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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 28-06-2005

Las Ferias Libres contra Goliat

Hernn Soto
Punto Final



Con una historia centenaria, las ferias libres siguen siendo importantes en las grandes ciudades de Chile. Semana a semana, en el Gran Santiago casi dos millones de personas visitan las ferias para abastecerse de productos hortofrutcolas, pescados y mariscos y elementos diversos de uso cotidiano. Constituyen un canal de comercializacin indispensable para el suministro de alimentos frescos, de calidad y a precios relativamente mdicos para amplios sectores de la poblacin. Tambin son importantes generadoras de trabajo y viabilizan formas de integracin y actuacin ciudadana de alta potencialidad para campaas de alimentacin saludable.
Sin embargo, crecientes dificultades amenazan su existencia. La primera, la competencia de los supermercados que van copando el espacio urbano. A ella se agrega la falta de reglamentacin y normativas que permitan terminar con la precariedad y que ayuden a su modernizacin, lo que implica tambin una falta de visin nacional sobre la materia.
Hace un mes, en un acto realizado en la Universidad Arcis con participacin de representantes de la FAO y de la Odepa del Ministerio de Agricultura, as como de parlamentarios y dirigentes sociales, se dieron a conocer los resultados del Sistema de Informacin Feria Libre. Es un estudio realizado entre septiembre de 2004 y abril de 2005, a partir de una carta de acuerdo entre la Asociacin Chilena de Organizaciones de Ferias Libres (Asof) y la FAO, con el apoyo de la Asociacin Chilena de Municipalidades. El trabajo fue realizado por la ONG Espacio y Fomento con un grupo de profesionales bajo la direccin de Juan Carlos Arriagada, consultor en el tema, quien fue entrevistado por PF.
Cules son los objetivos de ese trabajo?
Dar a conocer de manera rigurosa la situacin de las ferias libres. Contribuir a la formulacin de polticas nacionales y locales para las ferias libres; acercarlas ms a la comunidad y fortalecer su organizacin. Los hechos son claros. Las ferias han sobrevivido a la irrupcin agresiva del gran comercio en la venta al detalle. Diversas actividades tradicionales han sido afectadas: panaderas, farmacias, almacenes de barrio, zapateras, etc. Las ferias no.
La Asociacin Chilena de Organizaciones de Ferias Libres necesitaba mostrar la importancia de este sector en diversos planos: abastecimiento saludable y barato de la poblacin, empleo y tambin estmulo a la agricultura familiar campesina y mejor convivencia e integracin de la ciudadana. La FAO est interesada en el tema y posibilit la materializacin del llamado Sistema de Informacin Feria Libre.
Cules son sus resultados ms relevantes?
Establecer que la feria libre existe como formato tradicional de abastecimiento e intercambio entre Arica y Chile Chico. Las concentraciones mayores de ferias libres estn en la Regin Metropolitana, con 401 ferias, y en las regiones V, VI y VIII, con 54, 53 y 52, respectivamente. Por razones climticas no hay ferias libres en la XII Regin. En la VII, ha habido un retroceso: en Talca fueron eliminadas como resultado de medidas administrativas y en Curic se convirtieron en centro comercial, con participacin de los propios comerciantes. Algo similar acurri en Linares.
En el pas existen ms de 700 ferias libres y alrededor de 60 mil comerciantes con patente o permiso como feriantes. Hay distintos formatos: en comunas populosas pueden tener desde 200 a ms de mil puestos, y su principal oferta son productos hortofrutcolas, pescados y mariscos.
La Central de Abastecimientos de Lo Valledor, que comercializa el 90 por ciento de los productos hortofrutcolas que llegan a la Regin Metropolitana, deriva el 80 por ciento a las ferias libres. El 40 por ciento de la demanda de pescados y mariscos frescos es cubierta por las ferias libres.
Los clientes de las ferias libres son en su mayora los sectores de ingresos bajos o medio-bajos. En la Regin Metropolitana, es el canal principal de abastecimiento de la poblacin en comunas como Cerro Navia, Pudahuel, La Pintana, Quinta Normal, Conchal y Puente Alto. Existen pocas ferias libres en Las Condes, Vitacura o Lo Barnechea y su impacto comercial es muy menor.
Cmo obtuvieron los datos y a qu universo corresponden?
La base de datos se constituy con visitas a ferias libres en la Regin Metropolitana, informacin de las organizaciones de feriantes y a travs de los municipios. Con la Asociacin Chilena de Municipalidades se uniform una ficha tcnica que fue acogida en 120 municipios. Hubo informacin diferenciada de venta hortofrutcola y de pescados y mariscos. En la Regin Metropolitana la informacin pudo ser ubicada en un mapa digital.
Hay muchas realidades en las ferias, derivadas de variables que van desde normas municipales hasta el clima. Por ejemplo, en la RM funcionan de martes a domingo ms o menos entre 9 y 15 horas. En Valparaso, en cambio, la feria de Avenida Argentina funciona hasta la noche. Igual en Lota y Temuco, donde funcionan todos los das. Hay ms de 200 organizaciones de ferias libres. Su forma principal es el sindicato de trabajadores independientes.

TRABAJAN MILES DE FAMILIAS

Qu significan las ferias libres en trminos de empleo?
La actividad tiene carcter familiar. En algunos rubros son necesarios uno o dos ayudantes, aparte de servicios auxiliares. De acuerdo a esa realidad, puede establecerse un ndice de 2,5 puestos de trabajo por patente, como mnimo. Eso arroja un total de 150 mil puestos de trabajo directos.
Pero hay que hacer una salvedad: lo que la gente llama la feria tiene varias partes: la feria libre es la columna vertebral, pero en ella tambin existen ferias persas -de artculos del hogar y ropa, principalmente-, las ferias de cachureos -artculos en desuso- y los llamados coleros, un actor que ha irrumpido con fuerza en los 90 y que comercializan en especial productos no alimenticios. El nmero de coleros es muy alto, se estima en tres personas por cada comerciante con patente o permiso. Por ejemplo en la feria de Puente Alto -con 3.500 comerciantes patentados- hay ms de 10 mil 500 coleros. Los coleros en buena medida son producto del desempleo y los bajos salarios. Hay segmentos: uno de cesantes; otro formado por trabajadores que complementan ingresos trabajando el fin de semana y, por ltimo, existe un grupo que trabaja para empresas que necesitan dinero para hacer caja y corresponden a ventas en negro.
El estudio no cuantific el universo completo. Pero directamente en la feria libre hay por lo menos 150 mil trabajadores y, posiblemente, un nmero mucho mayor de empleos indirectos.
Son muy directas, en cambio, las crticas contra las ferias libres: falta de higiene, balanzas descalibradas, inseguridad, molestias para los vecinos...
Una cosa son las crticas de los vecinos y otra la imagen negativa que el gran comercio manipula. En cuanto a las primeras, muchas son ciertas y deben ser atendidas. La idea de que la feria es muy buena, pero la quiero lejos de mi casa, sigue arraigada. Desde 1997, sin embargo, hay un proceso de modernizacin de la feria libre que va abrindose paso. Promueve que el comprador elija el producto, que la imagen del puesto sea ms amigable y mejor la atencin al pblico, el uso de balanzas digitales, de uniforme y balanzas de control. Queda mucho por hacer, pero los dirigentes en su mayora estn conscientes de que su futuro depende de la comunidad. Un ejemplo: los dirigentes de la feria Villa OHiggins, de La Florida, firmaron convenios con las juntas de vecinos que les posibilitaron nuevos lugares de trabajo. En cuanto a la imagen negativa que se manipula: de acuerdo a informes del Sesma, las denuncias contra ferias libres por razones de higiene estaban debajo de la media del comercio establecido. En 2004 el Sesma sancion a varios importantes supermercados por razones de higiene, por mala manipulacin de alimentos y rotulacin engaosa de productos.

FERIAS Y AGRICULTURA FAMILIAR CAMPESINA

Cul es la relacin entre las ferias libres y la agricultura familiar campesina?
Un experto en economa agraria, Jorge Quiroz, afirma que la economa se asemeja mucho a un embudo; muchos productores atomizados en el sector primario, particularmente el agrcola; relativamente alta concentracin en la etapa industrial y concentracin altsima en la distribucin final. Si consideramos la distribucin final, llegamos a los supermercados. Ellos tuvieron el ao pasado una venta de cinco mil 650 millones de dlares. De esa enorma suma, dos grupos, DyS (Lder) y Cencosud (Jumbo), tienen el 55,5 por ciento de toda la comercializacin, es decir, ms de tres mil 135 millones de dlares. Y surge un tercer competidor, Falabella, interesado en incursionar en supermercados. El mercado del consumo total del pas -en todos los rubros- es de 21 mil millones de dlares. Esa es la realidad. El nico canal verdadero de comercializacin de la agricultura familiar campesina es la feria libre. Volmenes, formas de pago y de entrega exigidas por los grandes supermercados, hacen prcticamente imposible acceder a ellos a los agricultores pequeos y medianos. En cambio el feriante permite que su producto llegue fresco y a bajo costo a la vecindad. Incluso hay lugares en que la agricultura familiar llega en forma directa a la feria.
Uno de los problemas cruciales de la agricultura pequea y mediana es la intermediacin. En la RM, sera posible que los agricultores llegaran a las ferias sin pasar por Lo Valledor?
El estudio muestra que existen slo dos cadenas de abastecimiento alimenticio: la tradicional y la del gran comercio, que libran una competencia dura. Entre el productor, la feria libre y el comprador final, existen centrales como Lo Valledor que encarecen el producto, pero posibilitan que se comercialice. Es una realidad no fcil de superar. En lo inmediato, la preocupacin debe ser consolidar la cadena tradicional con el reconocimiento de todos los actores. Ellos deben negociar para que el mejor producto llegue al mejor precio al consumidor. Lo importante es, por lo tanto, defender la cadena tradicional buscando frmulas que mejoren los precios de intercambio, en inters del consumidor.

LOS OFERTONES

Muchas veces los precios en los supermercados son ms bajos
No en el caso de las verduras, frutas, pescados y mariscos, que son la fortaleza de la feria libre. En otros productos habra que ver. No cabe, adems, la comparacin entre un producto de feria libre y otro de supermercado, por la frescura del primero. Por otro lado, la poltica de precios bajos de los supermercados viene de vuelta. Un estudio de la consultora AC Nielsen sobre precios de los supermercados indic que stos subieron un 4,3 por ciento entre mayo de 2004 y abril de 2005. Lder resolvi privilegiar a sus accionistas ante el reclamo de los dueos de ADR sobre su rentabilidad y decidi el trmino de su publicitada campaa de precios siempre bajos.
Cul es la importancia de la feria libre en la alimentacin de la poblacin?
Los cambios en la alimentacin constituyen un tema global. El predominio de los grandes centros de comercializacin implica tambin alzas en el consumo de azcar, grasas, sal y productos artificiales que -junto a otros factores- llevan a la obesidad. Una verdadera epidemia: ya el 38 por ciento de los chilenos tiene sobrepeso y el 22 por ciento, obesidad. Afecta especialmente a nios. El consumo de verduras debiera triplicarse y el de frutas cuadruplicarse. Los productos hortofrutcolas y el pescado pueden mejorar sustantivamente esta situacin. La feria libre puede ser un excelente vehculo de educacin popular en esta materia. Casi ocho millones de personas visitan mensualmente, en promedio, las ferias libres en la Regin Metropolitana.
Cul es la opinin de la FAO respecto de las ferias libres?
Es importante el concepto y la poltica de seguridad alimentaria de la FAO. Postula la produccin, abastecimiento y calidad del alimento. Sostiene que la comercializacin debe posibilitar empleo e ingresos, porque sin ellos no es posible alimentarse adecuadamente. En nuestro estudio se concluye que la feria libre es un formato que corresponde a los criterios de la FAO. No slo favorece la comercializacin de productos de la agricultura familiar campesina, es tambin un aporte a la alimentacin saludable. Genera empleos y accin solidaria. Hay que considerar adems que las ferias libres, las paraditas, los mercaditos y otros formatos populares existen en toda Amrica Latina.

LOS ESPACIOS URBANOS

Qu ocurre con los espacios urbanos y su disponibilidad para ferias libres?
Para la RM -para las dems regiones tenemos la tarea pendiente- hemos podido elaborar mapas que son un aporte para las polticas locales. Hay situaciones irregulares que podran superarse. La Avenida Departamental, por ejemplo, es lmite entre las comunas de Pealoln y La Florida. Jueves y domingo se ubica una feria libre de cada comuna en ambas veredas de la avenida. Otra situacin grave es que se niega la posibilidad de ferias libres en espacios de desarrollo urbano. No hay ferias libres, por ejemplo, en el espacio que va de Avenida La Florida al oriente. Nadie contempla en el Portal Bicentenario espacio para ferias libres. Las transformaciones viales en marcha afectan los espacios tradicionales ocupados por las ferias. Distinto es lo que ocurre con el gran comercio. Si comparamos los supermercados, entre 1991 y 2003, tenemos un resultado impresionante. Tanto por su extensin hacia sectores de bajos ingresos como por su ubicacin espacial. Si cruzamos las vas principales de transporte con los supermercados, vemos cmo en el Plan Transantiago los supermercados estn ubicados en todos los troncales.
Hay un mecanismo regulatorio para las relaciones entre las ferias y el gran comercio?
No existe, como en otros pases. En Francia se aplican impuestos al gran comercio, que se traspasan a los pequeos como compensacin por la desigualdad en las condiciones de competencia. En Argentina hay limitaciones a la instalacin de hiper y megamercados. Eso es cada vez ms necesario. La discusin central del gran comercio es cmo orientarse hacia los sectores C3D, que califican como mercado emergente: precisamente el sector de poblacin que se abastece en las ferias libres y en los almacenes de barrio.
Qu importancia tiene el proyecto de ley sobre ferias libres que est en la Comisin Pyme de la Cmara de Diputados?
Es un avance. Reconoce a la feria libre como una actividad que debe ser protegida. Aporta a la estabilidad del espacio pblico, porque supera la precariedad entregando en concesin a cada feriante el mismo espacio sin que tenga que pagar ms que lo que paga actualmente; fortalece su organizacin y eventual autogestin y tambin, su acceso a instrumentos de fomento.
Debiera ser mejorado en cosas sustanciales, como la consideracin de la diversidad de ferias y su papel en el desarrollo urbano. Ha estimulado, con todo, iniciativas importantes. En Macul, el alcalde acaba de entregar en comodato por veinte aos al Sindicato de Ferias Libres un terreno al lado de las canchas de Pinto Durn, donde se construye equipamiento con caractersticas de servicio comunal.

 



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