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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 06-05-2017

Un gusano podra ser la clave para combatir la contaminacin por plstico

Johah Engel Bromwich
The New York Times


Algunos cientficos descubrieron que una oruga utilizada como cebo para pescar puede ser la clave para degradar los plsticos. Credit Csar Hernndez / CSIC, a travs de Agence France-Presse Getty Images

En Europa, algunos investigadores descubrieron que las larvas de un insecto comn tienen la inusual capacidad de digerir plstico. Este descubrimiento podra conducir a avances biotecnolgicos que contribuyan a reducir la continua acumulacin de uno de los contaminantes ms resistentes del mundo.

El descubrimiento consiste en que el gusano de la polilla de la cera, una oruga utilizada en la pesca como cebo y cuyo nombre se debe a que acostumbra alimentarse de cera de abeja, es capaz de degradar los enlaces qumicos del polietileno, un polmero sinttico y plstico de amplia produccin que se emplea en empaques, bolsas y otros materiales de uso cotidiano.

Federica Bertocchini, una cientfica del Consejo Superior de Investigaciones Cientficas de Espaa, descubri por casualidad la habilidad de este insecto hace varios aos.

Bertocchini es una apicultora aficionada; en cierta ocasin desprendi varios gusanos de sus colmenas y los tena en una bolsa de plstico, y ms tarde se dio cuenta que los gusanos haban masticado las bolsas para hacer agujeros. Percatndose de las implicaciones de este hecho, la cientfica se puso en contacto con algunos colegas de la Universidad de Cambridge, Paolo Bombelli y Christopher J. Howe.

El grupo public esta semana un artculo en la revista cientfica Current Biology donde se explica con exactitud cmo descubrieron las caractersticas que permiten a los gusanos degradar el plstico.

Howe explic en una entrevista que se concentraron en determinar si los gusanos, que son la larva de la polilla de la cera y se cran comercialmente para uso de los pescadores, en realidad rompan los enlaces qumicos del plstico y no solo masticaban el material para hacerlo pedazos.

Para abordar esta cuestin, los investigadores aplicaron un mtodo que Howe design con el delicado trmino gusano homogeneizado. Los cientficos molieron las larvas en una licuadora y esparcieron la pasta resultante sobre el plstico. Este experimento demostr que los insectos en efecto contenan alguna sustancia qumica, o una combinacin de varias de ellas, que produca la degradacin del plstico.

Creemos que interviene alguna enzima, seal Howe. No sabemos si en realidad la producen los gusanos o las bacterias que se encuentran en sus rganos digestivos.

Esa misteriosa enzima (o conjunto de enzimas) rompe la larga cadena de tomos de carbono que constituye el ncleo del plstico en molculas ms pequeas, explic Howe. Aunque los investigadores todava no saben con certeza qu son esas molculas ms pequeas, es probable que sea ms fcil reciclar y reutilizar estas molculas que el plstico del que provienen.

Ahora los cientficos comenzarn a aislar elementos individuales a partir de extractos de los gusanos, para tratar de identificar la sustancia qumica que rompe los enlaces del plstico. Si logran aislar esa enzima, entonces quiz sea posible obtener el gen que la codifica para insertarlo en una bacteria, lo cual sera mucho ms sencillo que cultivar los gusanos. El objetivo es poder utilizar esa bacteria como base para un proceso biotecnolgico, afirm Howe.

Sin embargo, advirti que tomar varios aos lograr que el descubrimiento inicial culmine en un resultado de estas dimensiones.

Claro que no es posible que en unos seis meses resolvamos el problema del plstico en todo el mundo, explic. No es mi intencin que sus lectores piensen que en unos cuantos meses podrn desechar sus bolsas de plstico sin preocupacin alguna.



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