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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 24-05-2019

Las tierras raras, la baza china en la guerra comercial contra EE.UU.

Piergiorgio M. Sandri
La Vanguardia

El pas produce el 83% de las tierras raras, elementos clave en la electrnica


Son 17. Estn situados en la parte baja de la tabla peridica de los elementos, en color violeta. Se les consideran las vitaminas de la tecnologa. Son los minerales conocidos como tierras raras o en ingls rare earth .

Sus nombres no suenan a la mayora (lantano, itrio, escandio...), pero, como indica Ignacio Navarro, decano del Collegi Oficial dEnginyers Tcnics i de Grau de Mines i Energia de Catalunya i les Balears, se encuentran en la mayora de los objetos que nos rodean, y prcticamente en todo lo relacionado con la electrnica, la generacin de energas renovables y la eficiencia energtica. Se utilizan en la fabricacin de sistemas de iluminacin de bajo consumo, pantallas de plasma LCD, altavoces, equipos de resonancia magntica, aerogeneradores, motores y bateras de coches hbridos, smartphones, etctera.

Importancia estratgica

Las tierras raras son materiales esenciales para mviles o armamentos y EE.UU. importa el 80% de China

Contrariamente a lo que su nombre indica, estas sustancias son bastante comunes. Pero una cosa es encontrarlos, otra es producirlos. El problema es que su extraccin, adems de peligrosa, es muy costosa, porque hay que refinarlos y separarlos de otros elementos. El procedimiento adems crea residuos txicos y emplea cidos.

En la actualidad el 83% de la produccin tiene lugar en un nico pas: China, que adems es quin alberga en su subsuelo la mayora de las reservas mundiales: el 55%. Para que se tenga una idea, Arabia Saud, que domina el mercado del crudo, cuenta con el 15% de las reservas de petrleo. Ya lo dijo Deng Xiaoping en 1992: Oriente Medio tiene petrleo, China tiene tierras raras. Adems, la demanda de estos metales est en aumento y segn la consultora Roskill los precios de estos minerales subirn un 15% anual en los prximos tres aos.

 

As que China, en pleno conflicto con Estados Unidos tras el caso de Huawei , tiene la sartn por el mango. Los analistas han llegado a hablar de que dispone de un botn nuclear. Porque si decidiera cortar las exportaciones de estos minerales podra poner en jaque a Estados Unidos, que compra a Pekn ms del 80% de las tierras raras que necesita (para su estratgico sector de defensa).

Amenaza implcita

China cuenta con las mayores reservas del mundo y Xi Jinping insina un bloqueo

Ignasi Queralt, investigador del departamento de Geociencias de Idaea y conferenciante en Expominer, asegura China puede bloquear cuando quiera el comercio de estos metales. Porque Estados Unidos abandon hace aos la explotacin por tema regulatorios e impacto medioambiental. Le sala ms barato comprarlos desde fuera. Y los que saban trabajar en este campo o se han jubilado o han muerto. Con lo que el know how de las tierras raras en la actualidad est en mano de los chinos.

Xi Jinping visit una mina cerca de Mongolia esta semana, en un claro gesto simblico hacia Washington. De hecho, Donald Trump ha excluido estos metales de las recargas arancelarias, ante su importancia estratgica.

Una muestra de diversas tierras raras en un centro de California, Estados Unidos (David Becker / Reuters)

China puede cerrar el grifo? Hay un precedente, que se remonta al ao 2011. China puso el freno a las ventas de estos minerales, como medida de retorsin ante un conflicto territorial en la zona. Algunos de estos elementos se dispararon en el mercado hasta valer ms que el oro. El caso lleg hasta la Organizacin Mundial del Comercio en 2014, que oblig a Pekn a dar marcha atrs.

Los chinos se comprometieron en su adhesin a la OMC a no obstaculizar el comercio de estos minerales. Pero esto no significa que no puedan romper las reglas otra vez. En tiempos de guerra nadie se mira los artculos de una ley. Estados Unidos tambin alegan en sus vetos a China argumentos de seguridad nacional muy discutibles, sealan fuentes cercanas a esta organizacin.

Antecedentes

Pekn intent hace aos frenar este comercio y perdi ante la OMC

Hoy por hoy existen alternativas a los chinos? Pocas. Se debern hacer esfuerzos para investigar y poner en marcha otras minas, aunque esto no puede hacerse de hoy para maana, dice Ignacio Navarro. De hecho, ya en el 2011 se registr un descenso de las exportaciones chinas.

Fruto de esta preocupacin se abrieron nuevas minas o se recuperaron minas inactivas de tierras raras, destacando la mina Mountain Pass en Estados Unidos y la de Mount Weld en Australia. En Espaa existe el mayor yacimiento europeo de monacita, en Ciudad Real, aunque no se explota debido a protestas de grupos conservacionistas, cuenta este experto.

Fuente: https://www.lavanguardia.com/economia/20190523/462417481347/los-chinos-exhiben-su-liderazgo-en-la-mineria-para-contrarrestar-a-eeuu.HTML



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