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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 24-02-2016

El adis al petrleo barato en la globalizacin

Gerardo Honty
Alai


A fines de 2015, el precio del petrleo haba cado a valores propios de principios de siglo, luego de haber alcanzado un pico cercano a los US$ 150 por barril en 2008. Los pronsticos indican que los precios seguirn bajos durante 2016, algo que parece difcil de explicar en un mundo en el que cada vez es ms costoso producir petrleo. Sin embargo, esta situacin viene, paradjicamente, a confirmar el fin de la era del petrleo barato. Vale la pena intentar dar respuesta a lo que est sucediendo.

Crisis en petrleos convencionales y no convencionales

A principios de este siglo la amenaza del pico del petrleo (mximo mundial posible de produccin) sobrevolaba los anlisis del mercado petrolero. La evidente restriccin esperada de la oferta de crudo llev a los inversores a orientar sus recursos hacia una nueva tecnologa: el shale oil y tight oil (petrleo de esquisto o de formaciones compactas). La expectativa de altos precios provoc una revolucin del shale en los Estados Unidos. La consecuencia fue que a partir de 2010 la produccin de petrleo en ese pas pas de 0,5 a 4,5 millones de barriles diarios en 2014 (1).

Pero la mquina mat al inventor y la oferta norteamericana inund el mercado, lo que junto a la desaceleracin de la economa provocaron la baja de los precios. Las petroleras norteamericanas comenzaron a recortar gastos, vendieron activos, redujeron a menos de la mitad la cantidad de pozos, pero la mayora de las empresas lograron sobrevivir. Sin embargo, ya por debajo de los US$ 50 el barril, empresas perforadoras como Samson Resources y Magnum Hunter Resources se han declarado en quiebra y se espera que otras las sigan (como Chesapeake, Southwestern Energy y Ultra Petroleum).

De mantenerse los precios por debajo de los US$ 50 el barril de petrleo, la crisis del shale en Estados Unidos podra arrastrar a las instituciones bancarias y financieras que lo viabilizaron, tal como fuera alertado por varios analistas (2). Pero la crisis no solo afect a las petroleras norteamericanas: BP ha anunciado la reduccin de su plantilla laboral en 15%, Pemex inform que despedir a 13.000 trabajadores, Shell ha vendido parte de sus activos, solo por poner algunos ejemplos.

La OPEP entre tanto mantuvo altos sus volmenes de produccin (con menores costos que sus adversarios de esquisto) en un intento por demoler la industria norteamericana, segn algunos analistas. Sin embargo esta estrategia resulta peligrosa pues esto afecta a las economas de los pases rabes y otros estados petroleros. A tal punto que el gobierno saudita est estudiando la posibilidad de privatizar algunos sectores de la empresa petrolera nacional, Saudi Arabian Oil Co. (Saudi Aramco). Esta es la nica empresa productora de petrleo saud, posee las segundas mayores reservas de petrleo del mundo, y controla la produccin de ms del 10% del petrleo mundial.

En Arabia Saudita el dficit de 2015 alcanz los 98.000 millones de dlares (el doble de lo previsto) y han subido un 40% los precios internos del petrleo. Medidas similares se han tomado en otros pases como Emiratos rabes y Venezuela. Los estados rabes de la OPEP se enfrentan a los graves problemas polticos que desencadenan la reduccin del gasto social estatal y el alza de los precios de los productos de consumo debido a la cada de los ingresos fiscales. Toda la zona se ha convertido en un polvorn.

El reingreso de la oferta iran luego del levantamiento de las sanciones comerciales no har otra cosa que reforzar la tendencia a bajos precios del petrleo. Los primeros mensajes lanzados desde Tehern confirman sus planes de exportar todo el crudo posible, lo cual no har otra cosa que aumentar la sobreoferta.

La otra mirada sobre la cada de los precios est relacionada, no tanto con la sobreoferta de crudo, sino ms bien con la subdemanda originada en la desaceleracin la economa, particularmente de China, Brasil, Rusia y la Unin Europea. Se le suma un invierno benvolo que redujo la demanda de calefaccin en Japn, Europa y Estados Unidos. Es de hacer notar que todas las materias primas se han devaluado y no solo el petrleo, expresando una fuerte contraccin en los mercados de las materias primas. En la actualidad se estima que la oferta diaria de crudo est uno o dos millones de barriles por encima de la demanda. Por lo tanto, parece bastante certero suponer que el precio del petrleo ha cado por la crisis econmica, ms que por especulaciones del poder geopoltico.

Precios futuros

Hacer pronsticos sobre los precios futuros del petrleo es una aventura. Hay demasiados factores que influyen en el juego y de hecho son contadas las proyecciones que se cumplen. En principio, es de esperar que los bajos precios terminen elevando la demanda y se liquiden los excedentes de petrleo con lo cual los precios podran volver a subir. Pero esto no ocurrira durante este ao.

Por otra parte hay demasiados actores gubernamentales interesados en mantener los precios bajos. Ya se mencion a Arabia Saudita y su batalla contra el esquisto estadounidense. Pero a diferencia de lo que pasa en Arabia Saudita donde la propiedad del petrleo y la empresa es estatal, en Estados Unidos la propiedad es privada. Hay que ver hasta donde los intereses internos pesan sobre los geopolticos y hasta donde estar dispuesta la administracin Obama a intentar destruir otras economas petroleras como la de Arabia Saudita, Rusia o Venezuela. Por otra parte hay que hacer notar que el pblico estadounidense est muy feliz con la baja de los precios internos de la gasolina.

Rusia por su parte ha devaluado mucho su moneda y por lo tanto los ingresos en dlares pasados a rublos se mantienen relativamente constantes a pesar de la cada del precio del petrleo. Algo similar ocurre en otros pases exportadores como Brasil o Canad. El balance entre los costos de la depreciacin de la moneda y la cada en dlares de las exportaciones tiene diferentes resultados segn los analistas y no puede darse una respuesta unnime.

Lo cierto es que las inversiones en exploracin y explotacin de petrleo cayeron un 20% en 2015 y ya haban descendido en un 15% en 2014. Las cabezas perforadoras (rigs) en el mundo se han reducido en un 40% en el ltimo ao (3) y hay varias empresas en bancarrota. Es posible que para los inversores ya no sea tan seguro invertir en petrleo como en aos anteriores. La nueva inversin se ha concentrado en los ltimos tiempos en el petrleo de esquisto (ya casi no existen reservas convencionales a descubrir) y estos ltimos dos aos han demostrado la fragilidad del sector ante las fluctuaciones de los precios del crudo. Que las empresas petroleras estn quebrando es la mejor prueba de que la era del petrleo barato se ha terminado.

Fluctuaciones y encadenamientos

Los precios del petrleo siempre han fluctuado. Cuando sus valores estn bajos, la economa crece, aumenta la demanda y comienza a subir el precio. Cuando los precios son lo suficientemente altos como para resentir la economa, entonces comienza la desaceleracin y con ella la cada de la demanda, con lo que vuelven los precios bajos del crudo. Este ciclo se ha repetido peridicamente en los ltimos cincuenta aos.

Sin embargo ahora estamos ante un cambio estructural en este ciclo: el petrleo convencional se est acabando (la mayora de los yacimientos ya entraron en declive) y el no convencional no puede extraerse a menos de USD 100 por barril. Esto quiere decir que el nuevo piso del ciclo del petrleo futuro debera estar por encima de ese valor.

Esta sobreoferta de crudo que hoy vivimos es el resultado de inversiones especulativas en el esquisto estadounidense que sobrevivi y produjo ingentes cantidades volmenes mientras su precio estuvo por encima de los USD 100. Por debajo de ese umbral las empresas no sobreviven. Una vez que los depsitos actualmente repletos se vacen y la demanda retome su crecimiento, los precios volvern a subir.

Pero los inversores ya estn avisados. El esquisto no tolera las fluctuaciones de precios y los vaivenes de la economa que soportaba el petrleo convencional. Los bancos estn alertados: ya no debieran ser tan convincentes las expectativas de ganancias relacionadas con los crudos no convencionales. El petrleo adems enfrenta dos competidores poderosos: el avance de las tecnologas para el uso de fuentes renovables y los acuerdos internacionales para limitar el cambio climtico.

La cada actual de precios obedece a la sobreoferta combinada con la subdemanda. Una vez que se reequilibren ambos trminos de la ecuacin, difcilmente el crudo vuelva a los precios baratos.

Pero el petrleo no es un commodity ms. Es la energa ms verstil y utilitaria para alimentar el motor de la economa. El petrleo barato es lo que ha favorecido la expansin econmica global durante los ltimos sesenta aos. Y cada vez que el petrleo ha subido o escaseado la economa global se ha resentido. No parece que vaya a ser fcil sostener el crecimiento econmico global con fuentes energticas menos verstiles y ms costosas. Asegurar la paz y la sostenibilidad futura debera ir de la mano de una economa global menos dependiente de los insumos energticos y probablemente- ms austera.


Notas


1. http://www.eia.gov/energy_in_brief/article/shale_in_the_united_states.cfm

2. Vase por ejemplo: http://www.postcarbon.org/drill-baby-drill y http://shalebubble.org/wall-street/

3. http://peakoilbarrel.com/international-rig-counts-2/


Gerardo Honty es analista de CLAES (Centro Latino Americano de Ecologa Social); reporte para el portal www.globalizacion.org de CLAES.

Fuente original: http://www.alainet.org/


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