritores africanos. La novela insiste en que no hay una historia de la nacin, sino una multitud de narrativas, tejiendo continuidades entre el pasado y el presente, entre las formas culturales y tradiciones inglesas e ibo. La filosofa, estructura y esttica de Hormigueros de la sabana y, en realidad, de toda la ficcin de Achebe, se resume en las frases finales de su ensayo The Truth of Fiction (La verdad de la ficcin): "La literatura imaginativa... no esclaviza, sino que libera la mente del hombre. Su verdad no es como los cnones de la ortodoxia o la irracionalidad de los prejuicios y la supersticin. Comienza como una aventura de autodescubrimiento y termina en la sabidura y en la conciencia humana".

En 1990 un accidente de coche dej a Achebe paraltico. El Bard College de Nueva York le ofreci a l y a Christie la posibilidad de ensear all y le facilit las instalaciones que necesitaba. Desde entonces, utilizando una silla de ruedas sigui viajando y dando conferencias en los EEUU y ocasionalmente en el extranjero. Sus charlas en la Universidad de Harvard en 1998 fueron publicadas con el ttulo de Home and Exile (Hogar y exilio).

Sus conferencias y ensayos autobiogrficos ms recientes fueron publicados en The Education of a British-Protected Child (2009). En 2009 se mud a Providence, Rhode Island, tras ser nombrado profesor de estudios africanos en la Universidad Brown. En 2012 public There Was a Country: A Personal History of Biafra (Haba un pas: una historia personal de Biafra), donde reiteraba su creencia en los ideales que haban inspirado el nacionalismo de su juventud. Su relato de los acontecimientos que condujeron a la guerra civil, del desarrollo de sta y de sus consecuencias han provocado fuertes reacciones tanto de parte de partidarios como de opositores de la causa de Biafra.

Achebe recibi numerosos premios y ms de 30 doctorados honoris causa, pero entre los homenajes que ms apreci est probablemente el que le rindi Nelson Mandela. "Hubo un escritor llamado Chinua Achebe" escribi Mandela, "en cuya compaa los muros de la prisin se desmoronaban".

Le sobreviven Christie, sus hijas Chinelo y Nwando, y sus hijos Ikechukwu y Chidi.


Notas:

(1) El proverbio significa que hay que dejar a cada cual que obre y piense en libertad.


Fuente: http://www.guardian.co.uk/books/2013/mar/22/chinua-achebe




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