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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 10-08-2017

El caso de las trabajadoras envenenadas por radiacin
Las Chicas del Radio

Luciano Andrs Valencia
Rebelin




A comienzos de la dcada de 1920, Mollie Maggia, de 24 aos, sufri una muerte dolorosa y terrible tras haber padecido quebraduras espontneas y la extirpacin de su mandbula. La causa oficial de su muerte fue atribuida a la sfilis, enfermedad con un fuerte estigma social debido a su trasmisin sexual. En 1922 la cajera de banco Grace Fryer empez a sufrir la prdida inexplicable de dientes y su mandbula presentaba inflamacin y degradacin sea. Ambas tenan algo en comn: haban trabajado en la United States Radium Corporation, siendo expuestas a contaminacin por radio.

El Radio (Ra) fue aislado por primera vez en estado puro por Marie Sklodowska de Curie en 1898, estableciendo su condicin como el elemento nmero 88 de la Tabla Peridica. El trabajo de experimentacin con material radiactivo le vali a la cientfica dos premios Nobel (el primero en colaboracin con su esposo Pierre Curie) y una anemia aplsica que acabara con su vida. An hoy sus cuadernos y anotaciones deben ser manipulados con proteccin porque la radiactividad de sus istopos ms estables perdura por 1620 aos.

En 1902 el inventor William J. Hammer visit el laboratorio del matrimonio Curie y se llev como obsequio algunas sales de radio. Por entonces se desconoca el peligro de la radiacin, pero su brillo verdoso era algo que resultaba asombroso. Al combinarlo con pegamento y sulfuro de zinc, Hammer obtuvo una pintura que brillaba en la oscuridad. El producto fue conocido como Undark e inmediatamente pas a tener numerosas aplicaciones industriales. En Suiza se deca que los pintores de radio eran reconocidos en la calle, porque brillaban en la oscuridad.

En 1914 se constituy en New York la Radium Luminous Material Corporation, que ms tarde cambiara su nombre por US Radium Corporation. Con el ingreso de Estados Unidos en la Primera Guerra Mundial en 1917 las operaciones de la compaa se expandieron rpidamente por la concesin de contratos militares para pintar con radio diversos objetos de las fuerzas armadas: relojes que permitan ver la hora en la oscuridad sin necesidad de prender la luz y delatar la posicin, velocmetros para automviles, y puntas de mira para pistolas. Al final de ese ao la empresa contaba con 300 trabajadores y trabajadoras en sus plantas de Newark, Jersey City y Orange en el estado de New Jersey. En los aos siguientes lleg a tener ms de 4000 personas empleadas y comercializaban sus productos para uso no militar como nmeros de las casas, interruptores de luz y ojos luminosos para muecas.

Anuncio de la compaa promocionando su pintura a base de radio.

Fue en la planta de Orange en donde ingres el mayor nmero de jvenes trabajadoras en los aos siguientes a la guerra. Por ese entonces haba pocas empresas que daban empleo a mujeres y el salario era superior a otros lugares, por lo que unas 70 jvenes se acercaron alentadas por la idea de que estaban ayudando a sus familias y sirviendo al pas.

El trabajo consista en pintar a mano con un pincel de pelo de camello las manecillas y diales de los relojes y contadores, sin la proteccin adecuada, cobrando 1,5 centavos de dlar por cada producto. Por indicacin laboral, deban chupar el pincel para afilar la precisin de las pequeas brochas. Les decan que un poco de radio era beneficioso para la salud y que los nicos efectos secundarios eran unas mejillas ms rosadas.

Aunque hoy nos parezca extrao en Estados Unidos y Gran Bretaa se comercializaban productos comestibles como leche, chocolate y manteca mezclados con radio para para mejor bienestar de los clientes. En tiendas britnicas era posible hallar cosmticos a base de radio para obtener belleza brillante. Haba tabletas energticas de radio y ropa interior radiada para mejorar la vida sexual.

Pese a esta creencia generalizada, los directivos de la compaa sospechaban de sus posibles efectos adversos y se protegan con mscaras y guantes de plomo. Entre 1921 y 1923 se desempe como Director del Laboratorio de Investigaciones de la compaa el doctor Vctor Franz Hess, quin en 1936 sera galardonado con el Premio Nobel de Fsica por el descubrimiento de la radiacin csmica. Esto nos lleva a pensar que la patronal conoca los peligros a los que expona a sus trabajadoras, pero no actu en consecuencia, privilegiando sus ganancias por sobre las vidas obreras.

Desconociendo sus consecuencias, las trabajadoras se pintaban las uas y los dientes o se frotaban el cabello con radio para sorprender con el brillo a sus parejas. Con esto llevaban la radiacin a sus hogares y sus familias.

Al poco tiempo las trabajadoras comenzaron a enfermar de anemias, neoplasias, necrosis de los huesos y la degradacin bucal que sera llamada Mandbula de Radio. Cundo Grace Fryer enferm en 1922, decidi buscar a sus antiguas compaeras para iniciar una demanda. Les cost aos encontrar a un joven abogado de Newark recin recibido de Harvard, Raymond Berry, que acept representarlas en contra de la poderosa compaa. En 1927 se present la demanda de Grace por daos y perjuicios, a las que se unieron otras cuatro trabajadoras y dos hermanas de la fallecida Mollie Maggia.

 

Grace Fryer, quin inici la demanda contra la US Radium Corporation.

Recordemos que la Radium Corporation era contratista militar del gobierno estadounidense por lo que posea dinero e influencias. Redactaron informes en donde sealaban que la dosis de radio era muy baja para ser txica. Si bien esto era cierto para los productos que se comercializaban, no era as para los talleres en donde la exposicin era mayor. En el cuerpo de las obreras la concentracin de radio era de una dosis de 50 a 500 veces superior a la que actualmente se considera inofensiva para la salud. Tambin pagaron a profesionales de la salud para que dieran fallos a su favor, y se atac a las trabajadoras con argumentos machistas y moralistas diciendo que la causa de su muerte fue la sfilis contrada por la vida sexual que llevaban.

La presin meditica logr que el caso llegara a juicio. La compaa trat de retrasarlo, esperando la muerte de las trabajadoras enfermas. En enero de 1928 comenz el juicio de las Radium Girls, como las bautiz la prensa, contra la US Radium Corporation. Cundo Grace Fryer se present ante el Tribunal era incapaz de andar, necesitando de un cors ortopdico para sostenerse y haba perdido los dientes. El resto de las demandantes presentaba patologas similares, lo que les dificult prestar juramento.

Sin embargo el estado de salud de las trabajadoras no fue prueba suficiente, por lo que se autoriz la exhumacin de los huesos de Mollie Maggia. Se procedi a colocar los restos en un cuarto oscuro cubierto de papel fotogrfico. En la misma habitacin colocaron los huesos de una persona no afectada a modo de caso testigo. Al cabo de diez das el papel fotogrfico que estaba sobre el cuerpo de la pintora fallecida se haba velado, mientras que en el otro caso no mostr ninguna impresin. Esto se debe a que el radio se comporta de manera similar al calcio, acumulndose en los huesos y llevando a su necrosis. Tambin afecta la mdula sea provocando anemias y sangrados.

Mientras se desarrollaba el juicio Marie Curie envi una carta desde Pars en donde expresaba que estara feliz de cualquier ayuda que necesitara y explicaba que es imposible destruir la sustancia una vez que entra al cuerpo.

A la siguiente audiencia, que se llev a cabo en el mes de abril, las demandantes no pudieron asistir dado que el estado de sus huesos haca que se rompieran al intentar incorporarse. Pese a las objeciones del abogado Berry, el juez pas la audiencia al mes de septiembre porque los directivos de la empresa se hallaban veraneando en Europa. El editor del New York World, Walter Lippman, catalog a esto como una parodia de justicia.

La indignacin popular hizo que la audiencia se realizara el mes de junio. En esa oportunidad, el juez del distrito William Clarck acept realizar una mediacin por fuera del Tribunal. Pese a conocer que el juez era accionista de la corporacin, Berry y las Chicas del Radio aceptaron la mediacin que fijo una indemnizacin por 10 mil dlares (haban solicitado 25 mil), ms gastos mdicos y legales, y un pago anual de 600 dlares durante el resto de su vida a cada una de las afectadas.

Sin embargo la mayora no llegaron a cobrar esta indemnizacin porque murieron al poco tiempo, incluida la iniciadora de esta lucha Grace Fryer. La ltima de las Chicas del Radio en fallecer fue Katherine Schaub en 1933 a la edad de 30 aos. Haba ingresado a los 15 aos en 1917 y soaba con convertirse en una escritora famosa. Al ao siguiente falleci la descubridora del radio Marie Curie.

El tener que pagar una indemnizacin bastante onerosa para la poca y la toma de conocimiento de los peligros del radio provoc que poca gente quisiera trabajar en la Radium Corporation, lo que llev al cierre de la compaa.

Siguiendo el ejemplo de las trabajadoras de Radium Corporation, las obreras de Radium Dial en Ottawa (Illinois) iniciaron una demanda que culmin en la condena de la empresa por negligencia grave en 1938. Su lucha tambin influy para que en 1949 el Congreso de los Estados Unidos aprobara una ley por la que todas las enfermedades laborales eran indemnizables, y ampliaba los tiempos para descubrir la enfermedad y realizar las reclamaciones. Tambin se modificaron los procedimientos para la manipulacin de sustancias radiactivas.

La pintura undark se sigui utilizando hasta 1968, aunque haca muchos aos que se haban comprobado sus efectos radiactivos.

En la actualidad todava se puede medir la radiacin emitida desde las tumbas de las Chicas del Radio.

 

Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.



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