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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 19-10-2004

El gas natural: muy caro, aunque no se note tanto

Antonio Gershenson
La Jornada


No slo el petrleo crudo -y, por tanto, sus derivados- est muy caro. Algo parecido sucede con el gas natural en Amrica del Norte, con la particularidad de que no hay, por lo menos durante algunos aos, fuentes de gas natural que puedan compensar el aumento en la enorme demanda del subcontinente, en especial en Estados Unidos.

La evolucin de los precios no se nota tanto si tomamos los promedios mensuales aislados. Hay que considerar lo que se llama promedio mvil de 12 meses. Se trata de asociar a cada mes ese promedio, en nuestro caso un grupo de 12 meses del cual el que nos interesa est lo ms cerca posible del centro de estos meses. Con esto, eliminamos el efecto de los fenmenos de corto plazo, como las estaciones del ao, y dejamos slo el efecto de factores cuyos plazos son superiores a un ao. Con esto, se nota mejor la tendencia de largo plazo de los precios.

Considerando los precios de referencia del Canal Naviero de Houston, ndice para grandes cargamentos, el precio para octubre de 2004 es de 5.11 dlares por milln de BTUs, y el precio ms alto fue de 9.84 dlares en enero de 2001. Pero el ltimo promedio de 12 meses, o sea, aquel en que los 12 meses terminan en este octubre, fue de 5.39... y ha sido el ms alto de la historia. El segundo precio anualizado, de 5.37 dlares, est cerca del mayor "pico" en promedio mensual al que nos referamos.

Esto quiere decir que, si bien a principios de 2001 y de 2003 hubo grandes "picos" en el precio del gas natural, hoy no son picos sino un precio alto ms sostenido, al grado de que el promedio del periodo anual que est terminando en octubre es mayor que cualquiera anterior.

Es importante mencionar las causas de este fenmeno, para comprender lo que nos espera ms adelante.

La demanda de gas de por s tena una tendencia creciente, por la gradual al cambio del uso de derivados del petrleo, al del gas natural. Luego, esa tendencia creciente se acentu a medida que se extenda el uso de plantas para generar electricidad con la tecnologa de ciclo combinado, y gas natural. Cuando el petrleo tuvo etapas sucesivas de precios ms y ms altos, dado que hay usos comunes, los precios del gas natural tambin subieron, aunque en ambos casos hubiera ciclos superpuestos de diferentes duraciones.

La capacidad productiva de Estados Unidos alcanz su mximo en 2001, y hasta 2003 haba bajado casi 3 por ciento. En cuanto a Canad, de cuyas importaciones ha dependido el gran consumo estadunidense, su produccin lleg a su mximo en 2002, y desde entonces baj 2.2 por ciento.

Se han hecho trabajos exploratorios en el Ocano Artico, tanto en Alaska como en Canad (valle del ro MacKenzie). Pero para llevar gas desde all hasta las zonas de alto consumo se requiere de varios aos y miles de millones de dlares de inversin, combinacin que ha demorado inclusive el inicio de estos posibles trabajos.

Otro recurso al que se apela es la importacin de gas natural condensado y luego regasificado en algn punto de Amrica del Norte. Pero varios de estos proyectos han sido inclusive cancelados por la oposicin de la poblacin local o por otros motivos. Y los que puedan ir entrando en operacin sern, durante algunos aos, insuficientes frente a la creciente demanda de gas natural en este subcontinente.

El precio promedio anual, insistimos, hace a un lado los efectos de corto plazo. Si ahora los volvemos a agregar, podemos estimar lo que nos espera en los prximos meses. El efecto previsible de corto plazo es el fro del invierno, que aumentar, en los pases con mayor consumo que estn en el hemisferio norte, la demanda de combustibles para la calefaccin. Resulta que el consumo de combustleo para calefaccin en la regin estadunidense de Nueva Inglaterra, la de mayor consumo en ese pas, ya ha sido tal que el da con mayores existencias fue el 10 de septiembre, y desde entonces declinan, el consumo ha sido mayor que la produccin, y se espera un clima ms fro para los prximos das. De los anteriores 11 inviernos, en ocho ese punto mximo lleg hasta noviembre o diciembre. Esto nos indica que el precio del gas, usado, entre otras aplicaciones, para ese mismo propsito, aumentar de manera notoria, ya en su promedio mensual tambin.



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