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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 04-09-2017

Por qu el huracn Harvey ha sido tan devastador?

Lisa Friedman yJohn Schwartz
NYT


Peatones tratando de escapar por la carretera interestatal 610 mientras el huracn Harvey inundaba la ciudad de Houston, el domingo 27 de agosto de 2017. Credit Alyssa Schukar para The New York Times

Los cientficos dicen que los efectos del huracn Harvey empeoraron debido a una confluencia crtica de eventos meteorolgicos: aguas clidas en el golfo de Mxico que intensificaron las lluvias y falta de viento en la atmsfera superior que pudiera haber alejado al meteoro del territorio continental.

Para empeorar la situacin, segn Hal Needham, un experto en marejadas ciclnicas y fundador de la empresa privada Marine Weather & Climate, de Galveston, Texas, la marejada ciclnica se elev por encima de la baha de Galveston, causando el bloqueo del drenaje de la lluvia que afect a las zonas costeras y el territorio continental.

Una marejada ciclnica de entre medio metro y un metro no habra sido catastrfica, dijo Needham. Fueron todos estos factores en conjunto. Y no ha terminado.

Dennis Feltgen, vocero en Miami del Centro Nacional de Huracanes de la Administracin Nacional Ocenica y Atmosfrica de Estados Unidos, dijo que las lluvias torrenciales continuarn por dos o tres das ms, vertiendo entre 38 y 63 centmetros adicionales de lluvia sobre algunas zonas del sureste de Texas. En otras partes se podran presentar hasta 1,3 metros de lluvia. Esto no tiene precedentes, dijo.

No obstante, s tiene paralelos. J. Marshal Shepherd, director del Programa de Ciencias Atmosfricas de la Universidad de Georgia, dijo que Harvey se parece mucho a Allison, una tormenta tropical que inund severamente a Houston en 2001 porque permaneci sobre la ciudad y eso aument las precipitaciones a niveles extraordinarios.

De alguna manera, creo que este evento sobrepasar por mucho lo que vimos con la tormenta tropical Allison, dijo Shepherd. La atmsfera no est ayudando a empujarla a otra parte. Las corrientes de direccin que normalmente la sacaran de esa zona son inexistentes, dijo.

Los huracanes son esencialmente grandes mquinas climticas alimentadas por las aguas clidas del ocano debajo de ellos.

La alucinante cantidad de lluvias durante Harvey es resultado de la tormenta ubicada en el golfo de Mxico y contina ganando humedad directamente de ella. Debido a la orientacin de la tormenta, dijo Shepherd, tenemos este flujo de vapor de humedad precipitndose sobre la regin de Houston, mientras que esa humedad es constantemente abastecida por el golfo. Esto podra convertirse en el peor desastre por inundacin en la historia de Estados Unidos.

Con el paso del tiempo, los cientficos han podido relacionar cada vez ms ciertos eventos meteorolgicos extremos con el cambio climtico pero, en lo que respecta a los huracanes, suelen decir dicen que an existe mucho desconocimiento. Sin embargo, lo que est claro es que el incremento de las temperaturas mundiales calienta los mares, lo que causa que se evapore ms agua hacia la atmsfera.

A su vez, la acumulacin de humedad contribuye al incremento mundial de precipitaciones extremas, dijo Kenneth Kunkel, un investigador del Instituto de Estudios del Clima de Carolina del Norte. Incluso si el cambio climtico no fuera un factor, dijo Kunkel, los ocanos normalmente son clidos durante esta poca del ao. No obstante, precisa que ltimamente el golfo de Mxico ha estado ms clido que su temperatura promedio, y lo ms seguro es que eso contribuya a generar estas lluvias.

Varios cientficos subrayaron que a pesar de que el dao del huracn Harvey es implacable, no es inesperado. Los meteorlogos anticipaban que una tormenta con muchsima agua se instalara sobre Houston durante un largo periodo. Sincera y desafortunadamente, esto est evolucionando exactamente como lo pensamos hace varios das, dijo Shepherd.

Seal que se preocup al ver muestras pblicas de alivio cuando se anunci que la tormenta se haba degradado de la categora cuatro a tormenta tropical. Mencion que el cambio de la terminologa tcnica pudo haber confundido a la gente y haber llevado a los funcionarios oficiales a perder el enfoque en la amenaza de un evento de lluvia por muchos das.

Siempre hubo una secuencia de dos impactos en esta tormenta en particular y siempre nos preocupamos ms por el segundo golpe que es la lluvia, dijo Shepherd. Una vez que lleg, la gente como yo dijo: Bien, esto solo es el comienzo.

Distintos modelos predicen diferentes aspectos de las tormentas. Rick Luettich es director del Instituto de Ciencias Marinas de la Universidad de Carolina del Norte y es uno de los principales desarrolladores de los programas computacionales ADCIRC que pueden usarse para predecirlas. Los clculos del viernes para Harvey sugeran una marejada de 2,4 a 3 metros en las zonas costeras, con hasta 3,6 metros en algunos de los estuarios costeros ms bajos.

Sin embargo, lo que ha causado mayores destrozos son las intensas lluvias sobre el rea de Houston. Con estas, que cada vez son ms abundantes debido al cambio climtico, Luettich y sus colaboradores estn tratando de aadir los clculos de las precipitaciones al modelo de prediccin de marejada costera.

Cuando se empapa o ahoga, a la gente no le importa si el agua era dulce o salada, dijo el experto.



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