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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 05-11-2018

Con datos suficientes, los nmeros hablan por s mismos. [...] La correlacin suplanta la causalidad
Post hoc, ergo propter hoc

Hubert Krivine
Viento Sur


Con una concisin muy latina, este aforismo significa: despus de esto, luego a causa de esto, lo que podra explicitarse diciendo que lo que ha sucedido ha sido causado por lo que le ha precedido. Cosa que es falsa: cualquiera puede tener el cuerpo cubierto de ronchas al da siguiente de la eleccin de Macron o despus de haber comido almendras, sin que haya una relacin de causa y efecto. Pero si cada vez que come almendras experimenta una reaccin de este tipo, est legitimado para atribuir a la ingesta de almendras la causa de su urticaria: resulta que es alrgico. Claro que no siempre las cosas ocurren de esta manera: dos acontecimientos pueden sucederse de modo sistemtico, es decir, estar correlacionados, sin que el primero sea causa del siguiente.

Correlaciones ilusorias o coincidencias

Figura 1 Consumo de queso per cpita (capita cheese consumption) y nmero de personas muertas por enredarse entre las sbanas de la cama (Number of people who died by becoming tangled in their bedsheets).

Eliminemos en primer lugar el caso de las correlaciones casuales, que no tienen utilidad alguna, a menos que sea con fines de engao. El mecanismo es simple. Todos los aos se producen miles de millones de acontecimientos y hoy en da, gracias en particular a los datos masivos, disponemos de la traza escrita de la evolucin 1/ de varios millones de ellos. Tiene que ser sin duda obra del diablo si eligiendo una no encontramos, entre los millones de trazas restantes, otra que se le parezca, sobre todo si podemos manipular las escalas de representacin. La pgina web http://tylervigen.com/spurious-correlations muestra muchos ejemplos absurdos, pero espectaculares, como:

Gasto en investigacin cientfica, espacial y tecnolgica, y nmero de suicidios por ahorcamiento;

Porcentaje de divorcios en Maine y consumo per cpita de margarina;

Nmero de vctimas de ahogo en las piscinas y potencia generada por las centrales nucleares norteamericanas.

Las correlaciones causales

En el otro extremo se hallan las correlaciones causales: en todos los casos, si corremos los cien metros, nuestro ritmo cardiaco se acelera. Pueden ser solamente probabilsticas: a menudo, cuando hemos bebido, nos ponemos divertidos. Queda el problema que puede ser espinoso del sentido de la causalidad. Por qu hay que dar por sentado que la correlacin establecida entre el peso de la deuda y la desaceleracin del crecimiento implica que la primera es la causa de la segunda? Por qu no a la inversa? Mejor an: a los sindicatos que preconizan la reduccin de la vida laboral para combatir el paro de la gente joven se oponen estadsticas que parecen demostrar que es en los pases en que las personas mayores continan trabajando donde la tasa de paro es ms baja. Cito:

Entonces se pensaba con no poca inocencia, e incluso se podra decir que con bastante pereza que, desprendindonos de los mayores, haramos sitio a las generaciones jvenes. Ahora se sabe que los pases que tienen la tasa de paro ms baja son tambin los que permiten trabajar a los mayores. [Vincent Giret, France info, 01/06/2016.]

Dando ms trabajo a los mayores se favorece el empleo de los jvenes, es eso lo que propone, sin decirlo, Giret? Acaso no cabe pensar que los pases que ms emplean a los mayores tambin son los que tienen ms ofertas de empleo sin cubrir? Por tanto, no es porque se permite trabajar a las personas mayores que se hace sitio para la gente joven.

Una ltima observacin. Es probable que el ejercicio fsico mejore la esperanza de vida: todas las estadsticas demuestran que quienes practican el jogging a la edad de 60 aos se encuentran mejor que la media a la edad de 70 aos. Pero esto a todas luces no es una demostracin; podra ser que quienes pueden practicar este deporte a los 60 aos ya se encuentran en mejor estado de salud que la media. Por consiguiente, hace falta indagar ms sobre las causas para saber si quienes corren viven mejor porque han corrido o que han corrido porque ya gozaban de buena salud. Para pasar de la correlacin a la causalidad no podemos prescindir nunca de la teora o de la explicacin. (Cosa que hace el GIEC correlacionando causalmente el calentamiento climtico y las emisiones antrpicas).

Correlaciones no causales, pero predictivas

Las correlaciones causales son, casi por definicin, predictivas. Son sin duda las que ante todo interesan a los cientficos. No obstante, hay correlaciones no causales que pueden ser igualmente predictivas. Y si estas interesan asimismo a los investigadores, particularmente a los que trabajan en sectores como las ciencias de la vida cuando las teoras son (todava?) dbiles, interesan tambin a muchsimos usuarios, como los publicistas, los previsores de toda clase, las compaas de seguros, los socilogos, los policas.

Es conocido el chiste que, partiendo de la correlacin ntima y demostrada entre la talla de los pies de los alumnos y su nivel de matemticas, deduce que cuando ms grandes sean sus pies, mejores son sus conocimientos de matemticas. La correlacin es evidente, pero la causalidad? Est claro que la talla de los pies no es una causa, sino tan solo un indicador de la edad de los escolares.

He aqu un ejemplo igual de caricaturesco, pero este s sacado de la vida misma. Un estudio aparentemente erudito, reproducido sin comentarios en el muy serio Quotidien du mdecin del 9 de enero de 2015, concluye que:

El consumo cotidiano de bebidas energizantes por parte de jvenes escolares parece incrementar un 66% el riesgo de desarrollar sntomas asociados a un sndrome de dficit de atencin con o sin hiperactividad (TDAH), segn un estudio publicado hoy en Academic Pediatric 2/.

Esto no es nada evidente y habr hecho falta una enorme base de datos para llegar a esta conclusin. Los datos son incontestables, pero existe causalidad? Lo ms probable es que los chavales que abusan de dichas bebidas provengan estadsticamente de ambientes ms bien pobres. El hecho de que el xito escolar dependa de ello no extraar entonces a nadie 3/. Prohibir las bebidas energizantes no cambiar nada. Y a la inversa, apostamos a que la colocacin de una mquina expendedora de Coca-Cola en un instituto renombrado por su alto rendimiento escolar no har que descienda el nivel.

Actuar sin comprender?

Las correlaciones no causales (no explicativas) pueden tener un valor predictivo superior a las previsiones tericas; en todo caso, tienen el mrito de estar disponibles cuando la teora no existe o todava est en paales. Dadme el consumo cotidiano de bebidas energizantes de un alumno y yo predecir en promedio, claro est su nivel de atencin, como el nmero que calza me indicar su nivel de matemticas. De hecho, la cantidad diaria de Coca-Cola y el nmero del calzado son termmetros. Recordemos que el termmetro, si bien no es la causa de la fiebre, s es un buen indicador de la temperatura.

No pocas correlaciones no causales estn vinculadas entre ellas a travs de una causa comn, eventualmente ignorada 4/. As, estn correlacionados el nmero de muertes por ahogamiento y el consumo de helados (cuando hace calor, la gente se baa ms). Esto explica su valor predictivo eventual y por tanto el xito de los datos masivos, que permiten localizarlas.

Prever sin comprender puede llevar a actuar sin comprender, lo que a menudo es necesario, pero que tambin puede resultar grotesco, contraproducente o incluso peligroso. Suprimir las mquinas expendedoras de bebidas energizantes no mejorar el rendimiento escolar y hacer trabajar durante ms tiempo a los mayores no absorber el paro de los jvenes. Ms delicada es la situacin en que se requiere una accin inmediata. Cabe pensar en cosas consideradas realmente serias, como las decisiones burstiles, que actualmente deben adoptarse casi en cuestin de microsegundos. Pensamos asimismo en la conduccin automtica de trenes, aviones y, maana, automviles. Y para cundo la dotacin de armas de los robots de vigilancia que sustituirn a los vigilantes? Sin hablar ya de la activacin del disparo de los drones militares, ni del lanzamiento de misiles intercontinentales dotados de armas atmicas para contrarrestar una amenaza potencial (nuclear deterrent).

La correlacin en sustitucin del razonamiento

Cito la posicin extremista y desgraciadamente popular de un Chris Anderson. El ttulo de su artculo 5/ lo dice todo: El fin de la teora: el diluvio de datos convierte en obsoleto el mtodo cientfico. En l leemos:

Con datos suficientes, los nmeros hablan por s mismos. [...] La correlacin suplanta la causalidad, y la ciencia puede avanzar incluso sin un modelo coherente, sin una teora unificada o incluso sin ninguna explicacin mecanicista.

Para l, la idea ingenua es que los datos brutos, siempre que existan en cantidad suficiente, no pueden mentir. Hacemos nuestra esta buena respuesta de la filsofa belga Antoinette Rouvroy:

Pero por qu inquietarse si se gana en eficacia?
Vamos hacia un importante cambio epistemolgico. Remitirse a este tipo de clculo traduce una renuncia a las ambiciones de la razn moderna, que asociaba los fenmenos a sus causas. Estas ambiciones de la razn permitan abordar la prevencin, actuar sobre las causas para cambiar los efectos. En vez de ello, nos dirigimos hacia un sistema de puras correlaciones.
Ya no se trata de comprender el medioambiente, se intenta predecirlo. Nuestra relacin con el saber cambia, al igual que nuestra relacin con el mundo: nos centramos ms que antes en los riesgos. Ver y comprender se sustituyen por detectar y prevenir. Pasamos de una civilizacin del signo, que era portador de sentido, a una civilizacin de la seal, que es un dato que no significa nada en s mismo.

Notas

1/ Modificando la escala de las ordenadas se puede establecer a voluntad la pendiente media de las curvas.

2/ Referencia: Mayo-junio de 2015, volumen 15, n. 3, pginas 297-304.

3/ Por cierto, para mejorar la estadstica de rendimientos escolares, nada mejor que expulsar a los alumnos pobres de los establecimientos; cosa que ya se hace con el mapa escolar.

4/ O bien porque la no causalidad se deriva de una inversin entre la causa y el efecto.

5/ Se puede consultar en https ://www.wired.com/2008/06/pb-theory/

Fuente: https://vientosur.info/spip.php?article14336






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