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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 04-01-2006

Peor que los combustibles fsiles

George Monbiot
Znet


En los ltimos dos aos he hecho un incmodo descubrimiento. Como muchos expertos en medio ambiente, he estado tan ciego ante las restricciones que afectan a nuestro suministro de energa como mis adversarios lo han estado ante el cambio climtico. Ahora me doy cuenta de que he abrigado una cierta creencia en la magia.

En 2003, el bilogo Jeffrey Dukes calculaba que los combustibles fsiles que quemamos en un ao se componen de materia orgnica "que contiene un 44 x 10 de los 18 gramos de carbono, que es ms de 400 veces la productividad primaria neta de la biota actual del planeta"(1). Hablando claramente, esto significa que cada ao usamos una cantidad por valor de cuatro siglos de plantas y animales.

La idea de que sencillamente podemos reemplazar este legado fsil (y la extraordinaria densidad de energa que nos da) por energa ecolgica es ciencia ficcin. Simplemente no hay sustituto, pero se buscan sustitutos por todas partes. Hoy se estn promoviendo en las conferencias climticas en Montreal, por Estados (como el nuestro) que intentan evitar las duras decisiones que impone el cambio climtico. Y al menos uno de ellos es peor que el combustible fsil al que reemplaza.

La ltima vez que prest atencin a los peligros de hacer combustible diesel a partir de aceites vegetales, me insultaron ms an de lo que lo haban hecho los partidarios de la guerra de Irak. Descubr que los misioneros del biodiesel son tan enrgicos en su negativa como los ejecutivos de Exxon. Ahora puedo admitir que estaba equivocado en mi anterior columna. Pero no les va a gustar. Estaba equivocado porque subestim el impacto destructivo de dicho combustible.

Antes de ir ms all, me gustara dejar claro que utilizar aceite de patatas fritas para hacer carburante me parece algo bueno. La gente que va todo el da con tinajas de porquera hace un servicio a la sociedad. Pero slo hay suficiente aceite de cocina residual en el Reino Unido como para llegar a una trescientas ochentava parte 380 de nuestra demanda de carburante para el transporte (2). A partir de ah comienza el problema.

Cuando escrib sobre ello el ao pasado, pens que el mayor problema que causaba el biodiesel era que estableca una competicin por la tierra (3). La tierra cultivable que de otra forma se habra usado para cultivar comida se utilizara para cultivar combustible. Pero ahora me encuentro con que algo an peor est pasando. La industria del biodiesel ha inventado accidentalmente el combustible ms carbono-intensivo del mundo.

Al promover el biodiesel (como hacen la Unin Europea, los gobiernos britnico y estadounidense y miles de defensores del medio ambiente) has de imaginar que ests creando un mercado de aceite de patatas fritas usado, o de aceite de colza, o de aceite de algas que crecen en estanques del desierto. En realidad ests creando un mercado del cultivo ms destructivo de la tierra.

La semana pasada, el presidente de la Autoridad Federal para la Explotacin de la Tierra de Malasia anunci que iba a construir una nueva fbrica de biodiesel (4). Era la novena decisin de esa ndole en cuatro meses. Se estn construyendo cuatro nuevas refineras en la pennsula de Malasia, una en Sarawak y dos en Rotterdam (5). Dos consorcios extranjeros (uno alemn, el otro estadounidense) estn erigiendo fbricas rivales en Singapur (6). Todas harn biodiesel a partir de la misma fuente: el aceite de palmera.

"La demanda de biodiesel", informa el Malaysian Star, "vendr de la Comunidad Europea... Esta reciente demanda... acaparar, como mnimo, la mayora de los inventarios malasios de aceite crudo de palmera" (7). Por qu? Porque es ms barato que el biodiesel hecho a partir de cualquier otro cultivo.

En septiembre, Amigos de la Tierra public un informe sobre el impacto de la produccin de aceite de palmera. "Entre 1985 y 2000", descubri, "la explotacin de plantaciones de palmeras de aceite fue responsable de un 87 por ciento de la deforestacin de Malasia" (8). En Sumatra y Borneo, unas 4 millones de hectreas de bosque se han convertido en tierra de cultivo de palmeras. Ahora se programa despejar unas 6 millones ms de hectreas en Malasia, y 16,5 en Indonesia.

Casi todo el bosque que queda est en peligro. Los plantadores de aceite estn desgarrando incluso el famoso parque nacional Tanjung Puting de Kalimantan. El orangutn va probablemente a extinguirse en libertad. Los rinocerontes, tigres, gibones, tapires, los monos probscides y miles de otras especies podran ir por el mismo camino. Se ha desalojado de sus tierras a miles de indgenas, y torturaron a unos 500 indonesios que intentaron resistirse (9). Los incendios forestales que tan a menudo cubren la regin de humo son provocados en su mayora por los cultivadores de palmeras. Toda la regin se est convirtiendo en un campo gigante de aceite vegetal.

Antes de que se planten palmeras de aceite, que son pequeas como maleza, han de talarse y quemarse enormes rboles en los bosques, que contienen unas reservas de carbono mucho mayores. Cuando se acaba con las tierras ms secas, las plantaciones se trasladan a bosques cenagosos, que crecen en turbas. Una vez cortados los rboles, los plantadores desecan el suelo. Cuando la tuba se seca se oxida, y libera an ms dixido de carbono que los rboles. En trminos del impacto que causan en el medio ambiente local y mundial, el biodiesel de palmera es ms destructivo que el petrleo crudo de Nigeria.

El gobierno britnico entiende todo esto. En el informe que public el mes pasado, cuando anunci que cumplir con la Unin Europea y asegurar que el 5,75% de nuestro combustible para el transporte vendr de las plantas para 2020, admiti que "los riesgos principales para el medio ambiente son probablemente aquellos que conciernen una expansin enorme en la produccin de materia prima para biocombustibles, y particularmente en Brasil (por la caa de azcar) y el sudeste asitico (por las plantaciones de palmeras de aceite)" (10). Se sugiere que la mejor manera de afrontar el problema es prevenir que se importen los combustibles medioambientalmente destructivos. El gobierno pregunt a sus especialistas si una prohibicin infringira las normas mundiales del comercio. La respuesta fue afirmativa: "el criterio medioambiental obligatorio ... incrementaran muchsimo el riesgo de una desafo legal internacional a la poltica en su totalidad" (11). As que abandon la idea de proh
ibir las importaciones y pidi en su lugar "algn tipo de esquema voluntario" (12). Sabiendo como se sabe que la creacin de este mercado llevar a una enorme oleada de importaciones de palmeras de aceite, que no hay nada significativo que pueda hacerse para prevenirlas y que acelerarn el cambio climtico en lugar de aliviarlo, el gobierno ha decidido seguir adelante de todas formas.

En otros tiempos, felizmente, esto era un desafo para la Unin Europea. Pero lo que la UE quiere y lo que el gobierno quiere son lo mismo. "Es esencial que hagamos balance de la creciente demanda de desplazamientos", dice el informe del gobierno, "con nuestro objetivo de proteger el medio ambiente" (13). Hasta hace poco, tenamos una poltica de reducir la demanda de desplazamientos. Ahora, aunque no se ha anunciado de ninguna forma, esa poltica ya no existe. Como hicieron los conservadores a principios de los 90, la administracin laborista socialista intenta dar cabida a tal demanda, da igual lo lejos que llegue. Las estadsticas que obtuvo la semana pasada el grupo Road Block muestran que slo para el ensanchamiento de la M1 el gobierno pagar 3.600 millones de libras esterlinas, ms de lo que gasta en la totalidad de su programa del cambio climtico (14). En vez de intentar reducir la demanda, intenta arreglar los suministros. Est preparado para sacrificar los bosques
pluviosos del sudeste asitico para que se vea que hace algo, y para permitir a los motoristas sentirse mejor consigo mismos.

Todo esto ilustra la inutilidad de las soluciones tecnolgicas que se persiguen ahora en Montreal. Es una locura intentar satisfacer una demanda de combustible siempre en alza, da igual de dnde venga el combustible. Se han evitado las decisiones duras, y otra parte de la biosfera se est quemando.

www.monbiot.com

Referencias:

1. Jeffrey S. Dukes, 2003. 1. Jeffrey S. Dukes, 2003. Burning Buried Sunshine: Human Consumption Of Ancient Solar Energy. Climatic Change 61: 31-44.

2. La British Association for Biofuels and Oils estima el volumen en 100.000 toneladas por ao. BABFO, sin fecha. Memorando de la Comisin Real sobre la Contaminacin Medioambiental. http://www.biodiesel.co.uk/press_release/royal_commission_on_environmenta.htm

3. http://www.monbiot.com/archives/2004/11/23/feeding-cars-not-people/

4. Tamimi Omar, 1 de diciembre de 2005. Felda to set up largest biodiesel plant. The Edge Daily. http://www.theedgedaily.com/cms/content.jsp?id=com.tms.cms.article.Article_e5d7c0d9-cb73c03a-df4bfc00-d453633e

5. Vase por ej. Zaidi Isham Ismail, 7 de noviembre de 2005. IOI to go it alone on first biodiesel plant. http://www.btimes.com.my/Current_News/BT/Monday/Frontpage/20051107000223/Article/; Annimo, 25 de noviembre de 2005. GHope nine-month profit hits RM841mil. http://biz.thestar.com.my/news/story.asp?file=/2005/11/25/business/12693859&sec=business; Annimo, 26 de noviembre de 2005. GHope to invest RM40mil for biodiesel plant in Netherlands. http://biz.thestar.com.my/news/story.asp?file=/2005/11/26/business/12704187&sec=business; Annimo, 23 de noviembre de 2005. Malaysia IOI Eyes Green Energy Expansion in Europe. http://www.planetark.com/dailynewsstory.cfm/newsid/33622/story.htm

6. Loh Kim Chin, 26 de octubre de 2005. Singapur albergar dos plantas de biodiesel, inversin de un total de 80 millones de dlares de Singapur. Canal NewsAsia.

7. C.S. Tan, 6 de octubre de 2005. All Plantation Stocks Rally. http://biz.thestar.com.my/news/story.asp?file=/2005/10/6/business/12243819&sec=business

8. Amigos de la Tierra et al, septiembre de 2005. The Oil for Ape Scandal: how palm oil is threatening orang-utan survival. Informe de investigacin. www.foe.co.uk/resource/reports/oil_for_ape_full.pdf

9. Ibid.

10. Departamento para el Transporte, noviembre de 2005. Informe sobre la viabilidad de la Renewable Transport Fuel Obligation (RTFO) (Compromiso con el combustible renovable para el transporte). http://www.dft.gov.uk/stellent/groups/dft_roads/documents/page/dft_roads_610329-01.hcsp#P18_263

11. E4Tech, ECCM and Imperial College, Londres, junio de 2005. Estudio sobre la viabilidad de la certificacin para un compromiso con el combustible renovable para el transporte. Informe final.

12. Departamento para el Transporte, ibid.

13. Ibid.


ZNet en espaol enero 2006
Ttulo original: Worse Than Fossil Fuel
Autor: George Monbiot
Origen: Znet Science; Mircoles 07 de Diciembre, 2005
Traducido por Genoveva Santiago y revisado por Esther Carrera

http://www.zmag.org/spanish/0106monbiot2.htm


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