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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 12-12-2017

Mitigar el cambio climtico con los pies en la tierra

Jacques Leslie
New York Times


La ltima gran esperanza de evitar el cambio climtico catastrfico podra estar en una sustancia tan comn que generalmente la ignoramos o simplemente caminamos sobre ella: el suelo bajo nuestros pies.

La tierra tiene cinco principales reservas de carbono. La atmsfera ya est sobrecargada de ese material; los ocanos se estn haciendo cidosmientras se llenan de l; los bosques se estn reduciendo, y las reservas subterrneas de combustible fsil se estn vaciando. Eso hace que el suelo sea el depsito ms probable de inmensas cantidades de carbono.

Ahora, los cientficos estn documentando cmo atrapar el carbono en el suelo puede producir dividendos: reduce el cambio climtico al extraer el carbono de la atmsfera, restaura la salud del suelo degradado y aumenta la produccin agrcola. Muchos cientficos y campesinos creen que el nuevo entendimiento del rol del suelo en la estabilidad climtica y la productividad agrcola provocar un cambio de paradigma en la agricultura y detonar el abandono de prcticas convencionales como la labranza, remocin de residuos de cosechas, monocultivos, pastoreo excesivo y el uso generalizado de fertilizante qumico y pesticida. Incluso el ganado, usualmente considerado responsable del cambio climtico debido a que emana por lo menos 25 galones de metano al da, est siendo estudiando como una parte potencial de la solucin al cambio climtico por su papel en la fertilizacin natural del suelo y en los ciclos de los nutrientes.

La crisis del cambio climtico est tan avanzada que incluso recortar drsticamente las emisiones de gases de efecto invernadero no evitar un futuro convulsivo: la cantidad de gases de efecto invernadero que ya est en la atmsfera asegura que habr graves problemas en el futuro. La manera ms plausible de solucionarlos es combinar los recortes de emisiones con tecnologas de emisin negativa o drawdown, reduccin, que sacan los gases de efecto invernadero de la atmsfera y lo ponen en otras reservas. La mayora de estas tecnologas propuestas son formas de geoingeniera, una apuesta cuestionable a las grandes manipulaciones climticas con una alta probabilidad de consecuencias desastrosas y no intencionales.

Por otro lado, la captura de carbono en el suelo y la vegetacin es una manera efectiva de quitar el carbono de la atmsfera y, de algunas maneras, es lo opuesto a la geoingeniera. En vez de dominar a la naturaleza, la refuerza, y promueve la propagacin de la vida vegetal para regresar al suelo el carbono que estaba ah en primer lugar hasta que las prcticas agrcolas destructivas impulsaron su emisin a la atmsfera como dixido de carbono. Ese proceso comenz con la llegada de la agricultura hace 10.000 aos y se aceler a lo largo del ltimo siglo conforme se expandieron rpidamente la agricultura industrial y la ganadera.

Entre los defensores de la llamada agricultura regenerativa est el cientfico del clima y activista James Hansen, autor principal de un artculo publicado en julio que hace un llamado a favor de la adopcin de medidas para mejorar la fertilidad del suelo y aumentar su contenido de carbono para evitar impactos climticos nocivos.

Rattan Lal, el director del Centro de Manejo y Secuestro de Carbono de la Universidad de Ohio, calcula que el suelo tiene el potencial de capturar carbn a una tasa de entre 0,9 y 2,6 gigatoneladas al ao. Esa es una pequea parte de las 10 gigatoneladas al ao de las emisiones de carbn actuales, pero aun as es significativa. Algunos cientficos incluso consideran que ese estimado es bajo, algo que es un tanto tranquilizador.

Poner el carbono de regreso en el suelo no solo implicar mitigar el cambio climtico, sino tambin mejorar la salud humana, la productividad, la seguridad alimenticia, la calidad del agua y la calidad del aire todo, me dijo Lal por telfono. Es una opcin con la que todos ganamos.

Las tcnicas que utilizan los agricultores regeneradores varan segn el suelo, el clima y los cultivos. Comienzan a partir del entendimiento de que un suelo saludable est lleno de ms de mil millones de microorganismos por cucharadita y el comportamiento de esos organismos facilita la vida vegetal resistente.

Para fertilizar sus campos, los campesinos regeneradores utilizan abono o composta rica en nutrientes y evitan, en la medida de lo posible, los fertilizantes qumicos y los pesticidas, que pueden matar enormes cantidades de materia orgnica y reducir la resiliencia de las plantas. No les gusta arar la tierra, puesto que el arado aumenta las emisiones de carbono a la atmsfera. Algunos combinan en el mismo campo el ganado, las cubiertas vegetales y cultivos brutos de manera secuencial, o plantan perennes, arbustos e incluso rboles en hileras a lo largo de cultivos. Dejar el suelo vaco en temporada baja es tab, puesto que el suelo desabastecido fcilmente se erosiona al consumir ms carbono de la tierra; en vez de eso, los agricultores regeneradores plantan cubiertas vegetales para capturar ms carbn y nitrgeno de la atmsfera.

Hasta la llegada de los materiales sintticos a finales de la dcada de 1800, los fertilizantes consistan principalmente en abono o compostaje rico en carbono. Sin embargo, los fertilizantes sintticos no contienen carbono. Conforme su uso se esparci junto con las prcticas de labranza para incorporarlos a la tierra, disminuy el contenido de carbono en el suelo. El proceso se aceler despus de la Segunda Guerra Mundial, cuando las plantas de municiones a base de nitrgeno de Estados Unidos se convirtieron en fbricas de fertilizantes a base de nitrgeno. La mayora de las universidades agrcolas an ensean fertilizacin de los suelos como un ejercicio que consiste en aplicar fertilizante qumico inorgnico, mientras que pasan por alto el papel biolgico del suelo (y su contenido de carbono). A pesar de la conexin del suelo con el cambio climtico, la captura de carbono en el suelo jams se mencion en el Protocolo de Kioto de 1997, que estableci amplios objetivos de reduccin en la emisin de gases de efecto invernadero para las naciones del mundo.

California comenz una iniciativa en 2015 para incorporar la salud del suelo en las operaciones de granjas y ranchos del estado. Algunos de los estudios pioneros que muestran los beneficios de la agricultura regenerativa se han llevado a cabo en el Marin Carbon Project, un autoproclamado rancho de cultivo de carbono en los tramos pastorales a 48 kilmetros al noroeste de San Francisco. Un estudio de cuatro aos realizado ah mostr que una sola aplicacin del compostaje result en un aumento en la productividad de la planta que ha continuado desde entonces y que el contenido del carbono del suelo creci ao tras ao en una tasa equivalente a la remocin de 1,5 toneladas mtricas de dixido de carbono por cada media hectrea en la atmsfera al ao.

Whendee Silver, un ecologista del ecosistema en la Universidad de California en Berkeley que es el cientfico principal del proyecto, calcul junto con un colega que si tan solo el cinco por ciento de los terrenos de cultivo de California estuviera cubierto con un cuarto de pulgada o media pulgada de compostaje la captura de carbono resultante sera el equivalente de las emisiones anuales de efecto invernadero de nueve millones de autos. El desvo de desperdicios orgnicos de los vertederos saturados del estado tambin evitara que generaran metano, otro potente gas de efecto invernadero.

Algunos cientficos se siguen mostrando escpticos respecto a la agricultura regenerativa y argumentan que su impacto ser pequeo o solo funcionar con ciertos tipos de suelo. Tambin enfrenta obstculos significativos, como la escasez de fondos para investigacin y los requisitos de seguros federales estadounidenses para cultivos, lo que frecuentemente no permite que los campesinos que plantan cultivos de cobertura accedan a los fondos. Pero los temores de que el gobierno de Donald Trump aplastara el apoyo pblico para este tema han sido infundados, hasta ahora.

Veamos, por ejemplo, la experiencia de Willie Durham, un especialista de salud del suelo en el Servicio de Conservacin de Recursos Naturales, parte del Departamento de Agricultura y ubicado en Temple, Texas. Lo que llev a Durham a la agricultura regenerativa fue su descubrimiento, mientras trabajaba como agrnomo en el estado, del ciclo vicioso del pesticida. La gente que conoca desde haca mucho tiempo me preguntaba: Si nada ha cambiado en nuestro sistema agrcola, por qu estamos usando de dos a tres veces ms fertilizantes para lograr lo mismo? Lleg a un punto en el que gastbamos tanto en insumos que no tenamos ninguna ganancia.

Ahora Durham ensea agricultura regenerativa a los campesinos en Texas y Oklahoma. Los agricultores a los que inspira son predominantemente jvenes y an no estn habituados a la agricultura convencional: estima que cerca del 10 por ciento de sus estudiantes utiliza la informacin y que el porcentaje va en aumento. En una regin donde las precipitaciones generalmente son valiosas, Durham dijo que parte del suelo convencional se ha vuelto tan inerte que absorbe tan solo 1,2 centmetros de agua por hora, mientras que los campos regenerativos pueden absorber ms de 20 centmetros por hora.

Los agricultores de Durham estn aprendiendo una leccin que tiene eco en la historia de las interacciones humanas con el mundo natural: la gente obtiene ms beneficios de la naturaleza cuando deja de intentar vencerla y en vez de eso la ve claramente como una aliada exigente pero indispensable. Debido a la conexin del carbono y el cambio climtico, nos han condicionado para pensar que es el enemigo, cuando de hecho es tan vital para la vida como el agua. La manera de solucionarlo es ponerlo de regreso en el suelo, donde pertenece.



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