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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 21-11-2019

El negocio del litio, el oro blanco de la nueva era energtica

Alejandro Tena
Pblico

El metal blanquecino es imprescindible para la elaboracin de bateras y sistemas de almacenamiento de energa en el sector de las renovables. Bolivia presenta una de las mayores reservas del planeta, lo que ha llevado a algunos analistas a sealar a este elemento como uno de los detonantes del golpe de Estado contra Evo Morales. Pero, hasta qu punto una materia vinculada al crecimiento verde puede desestabilizar economas?


Bolivia tiene ms del 40% de las reservas mundiales de litio. AFP / Aizar Raldes

En los tiempos modernos, el petrleo se ha erigido como uno de los principales motores de la economa mundial, llegando, incluso, a generar crisis contundentes en el seno de los pases desarrollados durante algunos momentos del siglo XX. Sin embargo, ese lquido negro que, entre otras cosas, llena los tanques de los vehculos parece acercarse a su ocaso. Quiz, porque las reservas mundiales van encaminadas a su agotamiento. Quiz, tambin, porque la crisis climtica ha abierto un espacio de transicin energtica que transforma los escenarios de inversin tradicionales . En ese sentido, el litio se ha presentado como uno de los elementos ms emergentes de los ltimos tiempos, ya que su uso es imprescindible para el desarrollo de bateras elctricas y para la creacin de infraestructuras de almacenamiento energtico en el sector de las renovables.

No se puede afirmar que el litio sea o vaya a ser un elemento que concentre las mismas disputas geopolticas que durante dcadas han rodeado al petrleo y otros combustibles fsiles como el gas. No obstante, este oro blanquecino s que es un elemento de inters para multitud de industrias que buscan mantener su estabilidad econmica en un escenario de descarbonizacin y crecimiento verde. El impacto social, medioambiental y econmico, en cualquiera de los casos, depende del lugar donde se extraiga , expone Gonzalo Escribano, investigador principal y director del programa de Cambio Climtico y Energa del Real Instituto Elcano , que enfatiza las diferencias que puede haber entre explotaciones situadas, por ejemplo, en Mongolia o Australia. No es lo mismo la extraccin que la construccin de la batera o el reciclaje de la misma. La cadena de valor del litio es muy amplia y compleja, apostilla el experto.  

El impacto ambiental, asimismo, depende del modo en el que se consigue el recurso. Hasta el momento existen dos formas: la excavacin en roca , algo ms tradicional, y, por otro lado, el proceso de evaporacin del agua de las salmueras , que consiste en bombear el agua mineral subterrnea hasta la superficie, donde se evapora al sol dejando al descubierto, tras un proceso qumico, el carbonato de litio. Esta ltima modalidad es la ms extendida y apenas guarda impactos directos con el entorno, ms all del uso del agua. La mayora del litio se encuentra en capas superficiales de la corteza. Se piensa que puede provenir del impacto de meteoritos en la Tierra, por lo que se encuentra en los primeros estratos, aunque de una forma muy dispersa y diseminada, detalla Antonio Turiel, cientfico titular del CSIC y autor del blog sobre recursos y energa The Crash Oil .

"En el desierto de Atacama no se han detectado prcticas de explotacin infantil, ni vulneracin de derechos, pero s problemas relacionados con el acceso al agua"

Elena Sols, responsable de la campaa de minas de Ecologistas en Accin , denuncia el problema que este ltimo tipo de explotaciones guarda en relacin a los usos del agua, ya que la produccin se lleva buena parte de los recursos, en contra de los intereses de las economas agropecuarias. Esto es algo que se puede ver en el proyecto extractivista que se est planteando en Cceres , que, segn la activista medioambientalista, desatar disputas relacionadas con el acceso al agua entre los productores de vino y quesos de la zona. Esto es algo que ya se puede observar en ciertas partes del mundo como Chile, explica Escribano: En el desierto de Atacama no se han detectado prcticas de explotacin infantil, ni vulneracin de derechos, pero s problemas relacionados con el acceso al agua de las poblaciones de la zona y comunidades de pastoreo, manifiesta Escribano.

Por lo que se refiere a los ritmos industriales, Turiel argumenta que hay limitaciones en la cantidad de produccin de litio al ao debido a la lentitud de su extraccin, que requiere de al menos seis meses al sol para su evaporacin. Adems, el investigador detalla que el tamao de las reservas no da para fabricar las bateras de todos los coches elctricos que se desean desde el sector de la automocin . Si acaso, se podran crear unos cientos de miles de bateras nuevas, una cifra muy pequea si se tiene en cuenta que en la actualidad hay cerca de 1.200 millones de coches en el mundo, advierte.