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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 23-08-2014

El calor desaparecido del cambio climtico se esconde a 300 metros bajo el Atlntico

Manuel Ansede
Materia


Los negacionistas del cambio climtico, muchos de los cuales sostienen que el calentamiento global se detuvo en 1998, se quedan sin municin. Aquel ao fue el ms caluroso de la historia, culminando una subida media de un grado desde alrededor de 1850, cuando el ser humano comenz a emitir masivamente gases de efecto invernadero con la Revolucin Industrial. Pero, en los ltimos 15 aos, el aumento de la temperatura atmosfrica se ha ralentizado. En lugar de continuar subiendo a buen ritmo, la grfica de la temperatura del planeta parece aplanarse, como cuando un nio sube corriendo por un tobogn y luego camina por su cima.

Los cientficos llevan una dcada en busca de este calor desaparecido, que debera estar en alguna parte, porque las emisiones de CO2 a la atmsfera no han dejado de batir rcords ao tras ao. Y si hay ms CO2, un gas que retiene la energa emitida por la Tierra tras recibir la luz del Sol, la temperatura atmosfrica debera dispararse. Pero el hecho es que se mantiene relativamente estable desde 1998.

La comunidad cientfica ha intentado explicar este fenmeno con ms de una docena de teoras diferentes, como los cambios en la actividad del Sol, el aumento de la contaminacin procedente de China e incluso las erupciones volcnicas. Mientras, los negacionistas han esgrimido esta supuesta pausa en el calentamiento global del planeta para negar su relacin con la actividad humana. Como ejemplo, una clebre columna publicada en el diario britnico The Telegraph por un gelogo escptico: Hay un problema con el calentamiento global que se detuvo en 1998.

Una cinta transportadora bajo el mar

Ahora, dos cientficos de EEUU y China creen haber resuelto el enigma del calor desaparecido. Lo han encontrado en el fondo del ocano Atlntico. El calentamiento global no se ha detenido y podemos ver que toda la columna del ocano se est calentando de manera ininterrumpida, explica Ka-Kit Tung, profesor de la Universidad de Washington.

Segn sus datos, el calor que debera estar en la atmsfera pulverizando los rcords de temperatura ha viajado de manera masiva desde las aguas superficiales hasta las profundidades de los ocanos Atlntico y Antrtico. Detrs de este fenmeno se encontrara la llamada cinta transportadora ocenica, una corriente que lleva agua salada, y por lo tanto ms pesada, desde los trpicos hasta el Atlntico Norte, donde se hunde junto al calor que almacena. Esta circulacin se habra acelerado en los ltimos aos hasta comenzar a ralentizarse de nuevo en 2006.

Cuando cambie el ciclo ocenico, habr otro periodo de rpido calentamiento global, como el que tuvimos en las ltimas tres dcadas del siglo XX, vaticina Ka-Kit Tung. Su opinin est en lnea con la del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climtico de Naciones Unidas (IPCC, por sus siglas en ingls), el organismo compuesto por unos 2.000 cientficos que vigilan el calentamiento global del planeta. La tasa de aumento de la temperatura atmosfrica ha sido un poco ms lenta en los ltimos 15 aos, comparada con las dcadas de 1980 y 1990, cuando el incremento era realmente rpido. Pero el calentamiento ha continuado. Lo que hemos visto en los ltimos aos es que el calentamiento se ha concentrado ms en los ocanos que en la atmsfera, explicaba en junio a Materia el eclogo estadounidense Chris Field, copresidente de uno de los tres grupos de trabajo del IPCC.

Batalla cientfica

Hasta ahora, la comunidad cientfica sospechaba que el ocano Pacfico podra estar funcionando como un almacn del calor desaparecido. Pero Ka-Kit Tung y su colega Xianyao Chen, de la Universidad Ocenica de China, descartan esa opcin. Ambos investigadores han analizado decenas de millones de medidas de la temperatura ocenica y de la salinidad tomadas en ocanos de todo el mundo por boyas y barcos desde 1970. En su estudio, que se publica hoy en la revista Science, exponen que durante el hiato, como llaman los expertos al fenmeno para evitar la confusa palabra pausa, el Atlntico ha almacenado ms energa que el resto de ocanos juntos. Este calor se encuentra a profundidades a partir de los 300 metros.

No todos los expertos comparten las conclusiones de Tung y Chen. El climatlogo neozelands Kevin Trenberth, del Centro Nacional de Investigacin Atmosfrica, en Boulder (EEUU), public hace cuatro das un estudio que seala al Pacfico como el verdadero ladrn del calor atmosfrico. En su opinin, el trabajo que hoy se publica en la revista Science es bastante deficiente y con datos no tan nuevos como ellos dicen.

El estudio de Trenberth, publicado en la revista especializada Nature Climate Change, sostiene que los ciclos naturales del ocano Pacfico explicaran ms de la mitad del calor desaparecido desde 1998. Segn sus conclusiones, el fenmeno conocido como Oscilacin Decenal del Pacfico, que cambia cada 20 o 30 aos, est provocando un afloramiento de agua fra en este ocano, desencadenando un descenso de las temperaturas. Para Ka-Kit Tung, el doctor Trenberth ha mantenido durante mucho tiempo su punto de vista Pacfico-cntrico, pero no ha ofrecido ninguna prueba, ms all de simulaciones informticas que dicen que el calor se almacena principalmente en el Pacfico. Segn Tung, adems, estos modelos son deficientes.

Ms all de la pelea entre laboratorios, los ltimos estudios dejan claro que el cambio climtico no se ha detenido en absoluto, sino que, ms bien, se ha escondido. Tanto Tung como Trenberth coinciden en la misma frase: El calentamiento global contina.

REFERENCIA

Varying planetary heat sink led to global-warming slowdown and acceleration DOI: 10.1126/science.1254937

[Artculo publicado en Materia]


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