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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 08-04-2019

El calentamiento global: datos, alarmas e incertidumbres

Ignacio Mrtil
Pblico


La preocupacin por el calentamiento del planeta no para de crecer, en especial en este ao, en el que vemos con agradable sorpresa (al menos, por mi parte) como se multiplican las manifestaciones de un colectivo que hasta el momento haba permanecido en silencio: los que yo denomino extraordinariamente jvenes, alentadas por una joven activista sueca, Greta Thunberg , que ha logrado lo que a m me parece un milagro, movilizar a la juventud europea con manifestaciones masivas urgiendo a los dirigentes polticos a hacer los deberes, en sus propias palabras.

Pues recojo el guante y en lo que yo puedo aportar desde mi posicin de cientfico preocupado por esta cuestin desde hace aos, tal y como he detallado en este peridico , describir en este artculo los datos de que disponemos en la actualidad para cuantificar esta amenaza y algunas de las posibles vas de solucin, relacionadas con la obtencin de energa .

1. El calentamiento global

Denominamos calentamiento global al fenmeno del aumento gradual de las temperaturas de la atmsfera, de la superficie y de los ocanos de la Tierra, fenmeno que se viene observando de manera continua e ininterrumpida aos tras aos, desde hace ms de un siglo, aunque se ha incrementado sustancialmente en las tres ltimas dcadas.

Todava genera dudas y controversias (aunque cada vez menos), la o las causas de dicho aumento. La mayor parte de la comunidad cientfica considera que hay fuertes evidencias de que el aumento se debe al incremento de las concentraciones en la atmsfera de los denominados Gases de Efecto Invernadero (en lo que sigue, GEI), producidos por ciertas actividades humanas, esencialmente la deforestacin y principalmente, la quema de combustibles fsiles, entendiendo por tales petrleo, gas natural y carbn. Esos gases, emitidos por los seres humanos en su actividad industrial, son fundamentalmente los siguientes [1]:

Dixido de carbono (CO 2 ). Est presente en la atmsfera en porcentajes muy bajos (0,04%), pero es el responsable de la mayora del efecto invernadero causado por el ser humano, aproximadamente del 60% de ste. Una molcula de CO 2 puede permanecer en la atmsfera entre 50 y 200 aos.

Metano . Representa menos del 0,0002% de la composicin de la atmsfera, pero tiene una capacidad de calentamiento 70 veces superior al CO 2 , aunque su permanencia en la atmsfera es menor, entre 10 y 15 aos, se calcula que su potencial de calentamiento es unas 20 veces superior al del CO 2 . Se considera que el metano es responsable del 20% del efecto invernadero causado por el hombre.

xido nitroso . El xido nitroso est presente en la atmsfera en proporciones menores que el metano, (alrededor de 6 veces menos), y aunque tiene una capacidad de calentamiento 300 veces superior al CO 2 , su impacto en el cambio climtico es alrededor del 5%.

Gases fluorados . Fundamentalmente los perflurocarbonos, los hidrofluorcarburos y el hexafluoruro de azufre, unos gases de efecto invernadero potentsimos (entre 750 y 22.000 veces ms que el CO 2 ), aunque afortunadamente son muy residuales; estos gases son los que sustituyeron desde mediados de la dcada de 1990 a los CFC ( Clorofluorocarbonos ), responsables de la destruccin de la capa de ozono.

Todos ellos absorben la radiacin que emite la tierra y la sobrecalientan mediante el denominado efecto invernadero, que consiste esencialmente en el fenmeno que describo en el siguiente punto de este texto.

2. Una breve descripcin del efecto invernadero

Una fraccin de la radiacin del sol que llega a la atmsfera terrestre, muy energtica, penetra a travs de la atmsfera y llega a la superficie y la calienta. Al estar caliente, la superficie a su vez tambin emite radiacin, pero mucho menos energtica. Esa radiacin, en atmsferas limpias de contaminantes, es reemitida de nuevo, contribuyendo a enfriar la tierra y logrando el equilibrio trmico entre el da y la noche, lo que hace que la temperatura, en promedios temporales largos, se mantenga estable. Sin embargo, cuando la atmsfera contiene cantidades significativas de GEI, la radiacin no puede salir, ya que una parte es reabsorbida por esos gases en suspensin, que de nuevo la reemiten en todas direcciones, con lo que una parte significativa vuelve de nuevo a la tierra, provocando un aumento progresivo de la temperatura del aire y de la superficie. La imagen lo ilustra esquemticamente:

 

Explicacin grfica del efecto nvernadero

3. Correlacin entre calentamiento global y GEI

La mayor parte del calentamiento ha sucedido en las ltimas tres dcadas debido a que estos GEI tienen actualmente una concentracin en la atmsfera mayor que en cualquier otro periodo en los ltimos 800.000 aos. La concentracin de CO 2 en la atmsfera es alrededor de un 40% superior a la que exista antes de 1750. En el caso del metano, la concentracin se ha multiplicado por 2,5 desde la revolucin industrial, mientras que el xido nitroso ha aumentado su presencia en la atmsfera en un 20% en ese mismo periodo. Los compuestos fluorados ni siquiera existan en la atmsfera antes del siglo XX.

Que el calentamiento global es provocado mayoritariamente por el aumento de CO 2 lo prueban los siguientes datos : entre 1995 y 2015, la concentracin en la atmsfera de CO 2 ha aumentado desde 360 ppm (partes por milln) hasta 400 ppm; las emisiones de este gas provocadas por los combustibles fsiles han crecido desde 6.5 GT Carbn/ao (1 GT = 1.000 millones de Toneladas) en 1995 a 10 GT Carbn/ao en 2015. La siguiente figura muestra la estrecha correlacin existente entre el aumento de la temperatura de la tierra y el aumento de CO2 descrito:

Variacin de la temperatura global comparado con el cambio de concentracin del CO 2 en la atmsfera terrestre durante el perodo 1880-2016. Fuente: Cambio Climtico Global

El aumento de la concentracin descrita de GEI ha contribuido a un aumento de la temperatura entre 0,5 y 1,2C en el periodo 1950-2010. De otra parte, se calcula que las causas naturales han tenido un efecto no superior a 0,1C. Si se considera el periodo de 1880-2016, el aumento de la temperatura global ha sido mayor, de 1,1C. El ao pasado 2018 ha sido el ao ms caliente desde que existen registros, tras 2015, 2016 y 2017 que tambin fueron los ms calientes . El siguiente vdeo muestra ese incremento de una manera muy grfica:

La evidencia no proviene de un estudio aislado, ni de estudios de una nica disciplina cientfica, son estudios independientes utilizando metodologas diversas y los resultados son tozudamente similares. De acuerdo con los sucesivos informes emitidos por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climtico (IPCC) hay hasta 11 indicadores diferentes del calentamiento global , adems de la temperatura de la superficie y del aire: nivel del mar, grosor de las cubiertas de nieve en ambos hemisferios, humedad atmosfrica, cubierta de hielo rtica, etc. Las proyecciones para la segunda mitad de este siglo son verdaderamente alarmantes, tal y como muestran los distintos modelos que se usan para evaluar el aumento previsto de la temperatura: