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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 28-03-2018

Los plsticos hechos con plantas podran ser la respuesta al problema del desperdicio mundial

Joaqun Cotta
Sal & roca

Los plsticos no sostenibles y de un solo uso representan hasta el 40% de la produccin mundial de plstico.


Foto: Shutterstock

Los plsticos son materiales increblemente tiles con propiedades extremadamente diversas, que permiten una multitud de aplicaciones diferentes que benefician nuestras vidas.

Botellas y bolsas a un lado, solo en el campo de la medicina, los plsticos se han usado para vlvulas cardacas artificiales, implantes y dispositivos mdicos, liberacin controlada de medicamentos, superficies especializadas y recubrimientos que repelen el agua, bacterias orgnicas la lista es interminable.

Pero, con los desechos de plstico marino, que se estiman en 250 millones de toneladas en 2025, los gobiernos de todo el mundo estn empezando a pensar cmo superar este problema tan importante.

Una parte fundamental de este problema es que los plsticos no sostenibles y de un solo uso representan hasta el 40% de la produccin mundial de plstico. Esto equivale a alrededor de 128 millones de toneladas. La gran mayora de estos plsticos tienen bajas tasas de reciclaje y no se biodegradan en un lapso de tiempo aceptable: el polipropileno puede demorar milenios en descomponerse adecuadamente.

Peor an, si estos plsticos acaban en el medio marino, el movimiento del mar junto con la luz del sol pueden hacer que los plsticos se fracturen en pequeas partculas llamadas microplsticos.

Si bien se ha demostrado que la presencia de macro y microplsticos en nuestros ocanos tiene un efecto perjudicial sobre la vida marina, el efecto nocivo sobre la salud humana es latente.

A principios de ao entr en vigor la prohibicin de la produccin de cosmticos y productos para el cuidado personal con microesferas de plstico. Aunque siendo realistas, esto solo representa unas 680 toneladas estimadas de microplsticos por ao en el Reino Unido.

El problema con los plsticos

Est claro entonces que los desechos de plstico son un problema complicado que abarca la economa, la sostenibilidad, las presiones sociales y la infraestructura de reciclaje en los pases desarrollados y en desarrollo.

Pero si bien es ampliamente conocido que los plsticos pueden ser un problema para el medio ambiente, lo que no se conoce con frecuencia es que la persistencia de los plsticos en el medio ambiente est estrechamente relacionada con la forma en que se fabrican.

La gran mayora de los plsticos se fabrican con materiales a base de aceite, lo que significa que, por su naturaleza qumica, muchos plsticos no tienen contenido de oxgeno. Esto los hace muy hidrofbicos (que odian el agua) y, como tal, es muy difcil que las bacterias o enzimas comunes los descompongan si acaban en el medio ambiente.

En las ltimas dcadas, ha aumentado la conciencia de nuestra dependencia de un suministro limitado de petrleo y esto ha impulsado la investigacin de fuentes alternativas y sostenibles de productos qumicos.

En particular, el concepto de utilizar materiales biolgicos como un recurso en lugar de materiales a base de petrleo realmente ha cobrado impulso. El material biolgico sostenible puede ser cosechas de desecho, desechos de madera, desperdicios de alimentos, de hecho, cualquier materia biolgica de desecho.

Lo ms importante es que estos materiales naturales de base biolgica se pueden descomponer fcilmente en bloques de construccin qumicos ms pequeos, llamados molculas de plataforma, que a su vez pueden usarse para fabricar otros productos qumicos tiles, incluidos los plsticos.

Bloques de construccin de la naturaleza

Usando estas molculas de plataforma, el Centro de Excelencia de Green Chemistry de la Universidad de York, ha estado trabajando con la industria del plstico para crear una nueva generacin de polisteres de base biolgica.

A menudo se utilizan para fabricar fibras para prendas de vestir, as como pelculas y recipientes para lquidos y alimentos. Los materiales resultantes son totalmente a base de plantas, reciclables y, lo que es ms importante, completamente biodegradables.

Adems de la sostenibilidad, el gran beneficio de usar biomasa como recurso es la gran cantidad de oxgeno que se incorpora a las estructuras qumicas de la naturaleza (celulosa, glucosa, etc.)

Al usar materiales biolgicos para hacer plsticos de base biolgica, el contenido de oxgeno se mantiene en el material. La esperanza es que al tener un alto contenido de oxgeno, los plsticos de base biolgica tendrn una biodegradabilidad alta pero controlada. Esto significa que el plstico con base biolgica se puede descomponer total y seguramente en materiales de partida benignos.

Pero aunque esta nueva generacin de plsticos sostenibles es un gran paso adelante, y un plstico compostable es de gran beneficio, este no es el objetivo final para todos los plsticos de base biolgica.

Economa circular

La economa circular se trata de mantener los recursos en un ciclo constante, reutilizarlos y reciclarlos tantas veces como sea posible. Esto ayuda a minimizar el desperdicio y reducir la necesidad de nuevos recursos.

Tratar los residuos plsticos como un recurso ms que como un problema es un cambio importante que no debe ocurrir en las prximas dcadas. Esto ayudar a preservar nuestros materiales qumicos restantes, as como a proteger nuestro medio ambiente.