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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 25-12-2017

Cmo el calentamiento global influy en cinco fenmenos climticos extremos

Brad Plumer y Nadja Popovich
New York Times


Un incendio forestal en Azusa, California, en 2016. Una nueva investigacin ha analizado veintisiete eventos extremos del clima de ese ao que estn relacionados con el cambio climtico. Credit Gene Blevins/Reuters

El clima extremo dej su marca por todo el planeta en 2016, el ao ms caliente del que se tenga registro. El rcord de calor horne Asia y el rtico. Las sequas azotaron Brasil y el sur de frica. La Gran Barrera de Coral sufri el peor blanqueamiento que se recuerde, lo cual provoc la muerte de una gran franja de coral.

En la actualidad, los climatlogos estn comenzando a entender cules de las calamidades del ao pasado se pueden o no se pueden relacionar con el calentamiento global.

En una nueva serie de trabajos que se publicaron recientemente en Bulletin of the American Meteorological Society, investigadores de todo el mundo analizaron veintisiete eventos climticos extremos de 2016 y encontraron que el cambio climtico que ha provocado el hombre era un motor significativo en veintiuno de ellos. El esfuerzo es parte del creciente campo de la atribucin del cambio climtico, el cual explora las conexiones que hay entre el calentamiento y los eventos del clima que ya han tenido lugar.

Para juzgar si el calentamiento global aument la probabilidad de que ocurriera un evento climtico extremo, los cientficos suelen comparar datos del mundo real de momentos en los que el aumento de los gases de efecto invernadero calent el planeta durante el siglo pasado con un mundo contrafactual modelado en el que no hay esas emisiones crecientes. Esta tcnica ha ganado una aceptacin generalizada entre los climatlogos en la ltima dcada.

A continuacin, presentamos cinco eventos climticos de 2016 que los cientficos atribuyen principalmente al calentamiento global:

1. Temperaturas rcord en todo el mundo

El ao pasado, la Tierra alcanz las temperaturas ms altas de las que se haya tenido registro, al romper las marcas de 2015 y 2014. Aunque esto refleja en parte la influencia de El Nio, un evento cclico que ocurre en el ocano Pacfico y puede elevar las temperaturas de la superficie terrestre, un nuevo estudio que encabez Thomas R. Knutson de la Administracin Nacional Ocenica y Atmosfrica (NOAA, por su sigla en ingls) concluy que el calentamiento rcord a nivel mundial solo era posible a causa del calentamiento sustancial que provoc el hombre durante un siglo.

Otros dos estudios tambin concluyeron que las temperaturas inusualmente elevadas en Asia y el rtico en 2016 no habran sido posibles sin el cambio climtico que caus el hombre. Este tipo de aseveraciones son particulares: lo que suele suceder es que los cientficos solo llegan a decir que el calentamiento global propici la ocurrencia de un evento climtico extremo. En estos casos, fueron ms all al encontrar que este calor extremo no habra podido pasar en un mundo sin emisiones en aumento.

2. El blanqueamiento de la Gran Barrera de Coral

En los ltimos dos aos, el calentamiento inusual de las aguas en el Pacfico ha provocado que se blanquee la Gran Barrera de Coral, un fenmeno en el que el coral expulsa algas vitales de su tejido y toma un espectral aspecto blanco. Si persisten las temperaturas calientes del agua, muchos corales se pueden extinguir, lo cual tendra terribles consecuencias para los ecosistemas marinos que dependen de ellos.

En este caso, los cientficos fueron ms mesurados al no culpar totalmente al calentamiento global, en parte porque el impacto de El Nio fue difcil de esclarecer: un estudio que encabez Sophie C. Lewis de la Universidad Nacional Australiana concluy que las emisiones de gases de efecto invernadero que producen los humanos probablemente hayan aumentado el riesgo del blanqueamiento extremo en la Gran Barrera de Coral debido a la exposicin al incremento trmico en el ocano. El estudio tambin advirti que era probable que aumentaran los riesgos en el futuro.

3. Sequa en frica

En los primeros meses de 2016, sequas intensas y olas de calor azotaron la mayor parte del sur de frica y ocasionaron una escasez de comida y agua a nivel local que afect a millones de personas.

A pesar de que este tipo de sequas sbitas se suelen asociar a El Nio, los cientficos ahora aseguran que el cambio climtico tambin tiene un papel importante. Un estudio que encabez Xing Yuan de la Academia China de Ciencias encontr que las sequas sbitas se haban triplicado en la regin durante los ltimos sesenta aos y que el cambio climtico haba sido el principal responsable de la tendencia.

Sin embargo, no se puede culpar al cambio climtico de todas las sequas recientes. En un estudio diferente, los investigadores analizaron una sequa de cinco aos en el noreste de Brasil, pero no pudieron hallar suficiente evidencia de que el cambio climtico provocado por los humanos incrementara el riesgo de sequas.

4. Incendios forestales en Amrica del Norte

En 2016, los incendios forestales quemaron cerca de 3,6 millones de hectreas al oeste de Canad y Estados Unidos, incluido un incendio que fue particularmente destructivo en Alberta, el cual gener evacuaciones masivas y destruy 2400 hogares. En este caso, lo ms probable es que el cambio climtico haya tenido un papel secundario.

Investigadores de la Universidad de Edimburgo encontraron que el calentamiento global haba provocado que la probabilidad de un dficit extremo de la presin del vapor aumentara cinco veces durante los meses de verano en la regin: una medicin de los cambios en la humedad atmosfrica que se asocia a la sequa de la vegetacin y al riesgo de incendios forestales. No obstante, este hallazgo lleg con una advertencia: el aumento del riesgo de incendios que est relacionado con el cambio climtico no corresponde al mes de mayo, cuando se desat el incendio de Alberta.

5. La mancha clida en el ocano Pacfico

En los ltimos aos, ha aparecido una gran masa de agua caliente inusual en las costas de Alaska, a la cual se le conoce popularmente como la mancha. Estas aguas clidas han permitido que prolifere un alga txica en toda la regin, la cual ha provocado la muerte de miles de aves marinas y ha forzado el cierre de pescaderas locales.

Un nuevo estudio que encabez John E. Walsh de la Universidad de Alaska mencion que la mancha no tena precedentes y argument que no se poda explicar salvo por el calentamiento climtico antropognico, aunque los factores naturales como El Nio y la variabilidad atmosfrica tambin tuvieron un papel importante. El estudio tambin concluy que era probable que se presentaran ms de ese tipo de manchas si aumenta el calentamiento, lo cual tendr como resultado un cambio profundo en la gente, los sistemas y las especies.

Sin embargo, la atribucin climtica sigue siendo compleja

La atribucin climtica es ms sencilla en algunos eventos climticos que en otros. Lo ms fcil es relacionar las temperaturas rcord con el cambio climtico. No obstante, puede ser ms difcil ligar las sequas con tendencias de calentamiento puesto que reciben la influencia de una interaccin compleja de temperatura, precipitacin y humedad del suelo. En el caso de los huracanes es an ms complicado debido a que suceden pocas veces.

Con todo, en general, la ciencia de la atribucin ha mejorado de forma significativa desde que hace seis aos Bulletin of the American Meteorological Society comenz a publicar sus investigaciones anuales sobre eventos climticos extremos, mencion Heidi Cullen, directora cientfica de Climate Central, una organizacin noticiosa que se enfoca en climatologa.

En 2011, la gente segua pensando que no se poda atribuir cualquier evento individual al cambio climtico, seal Cullen. Pero con cada suceso subsecuente, la gente puede asegurar que el cambio climtico en realidad est aumentando el riesgo de ciertos eventos extremos.

Sin embargo, lo importante es que la revista no pretende demostrar de forma explcita la relacin entre los eventos climticos extremos especficos y el calentamiento global. En cambio, los editores aceptan las propuestas para investigar ciertos eventos climticos antes de que se conozcan los resultados, con el fin de minimizar las preferencias editoriales.

En algunos casos, los cientficos descartaron o no pudieron encontrar que el cambio climtico tuviera un papel significativo, con el argumento correcto de que un evento climtico extremo determinado podra haber ocurrido en un mundo sin calentamiento global. As ocurri en el caso de la sequa brutal de Brasil, la cual tuvo una enorme influencia de El Nio y de una inmensa tormenta de nieve en la mitad del Atlntico por Estados Unidos.

Hubo unos pocos eventos el ao pasado con una magnitud de modo que se determin que no habran podido ocurrir en el clima de hace unos cientos de aos atrs, coment Martin P. Hoerling, un meteorlogo de la NOAA que edit la recopilacin. Sin embargo, agreg que no se puede demostrar que todo es ms grave debido al cambio climtico.

En el futuro, los cientficos esperan refinar y estandarizar sus mtodos de atribucin, para que las comunidades afectadas por tormentas, incendios forestales u otros eventos extremos puedan aprender mucho ms rpido cmo ese evento pudo estar influenciado por el calentamiento global y tomar acciones para adaptarse.

Fuente: https://www.nytimes.com/es/2017/12/22/calentamiento-global-fenomenos-clima-extremo/



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