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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 02-06-2018

Vivimos un apocalipsis global de los insectos?

Curt Stager
New York Times


A 56 aos de que Rachel Carlson advirti en su libro Silent Springsobre las muertes de aves por el uso de pesticidas, parece que nos encontramos ante una nueva crisis biolgica. Un estudio, publicado en otoo pasado, document un declive del 76 por ciento en la biomasa de los insectos voladores que cayeron en redes en varios lugares de Alemania a lo largo de las ltimas tres dcadas. Las prdidas a mediados del verano, cuando estos son ms numerosos, superaron el 80 por ciento.

Este alarmante descubrimiento, en esencia obra de naturalistas aficionados que forman el grupo de voluntarios Sociedad Entomolgica Krefeld, genera un cuestionamiento evidente: Esto sucede en otras partes del mundo? Desafortunadamente, no es fcil responder esa pregunta porque hay otro problema: una disminucin a nivel mundial de naturalistas de campo que estudien estos fenmenos.

En la actualidad, la mayora de los cientficos viven en las ciudades y tienen poca experiencia con animales y plantas silvestres; adems, muchos de los libros de texto de Biologa se enfocan ms en molculas, clulas y anatoma interna que en la diversidad y los hbitats de las especies. Incluso se ha puesto de moda entre algunos educadores menospreciar la enseanza de la historia natural y los hechos cientficos que pueden ser memorizados con exmenes para en cambio favorecer conceptos tericos.Esa actitud podr funcionar para la discusin terica de la fsica y las matemticas, pero no basta para comprender a los organismos y ecosistemas complejos del mundo real. Sirven poco los modelos y las ecuaciones de computadora si no se pueden contrastar con la informacin de campo.

Estamos en medio de un apocalipsis global de insectos que la mayora de nosotros no ha percibido? He aqu otro detalle: en el noreste de Estados Unidos se ha reportado un declive de dcadas en la poblacin polinizadora de las polillas halcn, pero se desconocen sus causas y consecuencias porque se sabe muy poco sobre la ecologa de estos insectos. En das pasados, reunir ese tipo de informacin habra sido un respetable trabajo de vida para un Linneo, un Humboldt o un Darwin. Ahora, a menudo se ignoran estas criaturas porque estudiarlas no garantiza publicaciones, titulares de peridicos ni becas que brinden antigedad y prestigio en la vida acadmica.

As, solo podemos trabajar con poco ms que evidencia anecdtica. En un artculo reciente publicado en The Telegraph se destac que los parabrisas de los automviles en Reino Unido ya no quedan cubiertos por insectos aplastados. Me acord de las diminutas alas, patas y antenas que solan manchar el frente de mi auto despus de conducirlo a mediados del verano en la dcada de los setenta. Hoy en da, conducir por el norte de Nueva York, donde vivo, deja apenas una mancha. Es porque los autos son ms aerodinmicos? No creo. En julio pasado, examin vehculos estacionados en el lago Saranac y encontr pocos o ningn resto de bichos, ni siquiera en las matrculas o en la parte frontal y chata de las furgonetas.

Qu hay detrs de la disminucin? Lo ms probable es que no sea el cambio climtico, segn los investigadores del estudio alemn, quienes tambin monitorearon el clima local durante la investigacin.

Se deber entonces a estrellarse contra los vehculos? A pesar de mi experiencia y las observaciones de las salpicaderas en Reino Unido, un estudio de 2015 estima que cada ao miles de millones de insectos mueren en Amrica del Norte a causa de los autos y los camiones. Los autores del estudio solicitaron una investigacin adicional para determinar si lo que hallaron contribuye al declive sustancial de los insectos polinizadores que est ocurriendo a una escala mundial, lo cual pone en riesgo el funcionamiento ecolgico de las reas naturales y la productividad agrcola.

Sin embargo, es probable que los autos no sean los culpables respecto a la disminucin notada en el estudio de Alemania, porque este se concentr en reservas naturales donde es mnima la matanza de animales en los caminos. Para algunos expertos, por medio del proceso de eliminacin, los pesticidas son los principales sospechosos.

Por qu nos debera importar este nuevo silencio de los bichos? Si en verdad hubiera una disminucin global de insectos voladores, estara en problemas todo un sector del reino animal, uno que representa una inmensa diversidad de formas de vida, desde mariposas y escarabajos hasta srfidos y liblulas. El eminente bilogo Edward Wilson, quien ha pasado gran parte de su vida estudiando a las hormigas, ha advertido: Si toda la humanidad desapareciera, el mundo se regenerara al estado rico de equilibrio que exista hace 10.000 aos. Si desaparecieran los insectos, el medioambiente colapsara hasta quedar en caos.

As que, ah lo tienen: lo que sea que ha provocado la muerte de estos insectos podra tambin ser una amenaza para nosotros?

Los reportes del declive en la poblacin de abejas de la miel (Apis melfera) palidece ante el desplome en la poblacin de bichos en Alemania; tal vez no en escala, pero s en prdida de biodiversidad. Los insectos representan la gran mayora de todas las especies animales. Debido a que son polinizadores y una parte vital de la cadena alimenticia, su ausencia tendra un impacto profundo en el origen de la vida en la Tierra.

Soy un cientfico especializado en lagos y, al igual que mis colegas, he tenido complicaciones para explicar nuestro propio misterio: una reestructuracin de las comunidades de plancton en los lagos a nivel mundial en dcadas recientes, lo cual hemos documentado al examinar muestras de sedimentos extradas del fondo de los cuerpos de agua. Esto podra significar problemas para la calidad del agua, la pesca u otros aspectos de la ecologa de los lagos. Si no hubiramos tomado tales muestas, la escala geogrfica de este cambio podra haber pasado desapercibida, porque no suele haber suficiente financiamiento ni un monitoreo riguroso de campo para estudiar la composicin del plancton en los lagos.

Algunos expertos han atribuido la variacin en las comunidades de plancton al cambio climtico, otros a la contaminacin por nitrgeno de los vertidos agrcolas, pero necesitamos ms estudios de campo a largo plazo para confirmar la causa y anticipar sus efectos. La informacin sobre los insectos que recabaron los investigadores alemanes sugiere otra posibilidad. Acaso los qumicos agrcolas podran envenenar los organismos acuticos, entre ellos el plancton y los insectos que empiezan sus vidas como larvas acuticas? Es algo que sencillamente no sabemos.

En Reino Unido, la noticia sobre los choques de los insectos contra los autos se bas en un estudio que recuper datos provenientes de voluntarios que monitorearon aplastmetros con forma de rejilla que tenan en sus matrculas. Necesitamos ms de este tipo de colaboracin masiva dirigida por cientficos. Los ciudadanos cientficos y algunas comunidades universitarias orientadas a la investigacin de campo, como mi universidad Paul Smiths College, ubicada en las montaas de Adirondack en Nueva York, estn convirtiendo sus patios, jardines, lagos y bosques en estaciones de monitoreo a largo plazo. Algunos centros de referencia en lnea como iNaturalist, Budburst y North American Breeding Bird Survey renen y archivan informacin de campo para que la utilicen otras personas, y muestran que muchas especies estn cambiando sus rangos y sus hbitos migratorios en respuesta al cambio climtico.

Durante dcadas, investigadores asociados con una red de ms de dos decenas de centros de monitoreo ecolgico a largo plazo en Estados Unidos tambin han llevado a cabo investigaciones de campo ms detalladas. Sin embargo, estos esfuerzos an no son suficientes para mantener el registro de un mundo que cambia a gran velocidad. Necesitamos nuevas generaciones de profesionales capacitados en la biologa y la ecologa de campo para concentrarnos en criaturas menos carismticas o con un valor comercial menos significativo que las aves cantoras y las abejas melferas.

En 1996, un editorial que public Conservation Biology advirti que los naturalistas se estn acabando, y postul la pregunta: La prxima generacin de conservacionistas no ser ms que una bola de nerds que pasarn el tiempo en su computadora y no habrn adquirido ningn tipo de conocimiento de historia natural de primera mano?.

Dos dcadas despus, empezamos a percatarnos de la suerte que tenemos de contar con expertos y naturalistas aficionados que observen y registren el destello distintivo de una lucirnaga o el suave repiqueteo que producen las alas de una liblula. Pero necesitamos ms de ellos, y pronto.



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