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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 10-09-2019

Entrevista al matemtico y oceangrafo Jordi Salat (I)
El mar pone sus condiciones y hay que respetarlas. Tener muy claro que eres invitado y l manda en su casa. Lo sabe muy bien la 'gente de mar'

Salvador Lpez Arnal
Rebelin


Jordi Salat es matemático por la Universidad de Barcelona (1973), y oceanógrafo del Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona (CSIC) desde 1974. Trabaja en oceanografa fsica descriptiva; interacciones fsico-biológicas en ecosistemas marinos naturales y, dinámica de poblaciones marinas. Ha sido también profesor a tiempo parcial en la Universidad Pompeu Fabra, Barcelona (1993-2010).

Tiene una amplia experiencia investigadora, con artículos publicados en revistas cientficas y comunicaciones a congresos internacionales. Ha participado en unos 50 proyectos científicos y en ms de 40 expediciones oceanográficas.

Tiene tambin experiencia en colaboración con agencias de Naciones Unidas y otras organizaciones internacionales, así como con organismos nacionales, administraciones y fundaciones, como experto en oceanografía, medio ambiente marino, pesquerías y clima.

*

Estudiaste matemticas en la UB pero poco despus te convertiste en un oceangrafo, del Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona. Por qu ese cambio? Te dejaron de interesar las ciencias matemticas?

En realidad no estoy seguro de que fuera un cambio.

En aquella poca licenciarse en matemticas supona mayoritariamente entrar a formar parte del colectivo de profesores de secundaria. Es decir, dedicarse a ensear matemticas a adolescentes. Se consideraba un cambio? Obviamente, no. No, por que era lo que todo el mundo haca. Era "el camino a seguir". Te convertas en docente, pero el conocimiento que enseabas quedaba bastante lejos de lo que se haba aprendido en la Licenciatura. Visto as, no era un cambio? Quizs los nicos que no experimentaban un el cambio −a quienes no se les habra podido atribuir una prdida de inters por esta va− eran los que se quedaban en la Universidad. Pero stos no eran sino una minora. Entre otras cosas por que la casa tampoco daba para ms.

Volviendo, pues, a la pregunta.  

Volvamos a ella.

Dedicarse a la oceanografa, era un cambio, claro. Pero no creo que estuviera relacionado con una falta de inters por la ciencia matemtica, sino ms bien con un inters ms amplio. O, por lo menos, es la impresin que ahora tengo. Ciertamente, un inters ms amplio puede tener desventajas, especialmente en la situacin competitiva que el Mercado ha ido imponiendo por doquier. Tal como dice el saber popular: "quien mucho abarca, poco aprieta". Claro que, en aquel momento no era consciente −si la haba− de la necesidad de "apretar".

Y ya puestos por qu la oceanografa?  

Eso, por qu la oceonografa.

Aqu tenemos un nuevo protagonista, el azar. Es este personaje que casi siempre aparece en los momentos ms trascendentales de nuestra existencia, y al que no siempre hacemos caso. Seguramente cuando no nos interesa lo que ofrece. No fue ste el caso, obviamente. Pero tampoco creo que pueda decir que fuera "lo que siempre haba estado esperando" o "el descubrimiento que daba sentido a mi vida". No. Para nada. Cuando se present la situacin y acept es, seguramente, porque deba tener una predisposicin a caer en los encantos del azar. Visto desde el presente, con la perspectiva de los aos, creo que el principal motivo era que me ofreca la posibilidad de "no seguir el camino marcado", pues si ha habido alguna constante en mi vida, sta ha sido la de evitar el camino marcado. En plan pretencioso, podra asimilarse a ser un "espritu rebelde".  

Y es el caso?

Sinceramente, no lo creo. Adems, en los tiempos que corren, acabara saliendo mal parado si lo asumiera. El caso es que, volviendo a la oceanografa, la propuesta ofreca algunos alicientes extra para quien tena (y tiene) cierta aversin a estar encerrado, algo de espritu aventurero y bastante curiosidad hacia el territorio en sentido amplio. Un concepto geogrfico, que con permiso de los gegrafos (y de la etimologa de "territorio"), trasciende la parte emergida del Planeta (Gea). Es uno de los problemas de las lenguas latinas, que confunden todo el planeta con la parte que podemos pisar, pero da juego cuando muestras imgenes de la Tierra, vista desde el Espacio, en las que slo se ve agua, en forma lquida: ocanos y nubes, o slida. 

Aunque sea una pregunta muy bsica y algo hayas dicho ya antes: qu es un oceangrafo? Qu tipo de ciencias son las Ciencias del Mar? Qu investigan?

Creo que hay un prrafo anterior que responde, en cierto modo, a la primera pregunta. Concretando, un oceangrafo sera un gegrafo especializado en la capa del Planeta que se encuentra mayoritariamente en estado lquido y que recibe el nombre genrico de Ocano. Aqu, en esta definicin que me acabo de sacar de la manga, se puede ver como a veces me sale la vena de matemtico. 

Est muy bien esa vena matemtica .

Sigamos. Desde mi punto de vista, las Ciencias del Mar son el nombre publicitario que se usa para "vender" la Oceanografa. En algunas lenguas las eslavas, por ejemplo se habla de Oceanologa, pero en la prctica son sinnimos, a pesar de la diferencia etimolgica. Yo creo que, en el fondo, tratamos de lo mismo. No obstante, por algn motivo, parece que el concepto de oceangrafo no acaba de satisfacer a los que estudian algo que va ms all del agua. Por ejemplo, los seres vivos que pueblan esas aguas o los sedimentos del fondo del mar. As, si hablamos de Ciencias del Mar, podemos incluir a todos los que estudian "cosas que pasan" en el mar sin que nadie se sienta incmodo. ltimamente, tambin se habla de Ciencias de la Tierra, para incluir a los gelogos. Son distintos de los gegrafos? Pues parece que s, aunque por la etimologa, la diferencia sera la misma que entre oceangrafos y oceanlogos... Mejor no seguir por aqu o acabaremos perdindonos. 

De acuerdo, no nos perdamos. He ledo que trabajas en, copio la descripcin, oceanografía física descriptiva: dinámica oceánica y de masas de agua; oceanografía operacional; análisis de datos oceanográficos a largo plazo; interacciones fsico-biológicas en ecosistemas marinos naturales y desarrollo de herramientas metodológicas para el procesamiento de datos oceanográficos y biológicos", así como "dinámica de poblaciones, análisis morfométricos y modelos bioeconómicos. Uf! Nos haces una traduccin al romn paladino, una definicin asequible de este conjunto de investigaciones?

Esto pasa cuando te piden que pongas lo que has estado haciendo a lo largo de tu vida profesional en un prrafo. Porque sabes que lo van a usar para decidir si los miembros del equipo en el que trabajas "merecen" que se financie su proyecto de investigacin − normalmente por la mitad de lo que cuesta. Lo que dice la parrafada de mi CV es que he colaborado en sacar adelante proyectos sobre toda esta tira de temas, con diversos niveles de participacin. Algunos de los proyectos son quizs muy especializados y no merece la pena detallarlos en el contexto de una entrevista. Lo que s me parece que sera til aqu es comentar que la lista incluye algunos aspectos necesarios para mejorar el conocimiento que tenemos del mar y que seguramente irn saliendo a lo largo de la entrevista, como por ejemplo: interacciones fsico-biolgicas, ecosistemas marinos, anlisis de datos o dinmica ocenica y de masas de agua. La poca relacin de los humanos con el mar nos lleva a la tpica frase que dice, ms o menos, "conocemos mejor la Luna que el Ocano, a pesar de que lo tenemos aqu mismo". Pues en esto andamos. Como dices son muchas cosas pero no hay que abrumarse.  

Y por qu esa poca relacin de los humanos con el mar? A nuestros antepasados griegos o fenicios no les era desconocido; tampoco a aquellos que emprendieron la vuelta al mundo.

Yo creo que se debe a cuestiones biolgicas. Nuestra especie es terrestre. Est adaptada a vivir en un medio terrestre: anda sobre el suelo, respira a travs de pulmones, tiene la vista adaptada al medio areo, etc. Es decir, se mueve en el agua con dificultades, no puede respirar el oxgeno disuelto y prcticamente no ve nada all dentro. Qu inters puede tener en el ocano? Pues aprovechar algunos alimentos o utilizarlo para trasladarse. Lo que los fenicios o griegos empezaron aqu en el Mediterrneo y siguieron otros, que llegaron a dar la vuelta al mundo. Desde mi punto de vista, sin embargo, los que me parece que estaban mejor adaptados al mar y lo conocan mejor eran los polinesios. Por necesidad, sin duda. Necesidad que lamentablemente volver al inundarse los arrecifes de coral de los llamados Mares del Sur, debido a la inevitable subida de nivel del mar a causa del cambio cimtico.  

Antes has hablado un momento de ello. Qu instancias financian vuestros proyectos o programas de investigacin?

Las fuentes de financiacin de nuestros proyectos como la mayor parte de proyectos de investigacin en Espaa suelen ser de origen pblico, especialmente de programas y planes estatales (Plan Nacional de I+D+i) en los que hay bastante concurrencia. Tambin tenemos financiacin de la UE, a travs de los llamados Programas Marco, ahora vamos por el 8, que se llama Horizonte 2020. Todos estos proyectos son de duracin limitada a 3 o, 4 aos, como mucho, y con ellos se pretende dar respuesta a algunas preguntas abiertas. En algunos casos, se preparan proyectos sobre temas de inters para alguna agencia o ente pblico, como podran ser los cuestiones sobre pesca o contaminacin, para las correspondientes administraciones. En estos casos son proyectos ms dirigidos o directamente encargos. Finalmente, muy raramente, ha sido el sector privado quien ha propuesto determinadas investigaciones, pero en nuestro campo creo que han sido muy puntuales. Digamos que, normalmente, lo que investigamos no suele ser lucrativo como en otros sectores. Yo no recuerdo haber participado en ninguno, s en algunos financiados por fundaciones.  

Has sido también profesor a tiempo parcial en la Universidad Pompeu Fabra, Barcelona (Departamento de Economía y Empresa, 1993-2010). Qu tienen que ver la Oceanografa y la economa?

Seguramente tienen que ver pero no lo s. No s casi nada de Economa. En realidad, en este caso, la supuesta relacin no es ms que una cuestin de estructura y funcionamiento de la Universidad. O, por lo menos, eso es lo que yo percibo, aunque no he pretendido nunca profundizar en la estructura universitaria. Dios me libre! Me parece que los "Departamentos" se encargan, entre otras cosas, de suplir profesores para que presten su servicio a las Facultades y Escuelas Universitarias, que es donde los alumnos cursan sus estudios. En 1993 me ofrecieron la posibilidad de dar el curso de "informtica" como profesor asociado en la recin estrenada Escuela de Relaciones Laborales de la UPF y, he aqu que este "puesto de trabajo" estaba "asignado" al Departamento de Economa y Empresa.

A partir de este punto, la pregunta se podra reducir a: qu relacin tiene la Oceanografa con las Relaciones Laborales?, aparte de la relacin obvia de todo trabajador por cuenta ajena − tambin los oceangrafos. La respuesta, creo, es ninguna. Simplemente suceda que por aquellas fechas todava no se haba generalizado el uso de los ordenadores y algunos profesionales − los oceangrafos entre otros − llevbamos aos utilizndolos, as que que estbamos mejor situados que otros colectivos para dar aquel curso. En realidad el curso era un intento de que aprendieran el uso "adecuado" de procesadores de textos y hojas de clculo. Creo sinceramente que hicimos un buen trabajo para conseguir un uso eficiente de las herramientas de ofimtica. Lamentablemente, los avances en la electrnica y la programacin se han dirigido ms a perdonar un uso ineficiente que a mejorar la eficacia − cosa que ha mejorado las ventas − en la va contraria de lo que proponamos. Pero ese ya es otro tema. Lo dej en 2010.  

Es otro tema, de acuerdo, pero, puedes concretar un poco tu crtica? Qu tienen de malo las aplicaciones ofimticas? Incluyes tambin las generadas en el mbito del software libre?

Bueno Como deca, este es claramente otro tema. A diferencia de la oceanografa, no estoy al corriente de su evolucin, y ms hoy en dia en que es tan rpida. En este terreno soy un usuario ms, como cualquier ciudadano, pero llevo cerca de 50 aos usando esta tecnologa. Esta antigedad me da cierta perspectiva que me permite soltar frases como la del prrafo anterior. Son impresiones, no certezas. Difcilmente podra tener certezas en algo el desarrollo del software en lo que no trabajo. La impresin, digo, es que se ha evolucionado hacia el concepto amigable (user friendly) de la informtica para el gran pblico. Ahora el ordenador es como un colega. Ya no presenta aquella rigidez que te obligaba a ser muy preciso en tus relaciones con l sino que se adapta a tu comportamiento. Flexibilidad? No. Al fin y al cabo no deja de ser una mquina. Se trata, en todo caso, de una flexibilidad programada. Para ello, los esfuerzos de los ingenieros de software se han dirigido ms hacia para darle al ordenador un aspecto ms humano y menos a mejorar sus prestaciones, que tambin. Un ejemplo sencillo, los controles automticos en el procesador de textos. Deciden que un prrafo debe empezar en mayscula, o si empiezas un prrafo con un nmero, el siguiente prrafo llevar el nmero siguiente, y los formatear como lista numerada, etc. Evitarlo, por ejemplo, para escribir una poesa o un texto con frmulas, supone navegar por el men hasta dar con los controles. Cuando yo daba clase, lo primero que les haca hacer a mis alumnos era suprimir todos los controles automticos (estn en varios mens), diciendo que eran ellos, los autores del texto, quienes deban decidir, no el programa. Es un tema de poner cada uno en su sitio. Este es slo un ejemplo sencillo, podra poner muchos ms a nivel de ofimtica o de sistemas operativos. En esta crtica seguramente no exenta de polmica incluyo tambin el software libre ya que, en general, sigue las tendencias marcadas por las grandes empresas y ellas siempre van por delante. Por lo menos a escala de gran pblico.  

Ya que hablas del software libre. Ms all de esta razonable crtica que sealas, qu opinin te merece este movimiento de programadores y ciudadanos interesados en el mbito de la informtica?

Siempre he tenido un gran respeto por los movimientos colaborativos y de ciudadanos que, de manera desinteresada, ponen esfuerzos en causas diversas para mejorar nuestras condiciones de vida. Si la sociedad funcionara slo con las reglas del mercado no existiran este tipo de movimientos. As pues, sirven para demostrar (no en sentido matemtico, por supuesto) que el mercado no lo es todo. Que existen otras fuerzas ms all del puro egosmo que son capaces de motivar a las personas. No s si ste es el caso del software libre, ya que su existencia no deja de ser un mecanismo para propagar el uso de ordenadores y de servicios de comunicacin que estn en manos de corporaciones con fines lucrativos. En todo caso, la mayor parte de ciudadanos que participan en este movimiento no lo hacen con fines lucrativos.  

He ledo que has participado en 40 expediciones oceanográficas, en 14 de ellas como científico responsable. Qu es una expedicin oceanogrfica? Qu se pretende con ellas?

Es lo que en la mayora de disciplinas se llama "trabajo de campo". Si quieres saber lo que pasa, tienes que ir a verlo. En nuestro caso, esto significa ir al mar. Muy a menudo hay que meterse en un barco y pasar una temporadita navegando mientras sacas muestras y haces − o por lo menos, lo intentas − todo tipo de observaciones. Para ello, siempre se trabaja en equipo. Por regla general cada expedicin tiene unos objetivos marcados por uno o varios proyectos de investigacin. A veces los objetivos se consiguen y otras no. El mar pone sus condiciones y hay que respetarlas. Hay que tener muy claro que t eres el invitado y l el mar es quien manda en su casa. Esto lo sabe muy bien la gente de mar.  

En quines piensas cuando hablas de la gente de mar?

Esta es una expresin bastante genuina, por lo menos en cataln aunque creo que tambin lo es en espaol. Se trata de gente cuya vida est muy relacionada con el mar: marineros y pescadores, en general. En cataln hay un cuento que narra el origen de Cal Mariner en Sant Pau de Seguries, un pueblo cerca del Pirineo. Dice la leyenda que la casa fue fundada por un marinero a quien el mar dej sin nada y quiso alejarse de la costa hasta dnde el mar fuera algo desconocido. Se fue tierra adentro con un remo a cuestas recorriendo el territorio hasta que lleg a Sant Pau y all se instal, al comprobar que nadie saba qu era el remo que llevaba.  

Decas que en las campaas haba que pasar una temporadita navegando. Cunto tiempo sera en estos casos?

Es muy variable. Depende del alcance, el recorrido y el trabajo a realizar. Digamos que va desde unos pocos dias a uno o dos meses. Normalmente si las expediciones son ms largas hay cambios de equipo de trabajo.  

Nos cuentas alguna campaa en las que hayas participado en estos ltimos aos?

Voy a comentar dos de ellas, del ao pasado. Una de escala ocenica y otra de escala local.  

Adelante con ellas. Hablamos de 2017

Una de ellas se desarroll en aguas del Atlntico Suroccidental, entre Tierra de Fuego y el sur de Brasil. El principal objetivo de la expedicin era la interaccin entre las aguas fras de la corriente de Malvinas, desde el Sur, y las clidas de la corriente de Brasil, desde el Norte. Se trata de un proyecto sobre dinmica ocenica y de masas de agua, de aquellos de la lista interminable de ms arriba.

Me acuerdo de esa lista interminable.

Las dos corrientes se encuentran en una zona situada a la altura del Rio de la Plata, en mar abierto, muy lejos de la costa. En esta zona de encuentro se observa un cambio de temperatura muy brusco. En menos de 5 millas nuticas (~9 km) el agua de superficie pasa de 12 a 20 C. Un contraste muy fuerte. Es como pasar de invierno a verano en media hora de navegacin. Esta zona, que denominamos frontal por que pone dos "mundos" distintos en contacto, es muy dinmica. La forma del frente y su posicin varan constantemente. Estos movimientos y la interaccin entre estas masas de agua comportan grandes intercambios de energa. Hay que tener en cuenta que hablamos de corrientes que transportan entre 40 y 60 Hm3 de agua por segundo. Es una cifra difcil de asimilar desde nuestra experiencia cotidiana pues estamos hablando de flujos de agua que llenaran todos los pantanos de Catalua en menos de un minuto. En general, las corrientes marinas y sus interacciones son los responsables de la distribucin del calor en la superficie terrestre (de Tierra) desde las latitudes bajas a las altas. Es, entre otros aspectos, nuestro "sistema de calefaccin" a escala planetaria.

La otra expedicin se desarroll en el Mediterrneo noroccidental, frente al litoral de Catalua. Al lado de casa, como quien dice. Se intentaba cubrir de observaciones la zona de plataforma y talud continental, hasta fondos de 2.000 m, para estudiar la influencia de las condiciones invernales sobre el desarrollo de algunos peces comerciales, como la sardina y la maire (en cataln; bacaladilla en espaol). En este caso, pues, tratamos de interacciones fsico-biolgicas y ecosistemas marinos, de la mencionada lista anterior. Este proyecto, aunque por la situacin parece ms de "estar por casa", en realidad no es tanto as por que los resultados pueden ser comparables a otras zonas y ayudar a entender impactos sobre las poblaciones de cambios en las condiciones climticas. Desde el punto de vista operativo, las condiciones de trabajo en invierno aqu son bastante complicadas, con fuertes vientos que levantan el mar muy rpidamente. Adems, la cosa se complica al no disponer de un barco tan grande como el del caso anterior. Como he dicho, se trataba de ver como actuaban las condiciones invernales sobre unas especies pero, a diferencia de lo que uno puede hacer en el laboratorio, estas condiciones no se controlan. As, resulta que el invierno del ao pasado fue un invierno muy suave, desde el punto de vista de temperaturas, por lo que las condiciones oceanogrficas que encontramos eran ms propias de una primavera que de invierno. Esto evidencia la diferencia entre observar y experimentar pero an as, salen cosas aunque requieren mucho esfuerzo y presentan un cierto grado de incertidumbre.  

Te pregunto ahora por estos barcos. Un descanso

Como quieras.


Rebelin ha publicado este artculo con el permiso del autor mediante una licencia de Creative Commons, respetando su libertad para publicarlo en otras fuentes.



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