Portada :: Amrica Latina y Caribe
Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 04-11-2013

Un canal a todo precio
La invencin de Panam

Hernando Calvo Ospina
Le Monde Diplomatique

Un artculo de hace una dcada, pero de plena vigencia


Hace un siglo, un acuerdo entre accionistas franceses, el gobierno de Washington y la oligarqua panamea converta a una provincia colombiana en nacin. La funcin de esta ltima consista en permitir a Estados Unidos el control del canal que une los dos ocanos a travs del istmo centroamericano. Una secuencia histrica no muy conocida por el gran pblico, que habla desde el fondo del tiempo sobre la continuidad de las injerencias externas, las traiciones locales y la vigencia de las luchas por la soberana en Amrica Latina.

En agosto de 1900 Bogot vea alumbrar las primeras bombillas, sin que por ello se pudiera decir que llegaba a Colombia el Siglo de las Luces. Todo lo contrario: era un tiempo de oscurantismo poltico. Exactamente un ao antes se haba iniciado otra guerra civil, declarada esta vez por la dirigencia del partido Liberal contra el clero catlico y el partido Conservador, apoltronados en el poder (1). La oligarqua, representada en ese tro, no cesaba de incitar al sectarismo que ya tena agrietadas las relaciones entre los sectores humildes de la sociedad, como forma de aumentar y salvaguardar sus intereses.

En 1901 no se vea el fin de la confrontacin, por lo tanto los dirigentes liberales y conservadores pidieron ayuda al gobierno estadounidense para encontrar una solucin. Este acept bajo la condicin de ponerse al lado de quien le ofreciera mayores prerrogativas en la provincia colombiana de Panam. Washington, en plena carrera expansionista, necesitaba un canal que le permitiera el rpido desplazamiento de tropas y mercancas de un ocano al otro. Esta parte del istmo centroamericano era la ideal, ya que slo 50 kilmetros de tierra separaban al golfo de San Blas del estuario del ro Chapo. El bando gobernante acept inmediatamente. Sin perder tiempo, los marines desembarcaron en Panam inmovilizando a las fuerzas liberales. En noviembre de 1902 el armisticio se firm en el buque de guerra US Wisconsin.

Esta confrontacin, conocida como la guerra de los mil das, dej unos cien mil muertos y sumi al pas en una profunda crisis, cuyas secuelas se sintieron durante decenios. Pero existi un efecto inmediato: la prdida de Panam.

Al independizarse de Espaa, en 1821, Panam se incorpora a la Nueva Granada, futura Colombia. Lo que no cambi las pretensiones que tenan las potencias europeas de construir el canal. En 1831 Holanda intent hacer un contrato con Colombia. Desde 1835 cuatro empresarios franceses, uno tras otro, lograron adjudicrselo. Todos fracasaron: los mosquitos y las enfermedades tropicales no respetaron ni al que tena apoyo del Vaticano.

En 1846, el gobierno colombiano firm con el de Estados Unidos un tratado de amistad, comercio y navegacin, que daba derecho al segundo a atravesar Panam con sus mercancas sin mayores protocolos. Tres aos despus Colombia le otorg una concesin para la construccin y explotacin de un ferrocarril transocenico, que acortara el camino del oro descubierto en California hacia Nueva York. A cambio, y ante las ansias de Inglaterra y Francia por apoderarse de Panam, el artculo 35 del tratado especificaba: Estados Unidos garantizar positiva y eficazmente la perfecta neutralidad del ya mencionado istmo y por consiguiente garantiza de la misma manera los derechos de soberana y propiedad que tiene y posee [Colombia] sobre dicho territorio (2).

Un affaire de robo e infamia En marzo de 1878, Lucien Bonaparte Wyse logr el privilegio exclusivo para la ejecucin y explotacin del canal durante 99 aos. Convenci a su compatriota Ferdinand de Lesseps, ya famoso por construir el canal de Suez, para que dirigiese la obra. La Compagnie Universelle du Canal Inter-ocanique, encargada de administrar y buscar el financiamiento del proyecto, adems del apoyo oficial, logr que en un ao ms de cien mil franceses, en su mayora asalariados, respalden la obra comprando los bonos estatales emitidos.

Casi de inmediato, en marzo de 1880, el presidente de Estados Unidos, Rutherford Birchard Hayes, hizo pblico su desacuerdo ante el contrato franco-colombiano: Nuestro inters comercial, por s slo, es mayor que el de todos los otros pases, a la vez que mayores son las relaciones del canal con nuestro poder y nuestra prosperidad como nacin. () Estados Unidos tiene el derecho y el deber de afirmar y mantener su autoridad de intervencin sobre cualquier canal interocenico que cruce el istmo.

Las excavaciones se iniciaron en enero de 1882. Equivocadamente, Lesseps haba decidido construir el canal a nivel del mar, sin tomar en cuenta el terreno montaoso: para julio de 1885 slo se haba excavado una dcima parte del total estimado. Ante tal desastre se le reemplaza por Gustave Eiffel, el constructor de la famosa torre parisina, quien decide construir el canal a base de esclusas. El camino definitivo del proyecto hacia el abismo lo dieron la corrupcin y el robo del capital por parte de algunos altos responsables en Pars y Panam. En 1889 se detiene la construccin del canal. Ante la imposibilidad de seguir escondiendo todo el desaguisado, estall el escndalo y las cortes tomaron control de los activos de la Compagnie Universelle. En Francia la presin sobre el gobierno de todos los trabajadores que haban comprado bonos llev al enjuiciamiento y condena de varios directivos, incluidos Lesseps y su hijo, en lo que se conoci como el affaire Panam, que salpic al propio Eiffel. En Colombia, el affaire se convirti en sinnimo de robo e infamia y la palabra francs pas a asociarse popularmente a los ladrones de levita.

A pesar de ello, en 1893 el gobierno colombiano firm un nuevo contrato con Francia para darle continuidad a la construccin del canal, de la cual se encargara una tal Compagnie Nouvelle du Canal de Panama. Los franceses designaron al abogado y cabildero estadounidense William Nelson Cromwell como consejero. En octubre de 1894 los trabajos recomenzaron. El accionista Philippe Bunau-Varilla decidi jugarse entero por el proyecto. En el peridico Le Matin, del que era dueo, y en otros importantes medios de prensa franceses, public artculos tratando de motivar a los inversores. Con el respaldo del ministro Casimir Perier viaj a Rusia, convencido de que all encontrara respaldo econmico, pero la crisis poltica que llev a la renuncia al gabinete ministerial francs, en mayo de 1894, le rest peso a la propuesta. A la Compagnie Nouvelle le iban quedando dos opciones: abandonarlo o venderlo.

En diciembre de 1901, a espaldas del gobierno colombiano y de manera ilegal (por estar en contra de lo dispuesto en el tratado), el gobierno francs y los accionistas de la Compagnie Nouvelle autorizaron la venta de las acciones a Estados Unidos.

Canal o emigracin Por las investigaciones que se realizaban desde 1886, Nicaragua estaba a punto de ser elegida por Washington territorio ideal para el Canal. La tarea de Bunau-Varilla y Cromwell fue convencer al Congreso estadounidense de que lo mejor era comprarles lo realizado en Panam. Para ello, entre otras cosas, repartieron sesenta mil dlares a miembros claves del partido Republicano (3). En la lucha parlamentaria y diplomtica que se libr para tomar la decisin, los gobiernos de Nicaragua y Colombia ni siquiera tuvieron derecho a opinar. El 29 de junio de 1902 el Congreso ratific la decisin del presidente Theodore Roosevelt de comprar su parte a la Compagnie Nouvelle por 40 millones de dlares y no por los 109 que peda inicialmente. Para nada se tuvo en cuenta que Colombia, adems de ser la otra accionista, era la propietararia soberana del territorio.

Esta decisin fue aplaudida por el pequeo grupo oligrquico de la provincia panamea, dedicado al comercio martimo y a los servicios. Panam viva una crisis econmica debido a la guerra de los mil das, y a los problemas ocasionados por la incapacidad francesa de construir el canal y la corrupcin que ello trajo. Ningn ingreso importante tena Panam, pues la administracin estadounidense del tren interocenico enviaba todas sus ganancias a Nueva York. En palabras de la oligarqua, la alternativa era: Canal o emigracin, a Estados Unidos por supuesto.

Ante el hecho consumado, ms el compromiso que haba adquirido el gobierno conservador colombiano por el apoyo para ganar la guerra de los mil das, se autoriz al representante en Washington a que firmara un acuerdo con el secretario de Estado, John Hay, para legalizar el proyecto franco-estadounidense. En enero de 1903, se firm un tratado que autoriz a los franceses a ceder sus derechos y a Estados Unidos a explotar el canal y sus zonas adyacentes durante cien aos, con una autoridad como si fuese soberano. Esto fue rechazado por el Congreso colombiano en agosto de 1903, por ir contra la soberana del pas, aunque en realidad era porque ofreca apenas diez millones de dlares iniciales y tan slo 250 mil dlares anuales como compensacin. A partir de ese momento se puso en funcionamiento la triloga de intereses: separatistas panameos, franceses y estadounidenses. Ya lo haba expresado en tono amenazante el embajador estadounidense en Bogot: de no ratificarse el tratado las relaciones amistosas entre los dos pases quedaran tan gravemente comprometidas que el Congreso de Estados Unidos podra tomar los pasos que lamentara todo amigo de Colombia.

El Tratado Hay - Bunau-Varilla Justo despus, el 2 de septiembre de 1903, Bunau-Varilla escriba en Le Matin que si Estados Unidos no lograba de Colombia la zona para construir el canal por la buena voluntad, el presidente Theodore Roosevelt podra utilizar la fuerza, e insinuaba que nadie lo vera mal. Paralelamente el francs se reuni con quien funga de representante de los separatistas panameos, Manuel Amador Guerrero. Adems de alentarlo, le hizo entrega de 100 mil dlares para organizar el movimiento, le dio la seguridad del reconocimiento diplomtico de Estados Unidos y Francia, pero tambin puso en sus manos la proclama de independencia y la que podra ser la bandera de la futura Repblica, muy parecida a la estadounidense, confeccionada en Washington por su esposa (4). A cambio solicit que se le nombrara ministro plenipotenciario de la nueva Repblica, con la facultad para negociar el nuevo tratado del canal con Estados Unidos. Por supuesto, fue nombrado.

Mediante una rebelin espontnea, los separatistas panameos declararon la independencia de Colombia el 3 de noviembre de ese ao, teniendo como respaldo el desembarco de las tropas estadounidenses, mientras el cuerpo de bomberos de Panam fue transformado en ejrcito (5). Alertadas las tropas colombianas intentaron desembarcar en su propio territorio pero en ambas costas ya se encontraban otros buques de guerra estadounideses, que sin esfuerzo lo impidieron.

Bunau-Varilla particip de la rebelin sin moverse de la suite 1162 del hotel Waldorf-Astoria de Nueva York. Entretanto, el Presidente colombiano desapareci de la escena pblica y nadie dio explicaciones de lo sucedido.

El 7 de noviembre Estados Unidos reconoci de facto a la nueva Repblica. Lgicamente, pocos das despus Francia se sum a este reconocimiento. Inglaterra se abstuvo de protestar porque Estados Unidos estaba apoyando su diplomacia colonizadora en Extremo Oriente.

El 18 de noviembre de 1903 se firm en Nueva York el Tratado Hay-Bunau-Varilla. Dos anillos de propiedad de Hay, uno de los cuales portaba sus smbolos familiares, fueron utilizados por Bunau-Varilla para sellar, en nombre de Panam, la firma que haba estampado sobre el documento: se le ha llamado el sello de la ignominia (6). Temiendo Bunau-Varilla que la Junta Provisional de Gobierno no ratificara el Tratado, cablegrafi de inmediato advirtiendo que mientras este documento no fuera aprobado Panam corra el peligro de ser reconquistada por Colombia. El argumento surti efecto, pues la Junta lo ratific el 2 de diciembre sin siquiera haberse traducido al espaol.

I took the Isthmus En lneas generales, el Tratado transformaba a Panam en un protectorado. Otorgaba a Estados Unidos una franja de diez millas de ancho a ambos lados del Canal, para su construccin y explotacin a perpetuidad. La soberana en la Zona del Canal se le entregaba a Estados Unidos, con exclusin del ejercicio de tales derechos soberanos, poder o autoridad de Panam. Tambin se le permita el permanente protectorado poltico en los asuntos internos panameos y la posibilidad de intervenir militarmente en caso de alteracin del orden pblico. Esto se convirti en ley al incluirse en la Constitucin, promulgada el 20 de febrero de 1904, y en cuya redaccin particip el cnsul estadounidense William I. Buchanan (7).

El nombre de Phillippe Bunau-Varilla ha sido repulsivo para la mayora de los panameos, pues su papel en la afrenta a Panam ha sido escuchado por varias generaciones desde la escuela. De hecho, al convenio Hay-Bunau-Varilla se le adiciona el subttulo de el tratado que ningn panameo firm (8).

I took the Isthmus, expresara entre sonrisas el presidente Theodore Roosevelt durante una conferencia en la Universidad de California, el 23 de marzo de 1911: cinco aos antes haba recibido el Premio Nobel de la Paz. Colombia reconoci a la Repblica de Panam en 1921 y Estados Unidos le entreg 25 millones de dlares. Cuando el presidente colombiano, Jos Mara Marroqun, al fin hizo frente a los improperios recibidos por dejarse arrebatar tan mansamente Panam, lo nico que se le ocurri decir fue: De qu se quejan los colombianos, si recib un pas y ahora les entrego dos.

Bajo jurisdiccin estadounidense, el canal de Panam fue inaugurado el 15 de agosto de 1914. Washington haba logrado su objetivo.

Hernando Calvo Ospina. Le Monde Diplomatique, noviembre 2003.

Notas:

1. Segn las cuentas oficiales, las guerras civiles en Colombia durante el siglo XIX fueron 23, pero reconocidos historiadores aseguran que fueron ms de 60.

2. Gregorio Selser, Diplomacia, garrote y dlares en Amrica Latina, Editorial Palestra, Buenos Aires, 1962. Tambin, Eduardo Lemaitre, Panam y su separacin de Colombia, Ediciones Corralito de Piedra, Bogot, 1972.

3. Samuel Eliot Morrison, Henry Steele y William E. Leuchtenburg, Breve Historia de los Estados Unidos de Norteamrica, Fondo de Cultura Econmica, Mxico, 1993.

4. Historia de la Bandera, pgina web oficial de la Repblica de Panam (www.pa/patria/simbolos.html)

5. Cluade Julien, LEmpire amricain, Editorial Grasset, Pars, 1968.

6. Jorge E. Illeca, ex presidente de Panam, 7 de septiembre de 1977, El Panam Amrica, Ciudad de Panam, 3-9-01.

7. Patricia Pizarro y Celestino Araz, La actuacin de la Junta Provisional de Gobierno y la Constitucin de 1904, Editora Panamericana, Panam. http://www.critica.com.pa/archivo/h...

8. Jos Quintero De Len, Lo uno y lo otro en la historia del Canal, La Prensa, Ciudad de Panam, 15-12-1999.

Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.



Envía esta noticia
Compartir esta noticia: delicious  digg  meneame twitter