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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 09-06-2018

Perspectivas y problemas actuales del intercambio acadmico entre los Estados Unidos y Cuba

Andrea Holbrook
Temas


Sera quedarse corto decir que este ao pasado ha sido difcil para el intercambio acadmico entre Cuba y los Estados Unidos. Lo que hace dos o tres aos prometa ser una poca de auge para tales intercambios, despus que los dos pases dieron pasos hacia la normalizacin bajo los entonces presidentes Ral Castro y Barack Obama, cambi de rumbo radicalmente en sentido negativo despus que Donald Trump fue electo presidente de los Estados Unidos en noviembre de 2016.

Durante el mandato de Obama, especialmente despus del anuncio bilateral del 17 de diciembre de 2014 para iniciar la normalizacin entre los dos pases, los viajes a Cuba aumentaron, incluyendo los de intercambio acadmico. El gobierno de Obama trabaj para aligerar las restricciones a los viajes durante este perodo. Las doce categoras para viajar, incluyendo visitas familiares, actividad periodstica, asuntos gubernamentales, actividades educacionales, etc., fueron aumentadas considerablemente. En particular, dej de ser un requisito que los intercambios acadmicos fuesen de diez semanas o ms. Y de enorme impacto fueron los cambios en la categora de licencia pueblo a pueblo. Como muestra, en 2015 los visitantes norteamerianos aumentaron 77% la cifra de 161 000 de 2014, sin incluir a los cubanoamericanos. Su nmero aument nuevamente en 2016. Sin embargo, todo eso cambi en 2017 y las nuevas polticas han reducido grandemente el flujo del intercambio acadmico y los viajes en general.

El propsito de este artculo es dar a conocer el punto de vista de miembros de la comunidad de viajes educacionales en los Estados Unidos sobre la situacin actual, as como analizar ideas sobre cmo puede continuarse y estimularse este valioso intercambio por parte de los cubanos y estadounidenses interesados. Este artculo fue escrito en colaboracin con el Center for Responsable Travel (Centro para Viajes Responsables, CREST), una organizacin no lucrativa con sede en Washington, y varios turoperadores estadounidenses que son miembros de una coalicin de apoyo a Cuba presidida por CREST que incluye a Academic Travel Abroad, Marazul y Holbrook Travel. Este artculo se centrar fundamentalmente en los viajes de carcter acadmico de los Estados Unidos a Cuba y no en los de sentido inverso, ya que las organizaciones que han contribuido a dicho intercambio y son parte de nuestra coalicin de apoyo a Cuba trabajan fundamentalmente con este tipo de viajes.

Con este objetivo en mente, repasemos los cambios que han afectado los viajes a Cuba en general, incluyendo los intercambios acadmicos.

Durante su campaa, Trump menospreci la normalizacin por muchas de las mismas razones citadas en el pasado por algunos polticos estadounidenses de derecha. En junio de 2017, seis meses despus de iniciar su mandato, prometi echar para atrs muchas de las polticas de la era Obama que haban ayudado a facilitar los intercambios educacionales, comenzando por los viajes individuales a Cuba.

En noviembre de 2017, el Departamento del Tesoro emiti las regulaciones actualizadas que rigen los viajes a Cuba para los ciudadanos estadounidenses. Muchas organizaciones con experiencia en este asunto consideran que las nuevas reglas tienen un impacto relativamente pequeo en los viajes a Cuba. Las regulaciones todava permiten, como antes, las doce categoras de viajes. Los intercambios acadmicos en particular son muy parecidos a como eran cuando Obama. Los mayores cambios fueron: 1) una advertencia para viajes oficial del Departamento de Estado, emitida en septiembre de 2017; 2) la categora pueblo a pueblo fue cambiada para obstaculizar los viajes individuales, organizados por los propios viajeros, y dirigirlos nuevamente a grupos que viajan a travs de organizaciones, y 3) el Departamento del Tesoro emiti una prohibicin de cualquier transaccin con unas 180 organizaciones cubanas que tienen lazos con el sector militar cubano. Ello incluy hoteles, turoperadores, etc. Debido a los titulares de los medios y a las tensiones en aumento entre los gobiernos de Cuba y de Estados Unidos, muchos estadounidenses creen que ya no es legal ni seguro viajar a Cuba.

Esta percepcin fue provocada por la reaccin del Departamento de Estado a lo que es conocido, equivocadamente, como ataques acsticos a diplomticos norteamericanos. Al momento de escribir este texto, la causa de esta misteriosa afeccin an se desconoce pblicamente, pero existe documentacin que muestra que 24 empleados de la embajada (aparentemente todos agentes de Inteligencia) y algunos familiares, as como diez diplomticos canadienses, han sufrido en La Habana daos severos a la salud, en algunos casos permanentes. Esos daos, informados entre el otoo de 2016 y agosto de 2017, dieron lugar a las siguientes polticas estadounidenses:

- A fines de septiembre de 2017, el Departamento de Estado redujo en 60% el personal de su embajada en La Habana, y expuls el mismo nmero de funcionarios de la representacin de Cuba en Washington, DC.

- El Departamento de Estado tambin emiti una Advertencia para Viajes a Cuba, refirindose a que los ataques a diplomticos tambin podran daar a los visitantes civiles a la Isla. Adems, funcionarios del Departamento de Estado (declararon) que debe emitirse automticamente una advertencia para viajes cada vez que se produzca una reduccin del personal de la embajada en un pas especfico.

- En enero de 2018 se puso en vigor un nuevo sistema de Advertencia para Viajes, calificando a los pases de 1 (tomar las precauciones normales) a 4 (no viajar). Cuba fue clasificada como 3 (reconsiderar viajar), que, conjuntamente con el 4, es el equivalente de la antigua Advertencia para Viajes.

- A inicios de marzo de 2018, el Departamento de Estado anunci que no completara el personal de la Embajada en Cuba y no cambi el estatus de Cuba en cuanto a la advertencia para viajes.

Lo que resulta confuso de las advertencias sobre viajes a Cuba, que se aplica a todo el pas, es la razn que se esgrime: los ataques dirigidos a los empleados de la embajada en La Habana. Esos 24 empleados habran sido afectados solamente en zonas selectas de La Habana fundamentalmente casas de diplomticos y un par de hoteles y no en algn otro lugar en el pas. Adems, no ha habido informes confirmados de que alguno de los 4,7 millones de viajeros a Cuba en 2017 sufriera sntomas similares a los de los diplomticos.

Lo que una vez fue un aumento estable de las visitas de estadounidenses a Cuba ha disminuido significativamente y promete continuar en esa direccin durante todo 2018.

Una encuesta reciente llevada a cabo por CREST confirma esta tendencia preocupante. Cuarenta y dos turoperadores y compaas de viajes educacionales manifestaron lo siguiente:

1. Las advertencias para viajes del Departamento de Estado (84%)

2. La creencia de que las nuevas polticas de los Estados Unidos hacen que sea ilegal para sus ciudadanos viajar a Cuba (75%)

3. Preocupaciones/temores en cuanto a la salud en relacin con Cuba (56%)

4. Preocupaciones en cuanto a la seguridad en relacin con Cuba (50%)

5. Temor a estar sujeto a una vigilancia innecesaria por parte de las autoridades estadounidenses al regreso, o con relacin a la documentacin u otros requisitos (37%)

Ninguna de las 42 compaas norteamericanas que respondieron a la encuesta de CREST inform haber tenido ningn viajero en 2016 y 2017 que contrajera la misma clase de problemas de salud que los de los empleados de la embajada de los Estados Unidos.

Es digno de mencin que los principales obstculos al intercambio acadmico y otros tipos de viajes a Cuba son fundamentalmente acerca de la percepcin pblica de la legalidad o la seguridad. El cambio efectivo en las regulaciones ha sido mnimo; sin embargo, la confusin en el pblico causada fundamentalmente por la advertencia para los viajes est causando un gran impacto negativo en el nmero de intercambios. Asimismo, la seguridad en los viajes a Cuba es considerada muy alta en comparacin con otros destinos, particularmente con muchos otros pases a los que el Departamento de Estado otorga el nivel 3, como Sudn, Pakistn, Egipto y Venezuela. Una vez ms el temor generado por las declaraciones de la Advertencia para Viajes y el gobierno de Trump, y no la realidad de la seguridad del viajero en Cuba, ha tenido un impacto significativo en los intercambios acadmicos y cursos en Cuba.

Aunque la percepcin juega un papel enorme segn se describe arriba, existe un rea en que s surgen problemas legales para los viajes de intercambio acadmico con Cuba. Muchos colegios universitarios, universidades e incluso organizaciones federales tienen polticas que prohben los cursos de estudios y viajes al extranjero a cualquier pas que haya recibido una Advertencia para Viajes del Departamento de Estado, lo que incluye, bajo el nuevo sistema, a cualquier pas considerado como Nivel 3 o 4. Aunque no hemos podido obtener informacin de cuntas universidades se han visto obligadas a detener sus cursos de intercambios debido a las Advertencias para Viajes, la evidencia anecdtica indica que docenas de instituciones de los Estados Unidos lo han hecho. Esto est generando discusiones entre acadmicos y algunos llamados para que estas restricciones sean reconsideradas.

De forma similar, a algunas organizaciones como colegios universitarios y universidades y a otras entidades se les exige que tengan seguro mdico de emergencia u otros tipos de seguros de una compaa estadounidense para los participantes en sus cursos. Algunos turoperadores han mencionado que grupos especficos no pudieron obtenerlo porque su pliza de seguros no cubre viajes a un destino con un Nivel 3 o 4 de Advertencia. De nuevo, no tenemos buenos datos a este respecto y valdra la pena conocer en qu medida esto constituye un obstculo para el intercambio acadmico.

Si bien los viajes de intercambio acadmico a Cuba han sido claramente daados, tambin ha habido un perjuicio muy real y tangible para los viajes en la otra direccin. Debido a que los Estados Unidos han reducido drsticamente el nmero de empleados de su embajada en La Habana, incluyendo el personal consular, ahora exigen a los ciudadanos cubanos que soliciten la visa norteamericana en un tercer pas (o especficamente en Guyana para visas de inmigrantes). Esta es una enorme carga que impactar crecientemente cada aspecto de las relaciones bilaterales. Aunque an no tenemos buenas estadsticas sobre este impacto, es probable que sea un gran golpe que continuar aumentando con el paso del tiempo a medida que las visas expiren y requieran renovacin.

Ahora que hemos pasado revista a los cambios desde junio de 2017 en la poltica y las regulaciones que afectan el intercambio acadmico y otros tipos de viajes a Cuba, veamos los esfuerzos que han sido hechos para mitigar el dao. Adicionalmente brindaremos ideas presentadas por miembros de la industria de viajes de Cuba para impedir una mayor disminucin de los viajes de intercambio acadmico con Cuba y restaurar y fortalecer el avance anterior.

Con posterioridad al retiro del personal de la embajada de los Estados Unidos en La Habana a fines de septiembre de 2017, CREST cre una coalicin informal de la industria de viajes y organizaciones educacionales que han estado trabajando juntas hacia el objetivo de apoyar los viajes a Cuba. El centro de nuestros esfuerzos ha estado en bajar la Advertencia de Viajes del Departamento de Estado del Nivel 3 (reconsiderar viajar) al Nivel 2 (tener mucho cuidado). Miembros de CREST se reunieron con representantes del Departamento de Estado en enero de 2018 para expresar la preocupacin de la industria de viajes educacionales acerca de la inexactitud y lo impropio del nivel de advertencia, as como expresando preocupaciones sobre el inmenso impacto negativo causado por las polticas cambiadas en los ciudadanos cubanos y en los pequeos negocios.

Adicionalmente, CREST y miembros de la coalicin crearon informaciones de prensa y recursos para crear percepcin en el pblico y en la industria de viajes sobre el continuado alto nivel de seguridad para viajeros estadounidenses (y otros viajeros internacionales) a Cuba as como la continuada legalidad de los viajes a Cuba bajo las doce categoras oficiales.

Quisiramos concluir con una breve lista de ideas de miembros de la coalicin de apoyo a Cuba de formas para impedir que continen disminuyendo los intercambios acadmicos a Cuba y para reforzar este sector vital de los viajes, en el cual descansa la colaboracin bilateral cientfica, acadmica y cultural. Con el fin de la brevedad, las enumeraremos en forma de puntos:

De la parte estadounidense:

1. Formacin de la coalicin: Las organizaciones de viajes educacionales, los colegios universitarios y universidades y otros involucrados en intercambios educacionales con Cuba deben trabajar de conjunto para oponerse a las nuevas regulaciones estadounidenses y regresar al proceso de "normalizacin". La coalicin de apoyo de CREST y RESPECT (Responsable and Ethical Cuba Travel) (Viajes a Cuba responsables y ticos) est entre aquellos que tratan de elevar sus voces al gobierno, y los medios y otros son muy importantes para promover los intereses colectivos en los viajes a Cuba.

2. Relaciones pblicas dentro de la industria de viajes: Hay que trabajar para colocar a Cuba en revistas comerciales, paneles y conferencias. Las compaas de viajes, al igual que el pblico, a menudo ignoran las restricciones legales (o no), y temen considerar los viajes a Cuba debido a percepciones pblicas equivocadas.

3. Apoyo: Los partidarios de la normalizacin de las relaciones con Cuba necesitan solicitar colectivamente al Departamento de Estado que complete debidamente el personal de la embajada en La Habana, incluyendo su seccin consular; que reclasifique a Cuba como pas de Nivel 2 en lugar de Nivel 3, y que permita a Cuba completar totalmente el personal de su embajada y seccin consular en Washington, DC.

De la parte cubana:

1. Relaciones pblicas y marketing: apoyo a la industria de viajes (aerolneas, compaas de cruceros, turoperadores, organizaciones educacionales, etc.) en sus esfuerzos por crear percepcin de la seguridad, accesibilidad y facilidad de viajar a Cuba.

a) Presentaciones en conferencias como NAFSA, ETC y NTA sobre Cuba, destacando que es seguro y legal viajar a Cuba. NAFSA es la mayor asociacin de estudios en el extranjero de los Estados Unidos. ETC es la Educational Travel Conference (Conferencia de Viajes Educacionales), dirigida a los viajes de exalumnos y grupos con afinidades. NTA es la National Tour Association (Asociacin Nacional de Viajes), la mayor asociacin de planificadores de viajes en Amrica del Norte.

b) Campaa de relaciones pblicas con compaas de viajes estadounidenses para asegurarles que ASISTUR y otros servicios estn listos para asistir a los viajeros norteamericanos en caso de emergencia.

c) Recepcin en la embajada de Cuba para lderes escogidos de asociaciones profesionales, para hacerles una presentacin e invitarlos a venir a Cuba y sostener intercambios profesionales con sus contrapartidas cubanas.

d) La comercializacin de las artes, la msica, la cultura, la salud, la educacin y los recursos ambientales en Cuba es todava una atraccin gigantesca para los viajeros. Solo necesitamos recordar a todos que pueden viajar y que el momento para hacerlo es ahora.

2. Apoyo comercial: Los precios en Cuba todava son relativamente altos, lo cual es una barrera, especialmente para los cursos de intercambio acadmico.

3. Precios del alojamiento. Tarifas competitivas en hoteles y restaurantes, as como condiciones y plazos flexibles de pago en los principales hoteles de lujo.

4. Eliminacin de la tasa adicional de 10% en el cambio de USD a CUC.

5. Infraestructura: Mejoramiento de la infraestructura en los aeropuertos de La Habana, para permitir a los viajeros, incluyendo a aquellos que no hablen espaol, recibir su equipaje ms rpidamente, cambiar dinero , obtener tarjetas SIM para telfonos y tomar taxis a La Habana. En la actualidad esto puede suponer un reto y desalienta los viajes independientes.

Con tanto por ganar de continuar desarrollndose los viajes de intercambio acadmico a Cuba, es importante que los Estados Unidos "mantengan el curso" iniciado bajo el gobierno de Obama. En esto, quizs la larga y tumultuosa historia entre nuestros dos pases puede ser una fuente de esperanza: si las dcadas de distensin no extinguieron el deseo de conexiones entre acadmicos, pensadores, artistas y ciudadanos comunes estadounidenses y cubanos, entonces esto es testimonio de nuestra mutua resistencia. Ahora ms que nunca es importante que las compaas de viajes, instituciones educacionales, ONG y ciudadanos estadounidenses relacionados con Cuba exijan la plena normalizacin de los viajes, el comercio y las relaciones diplomticas.

Fuente: http://temas.cult.cu/catalejo/perspectivas-y-problemas-actuales-del-intercambio-acad-mico-entre-los-estados-unidos-y-cuba

Traduccin: Olimpia Sigarroa.



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