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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 26-08-2006

El nuevo sistema solar

Joaquin Vidal
Rebelin


Recientemente hemos asistido a una serie de noticias aparecidas en prensa y T.V. relacionadas con nuestro sistema solar. Se trata de las discusiones finales, (llevan ms de dos aos), que los miembros de la U.A.I (Unin Astronmica Internacional) estn manteniendo para tratar de definir lo que es un planeta.

La palabra planeta proviene del griego y su significado es errante. Esta fue la denominacin que los antiguos griegos dieron a esos objetos brillantes que vean en el cielo nocturno y que se no se mantenan en la misma posicin relativa respecto a los dems, es decir se desplazaban entre las estrellas. Estos cuerpos eran la Luna, Mercurio, Venus, el Sol, Marte, Jpiter y Saturno, citados por orden de proximidad a la Tierra. Hay que tener en cuenta que los antiguos griegos realizaban las observaciones visualmente y en base a esas observaciones se estableci un modelo de sistema solar llamado de Ptolomeo en el que la Tierra ocupaba el centro y todos los dems astros giraban a su alrededor.

Este modelo se mantuvo durante siglos hasta que a principios del siglo XVI Nicols Coprnico estableci el modelo que conocemos actualmente, es decir el centro del sistema solar (entonces del universo) no era la Tierra, sino el Sol. Los planetas, incluida la Tierra giraban a su alrededor, y la Luna giraba alrededor de la Tierra, y junto con ella, alrededor del Sol. Entonces la definicin de planeta resultaba muy sencilla: Eran planetas todos los cuerpos celestes que giraban alrededor del Sol. La Luna era un caso especial, pues realmente giraba alrededor de la Tierra aunque junto con ella lo hiciera tambin alrededor del Sol. En este caso se defini la palabra satlite que era un astro que giraba alrededor de un planeta. Tanto los planetas como los satlites carecen de luz propia, y se hacen visibles por la luz que reflejan del sol.

Lgicamente con el paso del tiempo las tcnicas de observacin se han mejorado llegando a alcanzar en la actualidad unas cotas inimaginables por los astrnomos de hace escasamente 100 aos y como consecuencia de ello, el sistema solar se ha ido poblando de nuevos cuerpos superando a fecha de hoy varias decenas de miles de ellos y no hay visos de que la cosa termine aqu. La tecnologa sigue su imparable avance y es previsible que se sigan descubriendo innumerables cuerpos orbitando alrededor de nuestra estrella.

As, pues, se impone una clasificacin de todo este enjambre de astros, pero antes hagamos un poco de historia.

En 1610 Galileo utiliza por primera vez el telescopio para observar el cielo y descubre que alrededor de Jpiter giran 4 satlites. En consecuencia la Luna deja de ser el nico satlite del sistema solar. Posteriormente se descubrieron satlites en Saturno. En 1781 William Herschel descubre un nuevo planeta: Urano. Este planeta, tambin tiene su cortejo de satlites. En 1800 se descubre Ceres y se cree que se trata de un nuevo planeta situado entre Marte y Jpiter. Pero en 1802 se descubre Pallas, en 1804 Juno y en 1807 Vesta, todos ellos situados tambin entre Marte y Jpiter. Esta circunstancia, hizo recapacitar a los astrnomos y consideraron que se trataba de un conjunto de astros de caractersticas especiales distintas a las de los planetas conocidos hasta el momento, y se les dio es nombre de asteroides.

En 1846 y mediante clculos matemticos se descubri Neptuno (su descubrimiento tiene su historia, pero no viene al caso) y tambin sus satlites. Por fin llegamos al 18 de Febrero de 1930 en el que el estadounidense Clyde Tombaugh descubre Plutn. Con los conocimientos de la poca, se le tiene que considerar un nuevo planeta, pero ciertamente de unas caractersticas muy distintas a las de los planetas conocidos hasta esa fecha. Su tamao es muy pequeo (ms pequeo que la Luna), su rbita es muy excntrica y adems est muy inclinada respecto a la eclptica.

En los aos 40 Whipple y posteriormente en 1951, Kuiper estimaron que mas all de Neptuno deberia haber una especie de cinturn de asteroides similar al situado entre Marte y Jpiter que serian los restos que quedaron tras la formacin del sistema solar. Ya metidos en la segunda mitad del sigo XX las sondas Voyager incrementaron el nmero de satlites en Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

Y por ltimo, a partir de 1992 y en los comienzos del siglo XXI los nuevos telescopios desarrollados con la tecnologa ms moderna han empezado a descubrir los cuerpos anunciados por Whipple y Kuiper. Y sta es la situacin actual. Se impone la necesidad de poner un poco de orden en todo este maremagnum de objetos para lo cual hay que clasificarlos y definirlos lo mejor posible.

Aunque nadie lo manifiesta abiertamente, todo el mundo opina que si Plutn hubiera sido descubierto por otro pas, los americanos ya habran propuesto hace aos retirarle el estatus de planeta, para clasificarlo como uno ms de los cuerpos descubiertos en el cinturn de asteroides anunciado por Kuiper. Era tan evidente el estatus de Plutn que la seccin de la Minor Planets de la U.A.I. reserv el nmero 100.000 para adjudicrselo a Plutn cuando el nmero de asteroides catalogados alcanzara esa cifra (actualmente deben de ir cerca del 80.000). La reaccin que esta medida provoc en los EEUU fue tan violenta que el director de la U.A.I. lleg a presentar la dimisin, aunque posteriormente la retir.

El observatorio Lowell, desde el que se descubri Plutn, organiz una agresiva campaa en contra de modificar el estatus del susodicho objeto que apareci en todos los medios de comunicacin. Se hicieron todo tipo de alegaciones como por ejemplo que un asteroide no poda tener satlites, pero casi simultneamente se empezaron a descubrir asteroides con satlites. Despus salieron con que no poda ser un cometa, y al poco se descubri que el enorme asteroide Quirn mostraba una cola cometaria, despus que su tamao era muy grande para ser asteroide y empezaron a descubrirse en el cinturn de Kuiper otros cuerpos de ms de 1000 Km entre ellos Xena que es ms grande que Plutn. Parece ser que de momento se dejaba la cosa como estaba para no molestar a su descubridor , aunque l mismo reconoca que su descubrimiento encajaba mejor entre los objetos del cinturn de Kuiper que como planeta.

Hace pocos aos Kuipur falleci a edad muy avanzada por lo que la U.A.I. a instancia de muchos astrnomos se decidi a corregir el error cometido casi 75 aos antes y se adecuasen los planetas al descubrimiento del cinturn de Kuiper. Para ello nombr una comisin para definir qu es un planeta y su nmero en el sistema solar. Lo absurdo del caso es que se debera buscar una definicin que permitiera mantener a Plutn como planeta y adems dar su nombre genrico a los objetos del cinturn de Kuiper. O sea, que un cuerpo mucho ms pequeo que muchos satlites iba a adquirir ms relevancia que el propio Jpiter que es el mayor planeta del sistema solar. Y todo ello basado en motivaciones polticas promovidas por el pas descubridor, con gran influencia en el concierto internacional. Por otra parte las consecuencias de esta poltica podra llevarnos a que en unos cuantos aos el nmero de planetas llegara a superar el millar.

Los usamericanos estaban convencidos de que iban a sacar adelante su propuesta por amplia mayora, pero el primer da de reunin, los que estaban en contra organizaron tal folln que incluso tuvieron que desalojar la sala de pblico y periodistas para continuar a puerta cerrada. A partir de ah todo lo que se ha ido diciendo son elucubraciones de participantes que se han ido de la lengua. No entro a valorar si Plutn es, o no, un planeta. Lo que no me parece correcto es que se pretenda hacer prevalecer motivaciones polticas sobre consideraciones puramente cientficas.

Finalmente ha prevalecido la razn, de lo cual me alegro.



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