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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 29-01-2016

Colusin: los testimonios que pusieron a los supermercados en el banquillo de los acusados

Francisca Skoknic y Juan Pablo Figueroa
CIPER


La investigacin de la Fiscala Nacional Econmica que revel el cartel de los pollos y culmin con las empresas avcolas condenadas, tena ya en 2011 testimonios sobre un acuerdo para que los supermercados no vendieran bajo el precio de costo. CIPER revis ese expediente y encontr las primeras pistas que permitieron acusar ahora a Cencosud, SMU y Walmart por conductas colusivas. La regla vena impuesta desde las empresas productoras de pollo, pero los emails dados a conocer por la FNE indican que los empleados de supermercados vigilaban que se cumpliera.

Decenas de testimonios acumul la Fiscala Nacional Econmica (FNE) durante los primeros meses de 2011, en su investigacin reservada sobre el cartel de las empresas productoras de pollo. De las preguntas que los profesionales de la FNE formularon a personas ligadas a la produccin y comercializacin avcola, se concluye que desde el principio en el organismo tenan claro que Agrosuper, Arizta y Don Pollo estaban coludidas -a travs de la Asociacin de Productores Avcolas (APA)- para mantener sus cuotas de participacin en el mercado. Pero esas mismas preguntas evidencian que en la fiscala ya exista otra sospecha: que los sntomas de la colusin eran visibles hasta en las gndolas de los supermercados.

Fue en esas largas sesiones de declaraciones que surgieron las primeras pistas que derivaran cinco aos despus, el 6 de enero pasado, en la presentacin de un requerimiento contra tres cadenas de supermercados Cencosud, Walmart y SMU (controlada por el Grupo Saieh, que tambin es el principal financista de CIPER) por colusin para fijar los precios mnimos, coordinados a travs de los mismos proveedores avcolas.

Felipe Irarrzabal

Felipe Irarrzabal

Fue una vuelta larga que comenz y termin en los supermercados. El 24 de septiembre de 2010, el fiscal nacional econmico, Felipe Irarrzabal, instruy el inicio de una investigacin reservada que naci de un monitoreo que realiz la FNE a los supermercados, donde se analizaba el comportamiento de distintos proveedores, incluyendo los comercializadores de pollo y pavo.

A partir de esos datos, la FNE estim que podran existir conductas exclusorias o colusivas desarrolladas por las principales empresas distribuidoras de productos de carne de pollo y pavo. El resultado final de ese proceso fue la aplicacin de las multas mximas a las tres compaas que operaron como un cartel del pollo y la disolucin de la APA, luego de una sentencia del Tribunal de la Libre Competencia (TDLC) ratificada recientemente por la Corte Suprema.

CIPER revis el expediente de la investigacin de la FNE y los documentos que llevaron al TDLC a confirmar las acusaciones de conductas colusivas de los productores de pollos. A partir de esos documentos es posible concluir que, entre otras cosas, la FNE buscaba descubrir por qu las tres empresas avcolas vendan los pollos al mismo precio a los supermercados y por qu luego cada uno de ellos, a su vez, ofreca a los consumidores los productos de las tres marcas a precios idnticos. De una larga ronda de interrogatorios se obtuvieron datos que dieron luces de cul podra ser la respuesta, pero no los incluyeron en la primera acusacin contra las empresas avcolas.

Pblicamente, la FNE se concentr en el cartel de las empresas de pollo y la APA, contra quienes present un requerimiento el 30 de noviembre de ese 2011. Y ello, a pesar de que ms de tres meses antes ya haba iniciado -en paralelo- una nueva investigacin reservada, esta vez focalizada en la relacin de los supermercados con sus proveedores.

La primera seal pblica de esa indagatoria se conoci el 14 de diciembre de 2011, cuando la FNE obtuvo autorizacin judicial para ingresar con apoyo policial a las oficinas de Tottus, Cencosud, SMU y Walmart a requisar computadores y copiar la correspondencia electrnica de sus empleados. Aunque en los aos siguientes varias veces hubo rumores de que la FNE investigaba la relacin entre las grandes cadenas de supermercados y los proveedores de diversos productos, nada se supo de sus resultados. Hasta ahora.

Qu encontr la FNE en esa primera indagatoria que le hizo abrir una investigacin paralela? En las declaraciones de empleados de proveedores avcolas y cadenas de supermercados hall testimonios que generaron la sospecha de que los problemas no solo se generaban en la relacin de las empresas de pollo entre ellas y con su organismo gremial, sino tambin con sus compradores. Al menos dos personas confirmaron a la FNE que la nica regla respecto a los precios de venta de los supermercados al pblico era que ste no estuviera bajo el precio de lista, es decir, que no vendieran bajo costo.

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El requerimiento que ahora la FNE present contra los supermercados se basa en la tesis de que las grandes cadenas no slo saben que deben seguir esa regla, sino que adems se encargan de monitorear que su competencia la cumpla. Para conseguirlo utilizan a los proveedores como intermediarios. Para apoyar esta acusacin, la FNE adjunt una serie de correos electrnicos que grafican esta conducta (ver reportaje de CIPER).

Un rol protagnico en la reciente denuncia juegan los denominados KAM, un acrnimo de Key Account Manager o Ejecutivo de Cuentas Clave: empleados de mediano rango en las distribuidoras de pollo, que tienen a su cargo la relacin con alguna de las cadenas de retail. Su contraparte son los product manager de cada supermercado, a quienes les envan peridicamente las listas de precios y son sus interlocutores a la hora de negociar promociones, monitorear precios o atender cualquier queja de los clientes por el servicio prestado. Por ello, son tambin los encargados segn la denuncia de la FNE de recibir los reclamos y transmitirlos a los otros supermercados cuando se detectan ventas bajo costo, presionando por el aumento de los precios.

LAS PRIMERAS SEALES

El 12 de enero de 2011 se tom la primera declaracin en la investigacin sobre las empresas avcolas. Ante los requerimientos de los funcionarios de la FNE, Ramn Covarrubias Matte, gerente general de Agrcola Don Pollo, fue enftico en sealar que ellos no tenan injerencia en el precio final del producto: Cmo le vamos a fijar el precio al supermercado. Imposible. Nosotros mandamos la lista de nuestro producto: tanto vale el pollo. El supermercado ver cunto le pone (ver extracto de su declaracin).

Ms tarde, ese mismo da, su hermano Pablo Covarrubias Matte, gerente comercial de la avcola, insisti en el punto, agregando que jams han sugerido un precio de venta a pblico: Muchas veces hemos tenido problemas porque nos ha tocado ver productos bajo el precio de venta nuestro, bajo costo. Sin embargo, no se le pregunt qu pasaba cuando eso suceda (ver extracto de su declaracin).

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El primer dato concreto est contenido en el Tomo II de la investigacin de la Fiscala Nacional Econmica, testimonio que no se envi como evidencia en el requerimiento ante el TDLC. Tuvo lugar el 27 de abril de 2011, cuando el KAM de Arizta para SMU (Unimarc, Mayorista 10 y Telemercados Europa) y para distribuidores de Punta Arenas, Carlos Jos Tellera Gutirrez, explic cul era su nica injerencia en el precio al que venden los supermercados:

Yo lo nico que le pido es que est sobre su precio de lista, lo hago porque si venden bajo costo me generan problemas con otros clientes, hablo de los supermercados. Est perdiendo plata el cliente de al lado [y] me dice por qu le estamos vendiendo ms barato a l. A m no me pasa en Unimarc que vendan bajo costo. Me ha pasado en Navidad que venden pavo bajo el precio de lista [] Me han reclamado si se sale bajo el costo. Por ejemplo, en Navidad, en pavo baj Cencosud, luego D&S y al final Unimarc [] Tomo el reclamo y le pregunto a mi jefe. La idea es que vendan sobre el costo, sobre el precio de lista.

A los dichos de Tellera, los funcionarios de la FNE inquirieron sobre qu sucede cuando los supermercados venden bajo el precio de lista. La respuesta est tarjada en la versin pblica del expediente. Sin embargo, la pregunta siguiente da ciertas luces sobre el tenor de la respuesta previa:

Agrosuper [donde Tellera fue KAM de Tottus] alguna vez no despach cuando estuvo usted all?

Carlos Jos Tellera: No, no me toc. Mientras estuve en Agrosuper solo no despach por diferencias de precio. El ao 2000, mientras estaba en Agrosuper, recuerdo haber cortado el stock a Carrefull por salir bajo costo (Nota de la Redaccin: probablemente Tellera se refiere a la desaparecida cadena Carrefour).

Ni Tellera ni ninguna de las otras personas que declararon ante la FNE en 2011 entregaron ms antecedentes sobre represalias a supermercados por vender bajo costo. Al menos no figuran en las versiones pblicas de las transcripciones, que s tienen largos prrafos tarjados. Pero el nombre de Tellera aparecera nuevamente en los correos que entreg ahora la FNE para probar la colusin de los supermercados (ver extracto de su declaracin).

En un correo electrnico fechado el 28 de noviembre de 2009, el KAM de Arizta denuncia que la cadena Bigger est vendiendo pollo entero a un precio que NUNCA ha sido autorizado por su empresa. La consecuencia: represalias. En ese email, Tellera dice: En este momento estamos informando a nuestras distintas sucursales que deben suspender los despachos de pollo entero C/M a la cadena Bigger debido a que el precio est bajo el costo. En la misma cadena de correos, el jefe de Tellera, Miguel Villabona, informa que personalmente instruy la no entrega de pollo entero por este tema, agregando que no cuentan con stock suficiente para responder a una presunta alza de demanda generada por los bajos precios (ver correos).

La declaracin que Tellera prest en 2011 le dio a la FNE una nueva pista a seguir y el da despus de escuchar su testimonio, el 28 de abril, los funcionarios volvieron sobre el punto de los precios bajo costo. Esta vez quien debi responder las preguntas de los funcionarios de la FNE, fue Jos Francisco Valds Correa, KAM de Agrosuper para Mayorista 10 y otra cadena cuyo nombre est tarjado, al igual que gran parte de su declaracin. Segn Valds, los proveedores no tienen injerencia en el precio de venta al pblico en los supermercados y si bien cuando llenan la ficha para ingresar un nuevo producto se incluye un precio sugerido, saben que ste no se va a respetar. De todos modos, dijo, ellos reclaman cuando creen que el precio est muy alto y no se va a vender, y tambin cuando se sobrepasa el lmite inferior: la venta bajo costo.

Y eso por qu?, le preguntaron los funcionarios de la FNE.

Jos Francisco Valds Correa: Regla general, yo nunca he sabido por qu no puede salir bajo costo, pero nos ponemos de acuerdo entre los KAM [para] que no salga bajo costo, y si sale bajo costo, no tiene ningn tipo de pena ni nada por el estilo, pero y tampoco es que yo lo obligue, sino que Eso, netamente es para que los gallos no salgan con cualquier precio, pueden salir un da con el precio del trutro a 10 pesos.

Pero es una recomendacin que usted les hace?, fue la siguiente pregunta.

Jos Francisco Valds Correa: Claro, oye, no te pongas bajo el costo, porque me vas a traer problemas con el resto de las cadenas, entonces como ellos quieren estar en una pelea de quin es el que vende el producto ms barato, est como regla no escrita, as noms, el tema de no salir bajo el costo.

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Las siguientes preguntas a Valds tienen gran parte de sus respuestas tarjadas, pero se concluye que las cadenas que atiende slo han vendido bajo costo en unos tres o cuatro pesos, aunque s ha recibido reclamos de las otras empresas. Frente a eso, afirm, no tiene mucho que hacer, salvo revisar los precios y darle una respuesta al KAM que atiende al otro cliente para que lo transmita al supermercado correspondiente. Y si son literalmente dos pesos es por dejar claro que no se pasen debajo del costo, concluy Valds (ver extractos de su declaracin).

El expediente de la FNE tiene discos que contienen cientos de correos electrnicos intercambiados por los KAM de las empresas avcolas y sus contrapartes en los supermercados. En ellos queda claro que los proveedores estn permanentemente monitoreando precios e incluso envan fotos tomadas a las gndolas con mensajes como el que enviaron desde Agrosuper a Unimarc: Caro o no???? Bjale el precio.

Respecto a ventas bajo costo, slo fue posible encontrar un par de emails en que desde los supermercados reclaman por el precio de la competencia: Algn comentario? (trutro entero bajo el costo de lista), le escribi el administrador de categora carnes de Unimarc a un KAM de Agrosuper, quien respondi con un escueto Lo veo con el encargado y te comento.

La segunda investigacin de la FNE, que termin en el requerimiento del 6 de enero, tiene en cambio correos electrnicos mucho ms explcitos. En ellos hay algunas evidencias de que los KAM arbitran entre los supermercados competidores para evitar que vendan bajo costo (ver todos los correos).

LISTAS IDNTICAS, PRECIOS IDNTICOS

Un aspecto que indag la Fiscala Nacional Econmica en la primera ronda de interrogatorios de 2011 y que no fue abordado en la acusacin contra los productores de pollo, fue su coordinacin para fijar los precios de lista con que venden a los supermercados. Segn los antecedentes recabados por la FNE, la consecuencia directa para los consumidores fue que en ese momento, los productos de las tres marcas (Agrosuper, Super Pollo y Arizta) costaban exactamente lo mismo en las gndolas de cada supermercado.

Por qu suceda aquello? Era un sntoma de actos anticompetitivos? Fueron muchos los ejecutivos que dijeron no tener idea de aquello, otros negaron que sucediera o argumentaron que el pollo era un commodity, por lo tanto, el precio deba ser el mismo. Pero tambin hubo quienes ayudaron a configurar un escenario que result preocupante para la FNE.

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El ms explcito en describir la situacin fue un ex jefe de los KAM de Arizta, Miguel Alberto Villabona Bravo. En su declaracin del 9 de marzo de 2011, Villabona explic que a veces las empresas avcolas se coordinaban para tener precios de lista idnticos: A nivel de gerentes generales o comerciales era en el que se manejaban las listas de precios y todo el tema. Entonces, en algn minuto se comunicaban para decir sabes, voy a bajar, vean ustedes si bajan o no, o voy a subir. Entonces, nosotros tombamos nuestra decisin en base a nuestra situacin en ese minuto si subamos o bajbamos, o sea si bamos a la par con nuestra competencia.

El KAM de Arizta afirm que eran los supermercados los que le avisaban que haba llegado la lista de precios de la competencia: Ah yo me enteraba eso quiero dejarlo claro de, entre comillas, un acuerdo en el tema precios. Las cadenas le reclamaban dijo y los acusaban de ponerse de acuerdo, pues reciban las listas de las distintas empresas con horas o un da de diferencia (ver extracto de su declaracin).

La experiencia de los supermercados fue descrita por representantes de distintas cadenas. El 1 de febrero de 2011, declararon tres empleados de Cencosud, quienes confirmaron que cuando llega una lista de precios, llegan todas y son prcticamente iguales. Sin embargo, negaron cualquier influencia de los proveedores en el precio de venta al pblico, y dijeron que si son iguales para todas las marcas es porque es ms fcil aplicar el mismo margen a todas. Por eso, si los precios de lista fueran distintos, tambin lo seran los precios de venta.

Otros dos empleados de Rendic Hermanos (empresa que entonces era socia de SMU), confirmaron a los funcionarios de la FNE que las listas de precio las mandaban los KAM todas al mismo tiempo, mismos precios, incluso con minutos de diferencia.

Los ejecutivos de las empresas de pollo negaron que se coordinaran para fijar los precios de lista, pero hubo quienes admitieron que se conseguan los de la competencia. Tengo miles de listas de precio de mi competencia ah en mis archivadores, reconoci el gerente comercial de Don Pollo, Pablo Covarrubias, en su primera declaracin ante la FNE. Habl de un mercado informal de informacin, producto de que -a su juicio- eran prcticamente listas pblicas. El intercambio de listas a travs de sus contrapartes en los supermercados fue confirmado por otros testimonios.

En su segunda declaracin, un mes ms tarde, Pablo Covarrubias cont que eran los clientes (los supermercados) los que les pasaban las listas, ya que reclamaban cuando les vendan ms caro que a la competencia y ellos pedan que se lo demostraran. Cuando le preguntaron por qu todos cambiaban las listas el mismo da y a los mismos precios, Covarrubias replic: Yo no estoy de acuerdo con esa opinin, no, no, de hecho yo les expliqu: me consigo listas, trato de averiguar los precios.

(Fuente: radioprofeta.cl)

(Fuente: radioprofeta.cl)

Cuando Pablo Covarrubias insisti en que no intercambiaban listas entre los productores, los funcionarios de la FNE lo confrontaron diciendo que tenan un fax en que Guillermo Daz del Ro, gerente general de Agrosuper, le enviaba a l una lista de precios, el que tambin iba dirigido a personal de Arizta y al presidente de la APA. Francamente no recuerdo, fue su respuesta (ver extracto de su declaracin).

Pese a que Guillermo Daz del Ro haba declarado dos das antes que Pablo Covarrubias, en el interrogatorio no le mostraron ese fax en especfico, pero s le preguntaron si alguna vez haba mandado una lista a sus competidores: dijo estar 100% seguro de que nunca lo haba hecho.

Una declaracin interesante en cuanto ilustra desde el sentido comn de por qu el compartir listas de precios sera una prctica anticompetitiva, la dio el KAM de Agrosuper para Walmart (Lder, Ekono, Acuenta), Matas Andrs Coll Barros. Desde una mirada un tanto ingenua le pareca una locura la idea de que alguien pudiera querer vender bajo costo seal que jams se conseguira una lista de la competencia, porque eso iba contra sus reglas y sus creencias de catlico verdadero. Los funcionarios de la FNE podran haberse quedado con esa respuesta, pero insistieron y le preguntaron por qu conseguir las listas vulnerara sus creencias: Conocer la lista de precios de otros competidores es sucio, no es libre, no es competitivo, en definitiva [] Porque yo podra, en base a esa lista de precios, modificar la ma.

EL DEBATE LEGAL

El requerimiento de la Fiscala Nacional Econmica contra las tres cadenas de supermercados sorprendi tanto al mercado como a los abogados expertos en libre competencia. Nadie entiende por qu la FNE dej pasar cuatro aos y medio antes de presentar la acusacin ante el TDLC. El caso estaba armado y las pruebas procesadas hace bastante tiempo, cuenta un ex funcionario de la FNE.

El mismo profesional dice haber tenido acceso a antecedentes sobre conductas para fijar precios de otros productos, como leche, bebidas gaseosas y carnes de cerdo. El modus operandi sera el mismo que el utilizado con los pollos: va correo electrnico y a travs de los proveedores, los que habran sido presionados por los supermercados para mediar para que otras cadenas se cieran a los precios acordados. De hecho, en su requerimiento la FNE menciona explcitamente que tiene antecedentes que dan cuenta de un cierto grado de transversalidad de la misma (conducta) respecto a otros productos que componen la canasta.

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La pregunta que est abierta es si la FNE presentar nuevas acciones legales por esos otros productos, una duda en que se debaten tambin los expertos en libre competencia.

-Hay quienes dicen que s podra haber nuevos requerimientos, pero yo creo que la FNE se fue por la va ms fcil, aprovechando la sentencia anterior por colusin y que va a fortalecer su caso demostrando que esto no es algo slo para el mercado de los pollos, sino que tambin en otros productos -comenta un abogado del rea.

Fuentes ligadas a Cencosud informaron a La Tercera que en 2008 las tres empresas productoras de pollo se acercaron para notificarles que, a partir de ese momento, ningn supermercado podra vender bajo el precio de lista ms IVA. La amenaza era reducir el abastecimiento, un riesgo que no podan correr. Fuentes ligadas a las otras dos cadenas acusadas de colusin dijeron desconocer cualquier instruccin de los proveedores como la descrita por Cencosud.

Lo que a nadie extraa es que, tal como ilustran las declaraciones y correos citados ms arriba, los KAM de las empresas avcolas hayan impuesto la regla de no vender bajo el precio de costo. En ese escenario, los supermercados se ven a s mismos ms como vctimas de los proveedores que actuaban como cartel que como cmplices de un acuerdo para manejar los precios.

Los correos electrnicos adjuntados por la FNE al requerimiento son claros y por lo tanto los supermercados no niegan su contenido. Lo que s se cuestiona es la interpretacin jurdica de los hechos y el contexto detrs de los intercambios con los proveedores. Como comenta un abogado ligado a una de las cadenas, es un caso bonito para trazar los lmites de lo que es colusin. Y a su juicio, esta situacin no lo es.

Dos fuentes ligadas a los supermercados acusados reiteran la idea de que en la FNE estn leyendo los correos electrnicos que fundamentan el requerimiento, con la cultura pro-competencia que existe ahora en 2016, luego de haber pasado por grandes escndalos de colusin, y no la que exista cuando esos emails fueron enviados (el requerimiento es respecto al periodo 2008-2011).

Desde entonces, las investigaciones que han afectado al mercado han provocado un cambio. De hecho, los propios supermercados asumen que han capacitado a sus empleados incluso respecto de la forma de comunicarse con sus proveedores. Si bien reconocen que el contenido y el tono de los correos electrnicos puede ser cuestionable o poco prudente, profesionales ligados a Walmart dicen que se trata de intercambios espontneos enviados por empleados, y que estn gatillados por ventas de la competencia por debajo de los costos a los cuales ellos compraban. No habra prcticas concertadas ni sistematicidad en los contactos que permitieran configurar la colusin, enfatizan.

En la misma lnea, desde otra de las cadenas acusadas, sealan que se est extremando una interpretacin jurdica y una visin demasiado negativa y parcial de los hechos y de los precios sugeridos. E insisten en que en los ltimos aos los procedimientos han cambiado: ya no se toleran contactos con proveedores como los que se muestran en el requerimiento, relacin que s ocurra al momento de las actuaciones cuestionadas.

Respecto de la interpretacin que han hecho algunos expertos en libre competencia de que este sera un caso de precios sugeridos, y que los supermercados eran libres de seguirlos, existe otra lectura:

Fachada Cencosud

La sugerencia viene del proveedor y el supermercado la sigue. Pero aqu lo que supuestamente hay es un supermercado que mira hacia el del lado y busca a un tercero para que se encargue de que se ajuste al precio que mantiene toda la lnea horizontal. Eso es lo que la FNE considera como colusin. Es muy distinto a la sugerencia que puedan hacer los proveedores, que no es vinculante y el supermercado es libre de aceptar o no explica un experto.

Desde algunos de los supermercados acusados de colusin, hacen ver que luego de que en 2011 la FNE incautara correos y computadores, las empresas se abocaron a revisar en detalle el contenido de las comunicaciones en busca de conductas anticompetitivas. Se revisaron cientos de correos electrnicos. En Cencosud, ese trabajo se hizo con el apoyo del estudio Philippi, Prietocarrizoa & Ura, mientras que Walmart trabaj con Ferrada Nehme. Si hubieran encontrado una mnima huella de conductas colusivas dicen en las cadenas lo sensato habra sido autodenunciarse. Pero no hay consenso entre los abogados expertos en libre competencia de que ese sea siempre el mejor camino: el costo puede ser ms alto y a veces es mejor cruzar los dedos y esperar que la FNE no los descubra.

El uso de proveedores para articular una colusin ya fue sancionado luego de la investigacin a las farmacias, las que utilizaban a los laboratorios para coordinar sus precios. Entonces, al igual que en este caso, la FNE acus el actuar de FASA, Cruz Verde y Salco, excluyendo de su requerimiento a los laboratorios, pese a su rol protagnico. La gran diferencia es que en esa oportunidad, FASA opt por la delacin compensada y adems de los emails, el seguimiento de los cambios de precio de los medicamentos mostr claramente que haba coordinacin entre las distintas cadenas. Todo indica que en este nuevo caso de colusin, las pruebas seguirn un camino ms difcil.

http://ciperchile.cl/2016/01/26/colusion-los-testimonios-que-pusieron-a-los-supermercados-en-el-banquillo-de-los-acusados/



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