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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 31-12-2016

Carbn 2.0, otro captulo de la saga no convencional

Hernn Scandizzo
Observatorio petrolero sur


A pesar de las campaas globales para desincentivar su uso y reducir las emisiones de CO2, los promotores del carbn insisten, e incluso presentan como energa limpia su explotacin a travs de una tcnica no convencional como es la gasificacin subterrnea. A esa ola tambin se montan quienes proponen extraer el gas contenido en mantos de carbn. En Latinoamrica las reservas de este mineral son menores, comparadas con las de otras regiones, eso no supone que nuestros territorios estn a resguardo de esos proyectos.

Mina de carbn El Cerrejn, Guajira, Colombia | por Santiago La Rotta

Hasta mediados de la dcada de 1960 el carbn constitua la principal fuente primaria de energa a nivel mundial, lo sigue siendo para China y tiene gran importancia en Estados Unidos, Alemania y Australia; tambin en pases de Europa del Este y de Asia. En cambio en Amrica Latina su participacin es casi marginal, constituye aproximadamente el 8% de las fuentes primarias, aunque en algunos pases, como Chile, equivale a casi un tercio. En tanto la produccin de la regin represent en 2013 apenas el 2% del total mundial.1

Sin embargo, a pesar de la escasa relevancia, en Latinoamrica la explotacin de carbn es la causa de fuertes conflictos. En Colombia, el principal productor de la regin, est directamente vinculada a violaciones de derechos humanos y es responsable de severos impactos socioambientales;2 mientras que en Venezuela el avance de la frontera extractiva ha desencadenado conflictos territoriales en la Sierra de Perija.3 En tanto en Chile, donde meses atrs se lanz la campaa #NoMasCarbon , la posible explotacin de cinco minas encendi el alerta en Isla Riesco , en el extremo sur del pas. Problemticas y conflictos como los mencionados, que tienen origen en la extraccin y combustin de carbn, son un punto de referencia ineludible al momento de analizar los proyectos de aprovechamiento limpio, que se promocionan como tales porque supuestamente logran reducir las emisiones de gases de efecto invernadoro (GEI).

Carbn amigable

El carbn alojado en mantos profundos, contenido en vetas delgadas, de baja calidad, puede ser sometido a un proceso de combustin subterrnea controlada y obtenerse gas sinttico o syngas. Adems, mediante mecanismos de captacin de carbono se reducen las emisiones y al realizarse in situ se resuelve el problema de las cenizas, porque quedan depositadas en la cavidad. Lo mismo ocurre con el gas contenido en la roca, que durante siglos se cobr la vida de trabajadores mineros. Desde hace dcadas es posible extraerlo a partir de la adaptacin de tcnicas utilizadas en la explotacin de hidrocarburos, lo que permite reducir las emisiones GEI, dado que se evitar liberarlo a la atmsfera para garantizar la seguridad en las minas. De manera muy suscinta esos son algunos de los argumentos ambientalmente amigables utilizados por quienes promocionan la gasificacin subterrnea de carbn y la explotacin de gas de mantos de carbn.4 Sus impulsores tambin afirman que son alternativas no slo para diversificar la matriz y reducir las importaciones de energa, un problema comn a los pases de la regin; sino que adems, como en el caso de la explotacin de lutitas, aseguran que el gas es el combustible puente hacia fuentes limpias, y ampliar su oferta es avanzar en esa direccin.

Ms all de las convicciones de quienes sostienen esos argumentos, los desarrollos en cuestin intentan superar los lmites tcnicos y financieros que impiden la explotacin del carbn alojado en vetas profundas, o demasiado delgadas, o de baja calidad -que constituyen la mayor parte de las reservas existentes a nivel mundial. Su desafo es generar las condiciones para que el gas -sinttico o contenido en la roca- ingrese a los mercados energtico y petroqumico y, por aadidura, prolongar la matriz fsil.

Colombia en la cruzada del metano

Para extraer el gas metano de mantos de carbn (CBM, por sus siglas en ingls) se perfora hasta la veta y, en una primera etapa, se extrae principalemente el agua all contenida. A medida que baja la presin hidrosttica, se libera del metano de la roca. En algunos casos aplican la fracturacin hidrulica (fracking) para aumentar su permeabilidad de la veta. Entre los principales problemas asociados a estas explotaciones se cuentan el manejo de las aguas de produccin -generalmente salobres-, la contaminacin de cursos de agua superficiales y subterrneos, y el hundimiento del terreno (subsuncin).5

Esta tcnica desde hace al menos tres dcadas se utiliza comercialmente en Estados Unidos, Canad6 y Australia, y hay polticas para su implementacin en China7, Indonesia y Mozambique.8 En tanto en Amrica Latina, Colombia, el principal productor y exportador de carbn, se convirti en el primer pas en concesionar reas para la explotacin de gas metano de mantos de carbn. En marzo 2016 el presidente de la Asociacin Colombiana de Gas Natural, Eduardo Pizano, destac que el Estado haba aprobado la primera licencia a la compaa Drummond, en el departamento del Cesa. La explotacin comenzara con la perforacin de alrededor de 70 pozos, que demandaran un desembolso de 126 millones de dlares ( El Piln, 18/03/2016 y La Repblica, 17/10/2015 ).