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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 20-10-2018

Esta tecnologa tampoco puede asegurarnos que las cras resultantes, mueran irremediablemente al activarse el gen letal que heredan
El dengue y la mentira transgnica

Pedro Rivera Ramos


El dengue es el nombre de la enfermedad viral, endmica y epidmica, que principalmente en las regiones tropicales y subtropicales, donde vive casi la mitad de la poblacin mundial, tiene como vectores a los mosquitos Aedes aegypti (de origen africano) y el Aedes Albopictus (sureste asitico), cuya larga historia de este ltimo, parece remontarse a los aos 265-420 de la dinasta Jin, en la legendaria China. Hoy, junto al zika, chikungunya y fiebre amarilla, enfermedades cuya trasmisin tambin estn asociadas a estos vectores, el dengue no solo ha pasado a convertirse en un importante problema de salud pblica en muchos pases, sino que desde que se conocieran sus perjuicios, se ha venido combatiendo con diferentes estrategias de prevencin y control, que suelen no ser tan eficaces, porque en la mayora de los casos, ignoran o subestiman las causas reales que generan sus epidemias.

Aun cuando esta enfermedad, que resulta endmica en ms de cien pases y provoca un nmero total de infectados en el mundo muy difcil de precisar, existen estimaciones que consideran que el dengue afecta anualmente a casi 100 millones de personas a nivel mundial y en ese mismo lapso, causa la muerte a un poco ms de 25,000. Tanto el dengue clsico como el dengue hemorrgico, as como el zika y el chikungunya, son enfermedades que todava hoy siguen siendo enfrentadas, desde modelos y estrategias de control, muy similares a los que prevalecieron en las dcadas de los aos 60 y 70, donde lo esencial consista en eliminar solo los vectores a travs de compuestos organofosforados, como el Temephos y Malathion u organoclorados como el DDT, sustancias todas que resultaban adems, sumamente txicas para los seres humanos.

No fue sino hasta la dcada de los aos 90, cuando por razones ms bien de financiamiento, que la estrategia biomdica prevaleciente, dio paso a la incorporacin activa de las comunidades en la lucha contra el Aedes aegypti. Pero este enfoque, al igual que sus programas y campaas, tanto ayer como hoy, han continuado imponindose con un desprecio o una subestimacin casi total, a las relaciones e interacciones complejas que se producen entre los vectores y los contextos sociales predominantemente marcados por la miseria, viviendas deplorables, deficientes sistemas sanitarios, racionamientos frecuentes en el suministro de agua potable, que como determinantes estructurales, potencian y expanden las consecuencias de estas enfermedades.

De modo que el poco xito que muchos en el mundo le fueron reconociendo a las estrategias convencionales de salud pblica, dentro de las que an siguen formando parte adems, el uso de productos txicos, en su objetivo de combatir y reducir significativamente las poblaciones del Aedes aegypti, permiti que otros, cautivados por meras soluciones tecnolgicas y con fuertes vnculos e intereses comerciales, comenzaran a proponer y justificar el uso de tcnicas transgnicas e innovaciones de grandes transnacionales de la industria farmacutica, en forma principalmente de versiones modificadas genticamente del mosquito Aedes, mosquitos esterilizados e irradiados y vacunas para prevenir las enfermedades del dengue, zika y chikungunya.

Desde que en 1980 se creara el primer animal modificado genticamente y tres aos ms tarde apareciera una planta transgnica de tabaco, no existen hasta ahora estudios rigurosos, independientes, objetivos y a largo plazo, que hayan demostrado que estos organismos son completamente seguros para el consumo, no representando peligro alguno; tampoco puede asegurarse que carezcan de impactos negativos imprevistos sobre los ecosistemas. Lo que hoy prevalece es la falta de consenso cientfico entre los que afirman en sus estudios --casi todos afines o financiados por las grandes compaas de la biotecnologa-- que los alimentos y organismos transgnicos son inocuos y seguros; y estn, los que por otro lado, rechazan estos resultados al considerar que las investigaciones independientes realizadas, solo han demostrado que s existen efectos nocivos o dainos para los seres humanos.

Lo cierto es que en el caso del desarrollo comercial y liberacin masiva al ambiente de los mosquitos transgnicos, mejor valdra ante esta tecnologa, aplicar el principio de precaucin, sobre todo cuando la propia empresa que la produce y promueve, ya desde el 2012 reconoca, que hasta un 15% de las larvas descendientes del cruce de hembras silvestres y mosquitos modificados, podran sobrevivir en presencia del antibitico tetraciclina, ampliamente usado en la medicina humana, veterinaria, la produccin avcola, acucola y en muchos alimentos, entre ellos, raciones para mascotas.

A esta peligrosa, cuestionable y poca segura tecnologa, se le une adems, la experimentacin, produccin y uso de vacunas, principalmente contra el dengue y el zika, que aunque vienen presentndose como muy seguras y efectivas, ya algunas de las que se comercializan en la actualidad, han sido rechazadas en pases como la India, donde las casas farmacuticas se han rehusado a practicar ensayos clnicos, exigidos por esta nacin, con la finalidad de que prueben la eficacia de sus vacunas a nivel local. Algo similar sucedi en el 2017 en las Filipinas, donde se suspendi la aplicacin de la vacuna tetravalente Dengvaxia (CYD-TDV) de Sanofi Pasteur, luego que se le vinculara con la muerte de tres personas vacunadas y que esta compaa anunciara que un nuevo estudio a largo plazo mostr diferencias en el rendimiento de la vacuna, y que en algunos casos podra incluso agravar la enfermedad . En esos momentos, ya Filipinas haba vacunado a casi 800,000 nios mayores de nueve aos contra el dengue. Los riesgos potenciales a los que han sido expuestos estos nios, podran aparecer hasta cinco aos despus de la vacunacin.

Las dudas y las desconfianzas sobre la seguridad y efectividad de las vacunas, que desarrolla la industria biotecnolgica contra las enfermedades transmiticas por Aedes aegypti, no son tan diferentes de las que provocan, desde hace algn tiempo, muchas otras; como por ejemplo, la vacuna contra el virus del papiloma humano VPH. Los cuestionamientos a esta vacuna van en aumento, porque se le asocia con una serie de efectos secundarios adversos, como parlisis faciales, sordera, convulsiones y dolores sistmicos, que han motivado en algunos pases, como Espaa y Estados Unidos, el surgimiento de importantes asociaciones de padres de familia contra esta vacuna. Tambin en Japn desde el 2013, se dej de recomendar activamente su uso, luego de informes que la acusaban de causar daos a jvenes de ese pas que haban sido vacunados.

Uno de los principales rasgos que ms sobresalen, en las soluciones tecnolgicas que se proponen desde la industria biotecnolgica y farmacutica, para combatir las enfermedades causadas por el mosquito Aedes aegypti, es la excesiva simplificacin que hacen de las relaciones complejas entre humanos, mosquitos y los serotipos del dengue, por un lado, y por el otro, de la importancia e influencia de los mecanismos de transmisin, de los sistemas inmunolgicos humanos, de los mtodos tradicionales de control del vector y de las condiciones ecolgicas de cada lugar, donde ellos se reproducen. Esta visin sesgada y reduccionista que suele imperar en estas industrias, hace que se terminen por excluir consideraciones sumamente fundamentales y decisivas, como la necesidad de contar con la consulta y el consentimiento previo, libre e informado de los afectados, el posible cruzamiento de machos modificados con hembras de especies similares, el desarrollo de resistencias de las especies, as como la imprescindible evaluacin de los posibles riesgos que estas tecnologas pueden causar.

Aparece en escena el OX513A y los primeros ensayos

Las primeras versiones modificadas genticamente del Aedes aegypti, para combatir las enfermedades del dengue, zika, chikunguya y fiebre amarilla, fueron producidas por la firma britnica Oxitec, que fue fundada en el 2002 y adquirida en agosto de 2015 por la empresa estadounidense de biologa sinttica, Intrexon Corporation. El OX513A, identifica una supuesta herramienta de control biolgico, en forma de un mosquito cuyo genoma fue construido en un laboratorio de la Universidad de Oxford, mediante la tcnica patentada RIDL (Liberacin de Insectos con un Dominante Letal) y al que se le insertaron dos genes: uno (tTVA) que es una protena que le impide al mosquito sobrevivir sin la presencia de tetraciclina y de la que se desconoce sus posibles efectos txicos en humanos, mientras el otro gen (DsRed2), es un marcador fluorescente que facilita la identificacin del mosquito transgnico.

Toda la tecnologa que propone Oxitec con el mosquito OX513A, se basa en la produccin y liberacin masiva de mosquitos machos genticamente modificados, para que una vez libres en el ambiente, compitan con sus pares silvestres por el apareamiento con las hembras normales, generando en la fase larvaria una descendencia no viable, que no solo vendra a reducir significativamente la poblacin de Aedes aegypti en la zona de intervencin, sino que supondra, segn sus creadores, una disminucin efectiva de la incidencia de las enfermedades causadas por este vector. Lo cierto que de esto ltimo no hay seguridad alguna, ya que no existe evidencia que una reduccin de mosquitos, conduzca a un decrecimiento exponencial de la enfermedad del dengue.

Esto no ha sido as ni en el pasado, cuando en la lucha antivectorial se envenenaban a las poblaciones con poderosas sustancias insecticidas y larvicidas; no parece ser tampoco muy creble en el presente, cuando conocemos que con tan solo una pequea cantidad de mosquitos, se puede trasmitir el dengue, y que en zonas endmicas, las pasajeras disminuciones que se logren, van a afectar el sistema de inmunidad humano y pueden ocasionar que prolifere el Aedes albopictus, un vector que no solo se adapta y se reproduce ms rpido, sino que es ms temido que el A. egypti, por su capacidad de producir el dengue y tambin la Malaria, junto a hacrsele responsable de otras 20 enfermedades ms. Ya estudios realizados hace algunos aos en dos reas diferentes del Brasil haban demostrado, que los casos de dengue aparecidos en esas localidades, no estaban relacionados con el nmero de mosquitos, sino con el tamao de las poblaciones humanas all existentes.

De todos modos, cualquier xito que se produzca en la aplicacin de la tecnologa de Oxitec, solo podra ser reconocido a corto plazo, ya que para mantener muy baja la incidencia de la enfermedad, se necesitara liberar continua e indefinidamente al ambiente, mosquitos modificados. Sin embargo, los entusiastas investigadores de esta empresa aseguran, que utilizando modelos de anlisis matemticos de la tcnica RIDL, han podido predecir la erradicacin completa del Aedes aegypti en un trmino de un ao. Esta prediccin es muy discutible, cuando sabemos que esos ejercicios matemticos han sido realizados, sin considerar por un lado, las interacciones y complejidades propias de los organismos vivos con su entorno ecolgico y, por la otra, que Oxitec necesita garantizar su viabilidad financiera y la venta en forma de paquetes anuales de control e instalacin de biofbricas, de su tecnologa patentada.

Corran los aos 2009 y 2010, cuando en las Islas Caimn, territorio britnico de ultramar, donde los casos de dengue no son muy frecuentes, la empresa biotecnolgica Oxitec, liberaba de manera experimental por primera vez en la naturaleza, tres millones de mosquitos machos transgnicos. De esa manera Oxitec, sin divulgar resultados de ensayos sobre la evaluacin de los riesgos ambientales y sanitarios de esta tecnologa y sin consultar pblicamente a la poblacin afectada, iniciaba en esta parte del mundo, lo que en su pas de origen y en casi toda Europa, tena absolutamente prohibido hacer. En Islas Caimn, las pruebas realizadas con los mosquitos transgnicos, distaron mucho de ser consideradas exitosas. La propia separacin mecnica en la fase de pupa de los mosquitos machos y hembras transgnicas, hizo que se admitiera que hasta un 0.5% de los mosquitos liberados, fueran hembras.

Eso supone que si en toda la prueba se hubiesen liberado nicamente 3 millones de mosquitos, el total de hembras transgnicas aptas para producir cras hbridas o transgnicas (segn el macho con el que elija aparearse), alcanzaran un total de 15,000 insectos totalmente nuevos en el ecosistema y con capacidad real para producir enfermedades. A esto se suma el hecho que se le solicitara a la poblacin, abstenerse de aplicar otros mtodos de control convencional, con el fin de evitar interferencias con la prueba experimental. Esta medida lgicamente, expona a las personas a un mayor peligro de picaduras por Aedes aegypti y de hecho, a contraer el dengue. Asimismo se reconoci, que aunque hubo una disminucin en la cantidad de mosquitos en las reas de tratamiento, se comprob que en las localidades ms prximas, los mosquitos se haban incrementado.

Pese a estos resultados, Oxitec logr autorizaciones para continuar con sus liberaciones experimentales de OX513A, en Malasia, Brasil, Panam y los cayos de la Florida, Estados Unidos. Tiene proyectado hacerlo en muchos otros pases, entre ellos, Filipinas, India, Vietnam y Costa Rica. Sin embargo, esta tecnologa ha cosechado ya rechazos, principalmente de los habitantes de una pequea isla de Malasia, llamada Pulau Ketam, que en el 2009 se opusieron rotundamente a ser usados como laboratorio. Igual conducta digna y ejemplar asumieron las autoridades de salud de El Salvador, que se rehusaron a ser parte de un experimento gentico que ellos consideran, no tener ningn respaldo cientfico.

OX513A desembarca en Panam pero no viene solo

En nuestro pas, Panam, este ejemplo de los isleos malayos de Ketam o de las autoridades sanitarias salvadoreas, no parecen significar mucho, a la hora de consentir con tanta facilidad, que el territorio, la poblacin y el ambiente, queden expuestos a un nmero cada vez ms elevado de ensayos peligrosos e inseguros. Aqu, deslumbrados por las novedades cientficas y una interpretacin desacertada del significado de lo que debe ser el autntico progreso cientfico nacional, algunos crculos academicistas influyentes se han coligado con no pocas autoridades locales, para desechar o reducir las preocupaciones de bioseguridad y del principio de precaucin, con la finalidad de justificar el ingreso, el consumo y la experimentacin con organismos transgnicos, ya sea incorporados en alimentos o en forma de semillas, salmones, vacunas y mosquitos.

Ms recientemente, y como para confirmar an ms la condicin de campo de pruebas transgnicas en que se ha convertido el pas, se ha conocido que desde hace algn tiempo, la Universidad Estatal de Carolina del Norte de los Estados Unidos, viene evaluando con excesivo sigilo, el comportamiento de dos plagas transgnicas del ganado: el gusano barrenador y la mosca australiana. A qu obedecer tanto y misterioso secreto en ensayos, con potenciales riesgos sobre la ganadera y otros sectores econmicos de este pas?

Vacunas y mosquitos modificados genticamente para combatir principalmente el virus del dengue, representan en Panam, los ms recientes sectores en los que la gran industria biotecnolgica, ha conseguido una plaza casi perfecta, donde probar la eficacia de sus tecnologas con poca o ninguna crtica, rechazo o resistencia. Con relacin a las vacunas, ya en agosto del 2015 se anunciaba que se haba autorizado una prueba en menores de 5 aos, de una vacuna contra el dengue, y cuatro meses ms tarde, se estudiaba la introduccin de la vacuna Dengvaxia (CYD-TDV) de Sanofi Pasteur, misma que esta empresa dos aos despus, aseguraba que poda provocar en algunas personas que la reciban, casos ms graves o mortales de la enfermedad.

Vacuna que como ya sabemos, puede haber comprometido de por vida la salud de miles de personas en Filipinas y que oblig a la FDA estadounidense, a suspender de inmediato su venta, distribucin y comercializacin. Sin embargo, nada de esto ha impedido que las autoridades de salud panamea, hayan consentido que 50 voluntarios se sometieran desde abril de 2017 y por espacio de dos aos, a una prueba con una novedosa vacuna de ADN, que sus investigadores aseguran estimula el desarrollo de anticuerpos contra el virus del zika.

Sera en las comunidades de Nuevo Chorrillo, Princesa Ma y Lluvia de Oro, pequeas localidades del distrito de Arraijn, al oeste de nuestra capital, donde de la mano del Instituto conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud (ICGES), colaborador local de Oxitec, que se realizaran en mayo del 2014, las primeras liberaciones del mosquito modificado OX513A. Aun cuando Panam figura como un territorio donde el dengue es endmico y que en el ao 2016 se confirmaran un total de 3,327 casos, con once defunciones, las autoridades de salud de las reas seleccionadas para estas pruebas, no reconocan a esta enfermedad en esos momentos como un problema epidemiolgico.

Sin embargo, al cabo de casi un ao despus, desde el ICGES, institucin tambin vinculada a estudios internacionales para una vacuna contra el dengue, aunque se aseguraba que el experimento haba sido un xito total, al obtenerse en esas localidades un descenso del 93% de la poblacin del mosquito Aedes aegypti, no mencionaban por ningn lado, las posibles variaciones en el comportamiento poblacional de los mosquitos en las reas aledaas. Ms tarde, a principios de febrero del 2016, las autoridades panameas anunciaban la posibilidad de repetir la liberacin de estos mosquitos, pero ahora para combatir el zika.

El plan piloto del 2014 destinado a evaluar en tres pequeas localidades panameas, las liberaciones de mosquitos genticamente modificados de la empresa Oxitec, induce a que se consideren algunas forzosas interrogantes y se emitan ciertos cuestionamientos. Era acaso consciente el Ministerio de Salud y sobre todo el Comit Nacional de Bioseguridad, de las deficiencias que a esta tecnologa transgnica le estaban siendo encontradas? Exista algn compromiso por parte de Oxitec o el ICGES, de darle seguimiento a los posibles impactos negativos que la liberacin de mosquitos transgnicos podra provocar? Sin dudas que en este ensayo de mosquitos modificados en Panam, no parece haberse considerado estas preocupaciones, como tampoco las posibles consecuencias de las interacciones de los mosquitos con otros seres vivos, entre ellos, las aves o la influencia que ejercen las condiciones ecolgicas en los sistemas biolgicos y las diferentes y sorprendentes estrategias de supervivencia que suelen exhibir los insectos.

Zika, microcefalia y mosquitos transgnicos en Brasil

Brasil ha sido otro de los pases donde el control vectorial del Aedes aegypti, por ejemplares machos de esta especie manipulados genticamente, ha contado no solo con el entusiasmo y apoyo de sus autoridades, sino, y principalmente, con la defensa y justificacin que ha hecho de esta tecnologa, su Comisin Tcnica Nacional de Bioseguridad (CNTBio). As, ya en el ao 2014, esta Comisin autoriza la liberacin comercial en territorio brasileo y por primera vez en el mundo, de mosquitos transgnicos de la firma inglesa Oxitec, en alianza con la empresa brasilea Moscamed y la asistencia tcnica de la Universidad de So Paulo. Este consentimiento se otorg, pese a las preocupaciones que en el mundo acadmico de ese pas, han despertado sus potenciales riesgos y que adems, los resultados de las pruebas de campo realizadas entre el 2011 y 2012, en localidades de los municipios de Jacobina y Juazeiro en el estado de Baha, resultaran muy discutibles.

La tecnologa de Oxitec, diseada exclusivamente para combatir a la especie Aedes aegypti, pretende apoyarse en Brasil en la instalacin de biofbricas en grandes ciudades, siendo ubicada la primera en Juazeiro en el 2011, para producir todas las etapas de cra y liberacin de los mosquitos transgnicos, excepto la de su manipulacin gentica que se seguira haciendo en el Reino Unido. Tambin en el laboratorio de Juazeiro desde septiembre del 2016, se ha estado trabajando en otro mtodo para el control de vectores de las enfermedades del dengue, zika y chikunguya, mediante la Tecnologa de Esterilizacin de Insectos (SIT), que vuelve infrtil el esperma de mosquitos machos con la finalidad de frustrar su procreacin.

No obstante, para el caso de la tecnologa basada en el mosquito modificado OX513A, sus liberaciones al ambiente, de ser efectivo y seguro este mtodo, debern mantenerse de forma indefinida, ya que de suspenderse, el Aedes aegypti podra recuperar sus niveles poblaciones en poco tiempo. De modo que esta tecnologa podra no solo ser muy onerosa, sino que una vez adoptada, conllevara el descuido de otras medidas de control, con el riesgo de que su sola suspensin, ya sea por falta de fondos o ineficacia de los tratamientos, hara que aumentara significativamente la incidencia de la enfermedad.

La fiebre del zika, otra de las enfermedades que se le atribuyen como vector al Aedes aegypti, se le empez a considerar en la Amrica continental como un gran problema de salud pblica, cuando en mayo del 2015 aparecen los primeros casos en seres humanos, en zonas del Nordeste brasileo, misma regin donde se liberaron por primera vez en Brasil millones de mosquitos transgnicos y, donde adems, desde que apareciese el brote de zika, se han reportado casi el ciento por ciento de los casos de microcefalia.

Esta coincidencia temporal entre el aumento de los casos registrados del zika y el nmero de nios que nacan con defectos cerebrales o microcefalia, hizo que sin evidencias y pruebas concluyentes, se acusara a este virus y, por ende al mosquito Aedes aegypti, de ser el responsable de un trastorno neurolgico, que puede tener entre sus muchas causas, las exposiciones a txicos, la desnutricin grave de embarazadas, anomalas cromosmicas e infecciones como varicela, rubeola y toxoplasmosis. A esto se suma el hecho que en esta regin, la del Nordeste de Brasil, la ms pobre de este inmenso pas y acostumbrada a los racionamientos continuos de agua, desde hace muchos aos se viene aadiendo al agua potable, larvicidas como el Piriproxifen, un insecticida reconocido como interruptor endocrino, hormona juvenil y agente de efectos teratgenos.

Resulta muy curioso que una enfermedad relativamente benigna y de poca duracin como el zika -si se le compara con la gravedad del dengue y todava ms con el chikunguya- y cuyo virus fue aislado hace ms de 70 aos en el bosque ugands del mismo nombre, no fuera sino hasta hace poco que se le descubrieran supuestos efectos desconocidos y tan devastadores, como la microcefalia y el sndrome de Guillain-Barr. Y es que el zika, que no ha podido demostrar ser el responsable directo y nico, del 96% de los casos reportados con microcefalia en Brasil en el 2015, ni tampoco en el 100% de las 2,000 mujeres embarazadas colombianas, infectadas con ese virus durante sus ltimas semanas de gestacin, segn un estudio publicado en el New England Journal of Medicine en junio del 2016; debe cargar, ms por los intereses mercantiles y corporativos de grandes transnacionales, con la culpa de todos estos males.

Este enfoque de encontrar culpable a un mosquito, en lugar de poderosas empresas que lucran con la salud, la transgnesis y los plaguicidas, resulta ms beneficioso y rentable en naciones como Brasil, con grandes zonas poblacionales donde predomina la desnutricin y la pobreza y que sigue siendo en la actualidad el principal consumidor mundial de plaguicidas txicos, entre ellos, la atrazina y el malathion, muy ligados a las deformaciones congnitas de nacimiento y el cncer. Adems, esta nacin figura tambin, como el tercer consumidor del antibitico tetraciclina, que est vinculado estrechamente -como veremos ms adelante- con la sobrevivencia en el ambiente de los mosquitos transgnicos.

Plagas agrcolas transgnicas y otras innovaciones con el Aedes aegypti

Aunque la muerte programada y prematura de las larvas transgnicas del Aedes aegypti, mediante la tcnica RIDL, es considerada la tecnologa estrella de Oxitec, muchos piensan que el verdadero negocio biotecnolgico de esta empresa, no est all. Esta sospecha parece cobrar fundamento, no solo por los estrechos lazos de financiamiento que tiene con la Fundacin de Bill Gates, sino porque al ser adquirida por Intrexon, crece su tentacin de buscar soluciones tecnolgicas desde el peligroso mbito de los impulsores genticos y porque adems, comparte intereses comunes con la multinacional suiza Syngenta, orientados al desarrollo de una gran variedad de insectos transgnicos que son plagas agrcolas y que han demostrado haber adquirido resistencia a los cultivos transgnicos Bacillus thuringiensis. A esto se suma el hecho que esta multinacional le financi directamente a Luke Alphey, director de Oxitec, investigaciones sobre insectos transgnicos y que antiguos ejecutivos de la misma, han ocupado los principales puestos directivos en la empresa britnica. De modo que en el terreno de la liberacin experimental y comercializacin de plagas agrcolas transgnicas, y no solo de mosquitos transgnicos, los esfuerzos de Oxitec han sido tan significativos, como el crecimiento de sus ambiciones comerciales.

Entre las plagas modificadas genticamente por esta empresa, se cuentan la palomilla dorso diamante (Plutella xylostella), gusano rosado del algodonero (Pectinophora gossypiella), minador del tomate (Tuta absoluta), mosca mediterrnea de la fruta (Ceratitis capitata), mosca mexicana de la fruta (Anastrepha ludens) y mosca del olivo (Bactrocera oleae). Sobre esta ltima plaga, que segn informes es responsable de la prdida anual de un 10% de la cosecha de aceitunas en la ciudad de Tarragona (Catalunya), Espaa, desde el ao 2013, Oxitec viene solicitando autorizacin del gobierno de ese territorio para practicar ensayos de campo, donde para combatirla, se liberaran millones de moscas transgnicas.

De aprobarse en algn momento esta liberacin, su principal novedad sera que por primera vez en Europa, insectos modificados genticamente, saldran al ambiente. Sobre esto ya se han adelantado desde el 2005 en los Estados Unidos, cuando aprobaron la liberacin experimental de insectos transgnicos en el desierto de Arizona y luego en el perodo 2014-2017, lo hicieron para el Estado de Nueva York, con la liberacin de polillas transgnicas en campos de col y brcoli. Este tipo de tecnologa parece olvidar deliberadamente, que muchas de las plagas agrcolas que en estado natural daan a los cultivos alimenticios, son ms letales en su estado larval, que en sus otros estados.

Se estima que en el mundo existen alrededor de 3.500 especies de mosquitos, de las cuales solo en un 3% de ellas, sus ejemplares hembras portan virus y otros parsitos capaces de transmitir enfermedades a los seres humanos. Pese a este importantsimo detalle, que parece ser desestimado a la hora de considerar las estrategias que se centran nicamente en la lucha antivectorial, un puado de empresas biotecnolgicas ha continuado depositando tanto sus certezas como sus intereses, en la manipulacin gentica de insectos, y particularmente de los mosquitos, no solamente por las repercusiones que estos tienen en la salud humana y la agricultura, sino porque --y esto s es lo ms decisivo-- es fuente para ellas de jugosos beneficios econmicos. De estos sustentos nace el diseo en laboratorio de mosquitos para erradicar la malaria, mediante discutibles tcnicas de edicin gentica, que le incorporan en el ADN genes de resistencia al parasito protozoo Plasmodium falciparum, para hacer --eso aseguran-- que sean los propios mosquitos los que se vuelvan incapaces de transmitir la enfermedad a los seres humanos.

Otra de las iniciativas tecnolgicas controversiales que se han desarrollado en la misma direccin, est basada en la introduccin en mosquitos Aedes aegypti, de la bacteria no patgena e intracelular Wolbachia pipientis, descubierta en 1924. La estrategia con esta bacteria consiste en aprovechar la peculiaridad que se le ha observado, de bloquear la capacidad del mosquito Aedes de transmitir los virus del dengue, zika y chikungunya. Pese a las legtimas preocupaciones que ha levantado la infeccin de mosquitos, con una bacteria que puede alcanzar con mucha facilidad a los seres humanos, cientos de miles de ellos ya han sido liberados en abril del 2017 en los Cayos de la Florida (Estados Unidos) y entre noviembre 2017 y junio 2018, en la ciudad de Queensland (Australia). En pases considerados como zonas endmicas como Brasil, Colombia y otros, se han efectuado hasta ahora solo ensayos piloto.

Problemas de la tecnologa de Oxitec. Alternativas

Hasta aqu es indudable que uno de los grandes problemas de la tecnologa de Oxitec y de cualquier otra tecnologa similar, es que como consecuencia de las serias deficiencias, inseguridades y riesgos que la misma entraa, se terminen por imponer en la naturaleza los mosquitos modificados genticamente, con todas las incertidumbres e impactos ambientales desconocidos que eso representa. Esta situacin, posible en el mundo real, se ve fundamentada en primer lugar, porque en la tcnica RIDL se utiliza en laboratorio, un mtodo de separacin por tamao en el estado de pupa de los machos y hembras transgnicas, que es tan ineficaz, que por cada medio milln de mosquitos transgnicos machos producidos, se filtran y se liberan junto con ellos, en el mejor de los casos, ms de 100 hembras.

En Islas Caimn esta falla result ms marcada, cuando por cada milln de mosquitos machos, se liberaron hasta un 0.5% de hembras transgnicas. Todo esto supone que ya en liberaciones comerciales y reiteradas que alcanzaran miles de millones de mosquitos transgnicos, puedan estar presente al mismo tiempo en el ambiente, cientos de miles o quizs millones de hembras transgnicas, con capacidad de adaptarse al medio ambiente, transmitir el dengue y otras enfermedades, generar resistencia a los genes letales, aparearse con machos transgnicos o silvestres y desplazar en el tiempo, a los mosquitos naturales que existan en las reas intervenidas.

Otro importante problema que caracteriza a la tecnologa de mosquitos transgnicos, es su dependencia a un antibitico tan comn en el ambiente, como es la tetraciclina; ampliamente usado en la medicina humana, la veterinaria y la agricultura industrial y por eso suele encontrarse en desechos urbanos, de comida rpida, en los suelos, aguas servidas y alimentos para gatos y perros, entre otros. Este medicamento que en el laboratorio de Oxitec, sirve para criar a los mosquitos transgnicos hasta su fase adulta, de faltarle despus a la descendencia, aseguran los creadores de la tecnologa, la condena a morir de manera programada.

Sin embargo, al mismo tiempo admiten que en condiciones controladas de laboratorio, han observado que hasta un 3% de los mosquitos han sobrevivido sin tetraciclina y que entre un 15-18% lo han hecho tambin, al encontrarse con este antibitico tanto en ambientes naturales como en algunos alimentos. Por eso es fcil colegir que esta tasa de sobrevivencia resultar mucho mayor, si junto a los mosquitos transgnicos que pueden sobrevivir sin el antibitico, se le unen aquellos que son liberados en zonas, donde la tetraciclina figure como un importante contaminante industrial.

De modo que esta tecnologa, que no ha podido demostrar ser ni verde, ni sostenible, ni segura, no solo no puede garantizarnos que libera nicamente mosquitos machos transgnicos, para aparearse con hembras silvestres, sino que tampoco puede asegurarnos que las cras resultantes, mueran irremediablemente al activarse el gen letal que heredan. A los problemas derivados de la clasificacin por sexo de los mosquitos y a su dependencia extrema a la tetraciclina, esta tecnologa suele dejar de considerar otros muchos, no menos importantes. La reduccin o posible extincin del Aedes aegypti, por ejemplo, supondra el riesgo que otros mosquitos como la especie Aedes albopictus, ms invasiva y letal, se introdujera en las zonas que ocupara el primero.

Por otro lado, no parece que se hayan considerado lo suficiente los impactos de la posible transferencia de otros rasgos genticos, como resistencia a insecticidas y facilidad en la transmisin de algunos de los serotipos del dengue, que el mosquito transgnico --al no desarrollarse desde una cepa nativa-- puede trasladar durante el apareamiento a las especies naturales locales. No hay duda adems, que una suspensin de un programa continuado de liberaciones, independientemente de las razones que la justifiquen, expondra a las personas a una mayor incidencia del dengue.

Tambin se desdea mucho en esta tecnologa, las posibles fallas que pueden producirse durante la misma modificacin gentica de los mosquitos o por causa del fenmeno del apareamiento selectivo, donde la hembra al elegir al mosquito macho, puede no ser tan receptiva de aparearse con un transgnico, en lugar de uno silvestre. Asimismo, siempre existir la posibilidad que los mosquitos transgnicos encuentren la forma de sobrevivir, ya sea dejando de depender exclusivamente del antibitico tetraciclina o generando un mecanismo de resistencia a los efectos del gen letal que portan.

La prevencin y control de enfermedades transmitidas por mosquitos, en particular del Aedes aegypti, no parece encontrar en el uso de tecnologas basadas en la modificacin gentica de estos insectos, su mejor y ms efectivo recurso. Y es que no parece muy razonable depositar tanta confianza, en una herramienta de control como los mosquitos transgnicos, donde no se puede establecer ni el tiempo de duracin ni la cantidad mnima necesaria que habr de liberar, para eliminar de una zona especfica al Aedes aegypti, sabiendo adems que el mismo se recuperara, por la eclosin de sus huevos, algunas semanas despus. La propia deficiencia de la separacin por sexos del mosquito OX513A de Oxitec, no solo puede favorecer la transmisin de la enfermedad por dengue, sino que al ser liberados, se precisa para no comprometer su efectividad, que a las comunidades en un mensaje contradictorio, se les indique por un lado, que se abstengan de eliminar los focos o criaderos de los mosquitos y que se suspendan, por otro lado, todos los dems controles, entre ellos la aplicacin de insecticidas.

As que no ser con vacunas, mosquitos modificados e insecticidas poderosos, que enfermedades creadas socialmente como el dengue, zika y chikungunya, van a terminar siendo cosas del pasado. Tampoco lo ser envenenando hogares y personas con campaas de fumigacin indiscriminada, donde el resultado sobre los objetivos es de dudosa eficacia, pese a las densas nubes de humo txico que son levantadas. Estas engaosas soluciones, beneficiosas solo para la gran industria biotecnolgica, farmacutica y agroqumica, sirven nicamente para desviar u ocultar las causas determinantes o estructurales, que hacen que las mismas adquieran la gravedad que les conocemos. Ser con respuestas inmunitarias activas desarrolladas por las personas expuestas a los virus o eliminando criaderos para atacar simultneamente a todas las especies y no a una sola, como las emergencias que estas enfermedades crean, debiesen ser afrontadas.

Adems, es evidente que para que esto sea ms eficaz, se necesitara erradicar las viviendas deplorables e insalubres y detener su rpido crecimiento; suministrar agua potable ininterrumpida en todos los hogares; facilitar la educacin y participacin activa de las comunidades en los programas de prevencin y control y prescindir del almacenamiento de agua en precarios tanques y contenedores. Est comprobado que con relacin a esta tecnologa basada en la modificacin gentica del mosquito Aedes aegypti, existen mtodos y herramientas que conllevan menos impacto ambiental, menos toxicidad, resultan ms econmicos, y lo ms importante: son ms efectivos y seguros.

Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.



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