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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 29-08-2018

Recordando un clsico de la literatura econmica: Poverty and Famines: An Essay on Entitlement and Deprivation
Amartya Sen desentraa las causas de las hambrunas

Jess Aller
Rebelin


El bengal Amartya Sen, nacido en 1933 y galardonado con el premio Nobel de Economa en 1998, ha desarrollado una intensa carrera docente e investigadora en universidades de la India, Inglaterra y Estados Unidos, con contribuciones marcadas por un nfasis humanista en considerar las posibilidades reales de eleccin de los ciudadanos y la justicia social como ejes que deben guiar las polticas de los gobiernos. Sus trabajos en esta lnea, conducente a potenciar un desarrollo econmico que merezca tal nombre, son innumerables y muchos de ellos han sido traducidos al castellano. Su obra ms valorada sin embargo, de la que sorprendentemente no hay versin en nuestra lengua, es Poverty and Famines: An Essay on Entitlement and Deprivation (Clarendon Press, Oxford, 1981), correspondiente a otra de sus lneas de investigacin, con elementos de anlisis historiogrfico. En este artculo me gustara presentar una sntesis de los contenidos de este libro imprescindible, que revolucion nuestra percepcin sobre el significado de algunos de los episodios ms dolorosos y execrables de la historia.

Sen comienza la obra analizando las dificultades para alcanzar una definicin precisa de pobreza y los diversos enfoques que se han utilizado hasta el momento con ese fin, y concluye reconociendo, como casos extremos de ella, la inanicin (starvation) y los eventos en que sta ocurre masivamente o hambrunas (famines). Contra el criterio simplista, pero muy arraigado, de que una hambruna debe tener su origen necesariamente en la ausencia de alimentos, nos muestra que sta es slo una de las causas posibles y que otra puede ser la incapacidad de acceder a stos por parte de determinados segmentos de la poblacin, debido a algn cambio en el mercado que les priva de su derecho (entitlement) a ellos. Este enfoque se aplica despus a varios ejemplos concretos.

La gran hambruna de Bengala de 1943

En este territorio, por entonces bajo mandato britnico, las estimaciones ms recientes indican tres millones de muertes durante este episodio y sus secuelas epidmicas posteriores. La causa sealada en los informes oficiales es una cada brusca en la disponibilidad de alimento en esta poca, pero un anlisis de las cosechas e importaciones de ese ao, que tiene en cuenta los cambios demogrficos y las reservas existentes, permite concluir que sa no fue la razn. La realidad es que la hambruna fue un fenmeno rural que afect sobre todo a los trabajadores agrcolas, pescadores y pequeos artesanos, y se relacion con un incremento de los precios en ese ao, que al sobrepasar el de los ingresos de estas clases desfavorecidas desencaden el desastre. Las causas del encarecimiento deben buscarse en la presin inflacionaria de una economa de guerra, agravada por el caos administrativo y una legislacin que prohiba la importacin de arroz de otros estados. Podemos decir, en resumen, que comida haba, pero determinados grupos sociales perdieron la capacidad econmica de acceder a ella. El gobierno britnico, presidido por Winston Churchill rechaz implementar medidas que hubieran podido aliviar a los damnificados.

Las hambrunas de Etiopa de 1972-74

En este caso, el cmputo de vctimas es de entre 50 000 y 200 000 para una poblacin de 27 millones de personas. La sequa que asol el pas en 1972 y 1973 ha sido mencionada como origen del problema, pero un repaso de la produccin de ese ltimo ao revela que el descenso no es muy marcado para el conjunto de l, aunque s lo es en las dos provincias ms afectadas. Descartado que hubiera dificultades para transportar comida a stas, o que se dieran aumentos significativos en los precios, la explicacin que emerge para el caso de algunas de las poblaciones ms vulneradas, tales como empleados de granjas, arrendatarios y pequeos propietarios, es que stas fueron llevadas al desastre por la sequa y carecan de recursos para comprar un alimento que exista en el pas. Esto era as porque los pocos bienes que podan vender disminuan progresivamente su precio por las leyes del mercado. Para otro de los sectores inmolados, los pastores nmadas, el origen de su tragedia estuvo tambin en la sequa, y se vio agravado por la cada en los precios del ganado y porque los pastos que podran haber aliviado su situacin en ese momento acababan de ser reemplazados por monocultivos propiedad de empresas extranjeras.

La hambruna del Sahel a principios de los 70

La sequa que se prolong desde 1968 hasta 1973 en este cinturn semirido africano al sur del Shara parece estar en el origen del problema. El nmero de vctimas en ese ltimo ao, que fue el de mxima incidencia, estuvo en torno a 100 000, y hubo intentos de intervencin internacional para paliar el desastre, cuya eficacia ha sido muy debatida. Como en los casos anteriores, la causa de esta hambruna tampoco parece ser que fuera la inexistencia de alimentos, pues las cifras de productividad de stos en cada uno de los pases no variaron de forma significativa durante ese tiempo. Las clases afectadas fueron principalmente los pastores nmadas y los habitantes sedentarios del Sahel, cuya economa fue arruinada por la sequa.

La hambruna de Bangladesh de 1974

Ese ao se dispar el precio del arroz, en parte debido a inundaciones, y varias decenas de miles de personas murieron, mientras la economa era golpeada adems por el chantaje del gobierno norteamericano, que exiga una cancelacin del comercio con Cuba para reanudar su ayuda. En este caso, las cifras aportadas de disponibilidad de alimento para los diferentes distritos del pas tampoco indican una disminucin apreciable que pudiera justificar el desastre. Las clases ms damnificadas fueron los trabajadores y pequeos granjeros, cuya capacidad econmica para acceder a la comida s queda demostrado que se desplom por entonces. Se presentan datos que muestran cmo en el perodo de la hambruna el aumento de la pobreza extrema que llev a la muerte por inanicin a algunos grupos sociales se produjo simultneamente con un esperanzador panorama de descenso global de la pobreza.

La causa del hambre en la poca estudiada no es la escasez de alimentos, es el mercado capitalista

El anlisis realizado permite descartar una correlacin general entre hambrunas y crisis en la disponibilidad de alimentos y pone de manifiesto que stas se producen cuando los mecanismos del mercado llevan a determinados sectores sociales a unas condiciones econmicas en las que los comestibles quedan fuera de su capacidad adquisitiva, y no necesariamente por una cada en las reservas de estos. Puede haber hambrunas que hayan ocurrido por esta ltima razn, pero incluso en ellos, el enfoque propuesto por Amartya Sen resulta imprescindible a la hora de saber las caractersticas concretas de la tragedia, es decir, quin muri, dnde y por qu. El nuevo modelo supone un giro copernicano en el estudio de algunos de los episodios ms execrables de la historia, y nos pone de bruces ante la evidencia de que no podemos culpar al aciago destino de males tan espantosos como las hambrunas.

Los casos analizados permiten distinguir situaciones en las que los procesos que conducen a la hambruna se producen en un contexto general de depresin econmica (slump conditions), pero tambin otros en los que stos son resultado de una mejora de los indicadores globales (boom conditions). En el escenario de lucha en que nos han hecho vivir, no es extrao que un avance en las condiciones de vida de un grupo de la poblacin vaya acompaado, o incluso se beneficie, de la ruina extrema de otros, tal vez minoritarios, pero designados de esta manera candidatos a sufrir muertes masivas por inanicin. Se habla mucho del goteo y de que el mercado corrige los desequilibrios, pero la realidad que puede comprobarse con frecuencia es que las leyes del mercado promovan la exportacin de alimentos desde regiones en las que se estaba desarrollando una hambruna.

Sabemos que mil millones de personas pasan hambre en el mundo, y que ste, eficientemente gestionado, tendra capacidad para dar de comer a todos ellos y muchsimos ms. La conclusin slo puede ser que no asesina la escasez de alimentos, sino el criminal mercado capitalista que gobierna el acceso a ellos.

Blog del autor: http://www.jesusaller.com/

Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.



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