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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 17-05-2008

El negocio de matar de hambre

ANRed

"Es necesario cambiar radicalmente la poltica alimentaria", opina la organizacin GRAIN. "Desde hace varios meses, una verdadera tormenta por el alza del costo de los alimentos en todo mundo" se ha desatado. "Nos encontramos en medio de un colapso estructural, consecuencia directa de tres dcadas de globalizacin neoliberal", opinan en este artculo.




Desde hace varios meses, una verdadera tormenta por el alza del costo de los alimentos en todo mundo le ha caido a familias, gobiernos y medios de comunicacin. El precio del trigo aument 130% en el ltimo ao.[1] El del arroz se duplic en Asia, tan solo en los ltimos tres meses,[2] al tiempo que alcanz aumentos rcord en el mercado de futuros de Chicago hace apenas una semana.[3] El aumento en espiral del costo del aceite comestible, de frutas y verduras, sin mencionar los lcteos y la carne, ha provocado una disminucin del consumo de los mismos durante casi todo el ao 2007. Desde Hait hasta Camern, pasando por Bangladesh, la gente se ha lanzado a las calles llevada por la rabia de no poder ya comprar alimentos. Hay dirigentes mundiales que reclaman ms ayuda alimentaria ante el temor de una agitacin poltica, as como ms fondos y tecnologa para aumentar la produccin agrcola. Mientras, los pases exportadores de cereales cierran sus fronteras para proteger sus mercados internos, a la vez que otros se ven forzados a comprar por el pnico a la escasez. Auge de precios? No. Escasez de alimentos? Tampoco. Nos encontramos en medio de un colapso estructural, consecuencia directa de tres dcadas de globalizacin neoliberal.

El sector agrcola tuvo en todo el mundo una produccin rcord de 2.300 millones de toneladas de granos en 2007, un 4% ms que el ao anterior. Desde 1961, la produccin mundial de cereales se ha triplicado, mientras que la poblacin se ha duplicado. Es cierto que las reservas estn en el nivel ms bajo de los ltimos 30 aos.[4] Pero, en resumidas cuentas, se produce suficiente cantidad de alimentos en el mundo. Sin embargo, no llega a quienes los necesitan. La gente consume directamente menos de la mitad de la produccin mundial de granos. La mayor parte de esa produccin se utiliza para consumo animal y cada vez ms para biocombustibles a travs de cadenas industriales en gran escala. De hecho, una vez atravesada la fra cortina de las estadsticas, es posible darse cuenta de que algo est fundamentalmente mal con nuestro sistema alimentario. Hemos permitido que los alimentos sean transformados de algo que alimenta a las personas y les asegura el sustento, en una simple mercanca para la especulacin y los negocios. La lgica perversa de este sistema ha llegado a un punto crtico. Salta a la vista la manera en que beneficia a los inversionistas por sobre las necesidades alimenticias de la gente.

Las realidades del mercado

Los promotores de las polticas que han dado forma al actual sistema mundial alimentario -y que supuestamente son los responsables de evitar tales catstrofes- han ofrecido una serie de explicaciones sobre la crisis actual que todo el mundo ya ha escuchado una y otra vez: la sequa y otros problemas que afectan las cosechas, aumento de la demanda en China e India donde la gente aparentemente se est alimentando ms y mejor, cultivos y tierras que se reconvierten masivamente hacia la produccin de agrocombustibles, y dems explicaciones. Agreguen a esto la actuacin de los especuladores que inflan los precios, lo cual tambin est siendo objeto de mayor indagacin. Todos estos asuntos, obviamente, contribuyen a la actual crisis alimentaria. Pero no son totalmente responsables de su profundidad. Hay algo ms importante detrs. Algo que une todos estos temas y que los popes del mundo de las finanzas y el desarrollo estn manteniendo fuera de la discusin pblica.

Nada de lo que dicen los nerds que formulan las polticas debe opacar el hecho de que la actual crisis alimentaria es el resultado de la presin permanente ejercida desde la dcada de 1960 hacia el modelo agrcola de la "Revolucin Verde", y de la liberalizacin del comercio y las polticas de ajuste estructural impuestas a los pases pobres por el Banco Mundial y el Fondo Monetario Internacional, desde la dcada de 1970. Estas recetas de polticas fueron reforzadas a mediados de la dcada de 1990 con el establecimiento de la Organizacin Mundial del Comercio y, ms recientemente, a travs de un frrago de acuerdos bi-laterales de libre comercio y de inversin. Junto con todo un paquete de otras medidas, han desmantelado de manera implacable los aranceles y otros instrumentos que los pases en desarrollo tenan para proteger su produccin agrcola local, y los forzaron a abrir sus mercados y tierras a los agronegocios mundiales, a los especuladores y a las exportaciones de alimentos subsidiados provenientes de los pases ricos. En ese proceso, las tierras frtiles fueron reconvertidas de la produccin de alimentos para abastecimiento de un mercado local a la produccin de commodities mundiales para la exportacin o cultivos de contra estacin y de alto valor para abastecer los supermercados occidentales. Hoy, aproximadamente el 70% de los llamados pases en desarrollo son importadores netos de alimentos.[5] Y de las 845 millones de personas con hambre en el mundo, 80% son pequeos agricultores y agricultoras.[6] Si a esto se le agrega la readecuacin del crdito y los mercados financieros para crear una enorme industria de la deuda, sin control sobre los inversionistas, la gravedad del problema queda clara.

La poltica agrcola ha perdido total el contacto con su objetivo ms fundamental de alimentar a la gente. El hambre lastima y la gente est desesperada. El Programa mundial de alimentos de Naciones Unidas estima que hay unas 100 millones de personas ms que no pueden comer debido al espectacular alza de precios reciente.[7] Esto tiene a los gobiernos buscando frenticamente cmo protegerse del sistema. Los afortunados que tienen existenciaspara exportar estn retirndose del mercado mundial para separar sus precios internos de los astronmicos precios internacionales. Con el caso del trigo, la prohibicin de exportarlo o las restricciones aplicadas en Kazajstn, Rusia, Ucrania y Argentina, significa que un tercio del mercado mundial ha sido clausurado. La situacin con el arroz es an peor. China, Indonesia, Vietnam, Egipto, India y Camboya han prohibido o restringido severamente las exportaciones, dejando unas pocas fuentes de suministro para la exportacin, principalmente Tailandia y Estados Unidos. Pases como Bangladesh ni siquiera pueden comprar el arroz que hoy necesitan debido al alto precio del mismo. Despus de que el Banco Mundial y el FMI aconsejaran durante aos a los pases que un mercado liberalizado les aportara mayor eficiencia en la produccin y distribucin de alimentos, los pases ms pobres del mundo se encuentran inmersos en una intensa puja contra especuladores y comerciantes, que estn viviendo una verdadera poca de bonanza. Los fondos de cobertura y otras fuentes de fondos especulativos estn volcando millones de dlares a los commodities, para escapar de los resbaladizos mercados de valores y de la contraccin del crdito; con ello alejan an ms las existencias de alimentos del alcance de los sectores pobres.[8]

De acuerdo con algunas estimaciones, los fondos de inversin controlan ahora entre el 50% y el 60% del trigo comercializado en los ms grandes mercados mundiales de commodities.[9] Una empresa estima que el monto de dinero especulativo en futuros de commodities -mercados en los que los inversionistas no compran o venden un commodity tangible, como el arroz o el trigo, sino que apuestan a las variaciones del precio- fue menor a US$ 5.000 millones en 2000 y trep a US$ 175.000 millones en 2007.[10]

Esta situacin no es accidental -y sus efectos son insostenibles. Miren a Hait. Pocas dcadas atrs se autoabasteca de arroz. Pero las condiciones de los prstamos externos, en particular un programa del FMI de 1994, lo forz a liberalizar su mercado. As, desde Estados Unidos comenz a llegar arroz barato, con el apoyo de subsidios y corrupcin, y la produccin local fue erradicada.[11] Ahora los precios del arroz aumentaron un 50% desde el ao pasado, y el haitiano medio no puede comerlo. Por esta razn estn saliendo a las calles o arriesgando sus vidas en un viaje en bote hasta los Estados Unidos. Las protestas por la crisis alimentaria tambin han estallado en frica Occidental, desde Mauritania hasta Burkina Faso. Tambin all los programas de ajuste estructural y el dumping de la ayuda alimentaria destruyeron una larga historia de produccin de arroz de la regin, dejando a la gente a merced del mercado internacional. En Asia, el Banco Mundial asegur reiteradamente a Filipinas, incluso hasta el ao pasado, que autoabastecerse de arroz era innecesario, y que el mercado mundial se hara cargo de sus necesidades.[12] En la actualidad el gobierno se encuentra en una situacin desesperada. Las reservas nacionales de arroz subsidiado estn prcticamente agotadas y no puede completar sus pagos por importaciones debido a que los precios solicitados por los comerciantes son demasiado elevados.

El hambre como asesinato

Nunca como ahora ha resultado tan obvia la cruda verdad sobre quin gana y quin pierde en nuestro sistema alimentario mundial. Analicemos el elemento ms bsico de la produccin de alimentos: la tierra. Podra decirse que el sistema alimentario industrial sufre de una drogodependencia de fertilizantes qumicos. Necesita ms y ms para mantenerse vivo, erosionando suelos con el costo de destruir su potencial de sustentar cultivos alimenticios. Entre 1992 y 2003, la utilizacin de fertilizantes aument un 3% anual en la regin Asia-Pacfico, mientras que, como resultado, el rendimiento del principal cultivo al cual se aplicaron, el arroz, slo creci un 0,7% por ao. En el contexto actual de ajustadas existencias de alimentos, la pequea camarilla de empresas que controlan el mercado mundial de fertilizantes puede cobrar lo que quiera -y eso es exactamente lo que est haciendo. Las ganancias de Mosaic Corporation, empresa de Cargill que controla gran parte de la oferta de potasa y fosfato, aumentaron ms del doble el ao pasado.[13] La mayor empresa productora de potasa del mundo, Potash Crop, de Canad, obtuvo ms de mil millones de dlares de ganancias, lo que equivale a ms de un 70% con relacin a 2006.[14] Enfrentados al pnico de la crisis mundial, los gobiernos han comenzado a desesperarse por aumentar sus cosechas, con lo cual le han dado a esas empresas la potestad de subir an ms la apuesta. En abril de 2008, la filial comercial offshore conjunta de Mosaic y Potash aument los precios de la potasa en un 40% para los compradores del sudeste asitico y en un 85% para los de Amrica Latina. India tuvo que pagar un 130% ms que el ao pasado. Pero fue China quien se llev la peor parte, fustigada con un alza de un 227% en su cuenta de fertilizantes con respecto al ao anterior.[15]

Tabla 1. Aumento de las ganancias de algunas de las principales empresas de fertilizantes del mundo

Compaa Beneficios 2007 (US$) en millones Aumento con respecto a 2006

Potash Corp (Canad) $1.100 72%
Yara (Noruega) $1.116 44%
Sinochem (China) $1.100 95%
Mosaic (EEUU) $708 141%
ICL (Israel) $535 43%
K+ S (Alemania) $420 2.8%

Si bien se est haciendo mucho dinero con los fertilizantes, para Cargill es tan solo un negocio secundario. Sus mayores ganancias provienen del comercio mundial de commodities agrcolas, el cual monopoliza en gran parte junto con algunas otras empresas gigantes. El 14 de abril de 2008, Cargill anunci que las ganancias que haba obtenido del comercio de commodities en el primer trimestre de 2008 aumentaron un 86% con respecto al mismo periodo del ao anterior. "La demanda de alimentos en las economas en desarrollo y de energa en todo el mundo est haciendo crecer la demanda de los productos agrcolas, a la vez que la inversin se ha enfocado en los mercados de commodities", declar Greg Page, presidente de Cargill y uno de sus principales ejecutivos. "Los aumentos de los precios estn alcanzando nuevas marcas y los mercados son extraordinariamente voltiles. En este contexto, el equipo de Cargill ha realizado un trabajo excepcional midiendo y evaluando el riesgo de los precios y manejando el enorme volumen de granos, semillas oleaginosas y otras commodities que circulan por nuestras cadenas de suministros para clientes de todo el mundo".[16]

La administracin y la evaluacin no son tan difciles para una compaa como Cargill, con su posicin casi monoplica y un equipo mundial de analistas que tiene las dimensiones de un organismo de las Naciones Unidas. En realidad, todos los grandes comerciantes de granos estn logrando ganancias rcord. Bunge, otro gran comerciante de alimentos, en el ltimo trimestre fiscal de 2007 tuvo un aumento en sus ganancias de 245 millones de dlares, o 77%, con respecto al mismo periodo el ao anterior. ADM, el segundo mayor comerciante de granos del mundo, experiment un aumento del 65% en sus ganancias de 2007, llegando a un rcord de 2.200 millones de dlares. Charoen Pokphand Foods, de Tailandia, es una importante empresa asitica; para este ao anuncia un aumento impresionante de sus ingresos, que calcula en 237%.

Tabla 2. Aumento de las ganancias de algunos de los principales comerciantes mundiales de granos

Compaa Beneficios 2007 (US$) en millones Aumento con respecto a 2006

Cargill (Canad) $2.340 36%
ADM (EEUU) $2.200 67%
ConAgra (EEUU) $764 30%
Bunge (EEUU) $738 49%
Noble Group (Singapur) $258 92%
Marubeni (Japn) $90* 43%*

No est en esta lista Louis Dreyfus (Francia), un comerciante privado de commodities agrcolas, con ventas anuales que superan los US$ 22.000 millones, que no aporta informacin acerca de sus ganancias.

* Los datos son solo de la seccin Agri-Maine de Marubeni

Las grandes firmas mundiales procesadoras de alimentos, algunas de las cuales actan adems en la comercializacin, tambin se estn llenando los bolsillos. Las ventas mundiales de Nestl crecieron un 7% el ao pasado. "Lo veamos venir, as que nos protegimos comprando materias primas por anticipado", dice Franois-Xavier Perroud, vocero de Nestl.[17] Los mrgenes estn subiendo tambin en Unilever. "Las presiones sobre los commodities han aumentado radicalmente, pero hemos logrado compensarlas con medidas en materia de precios adoptadas oportunamente y con los rditos permanentes que nos han dado nuestros programas de ahorro", dice Patrick Cescau, miembro del Directorio de Unilever. "No sacrificaremos nuestros mrgenes ni nuestra participacin en el mercado".[|8] Las empresas de alimentos no parecen estar sacando su tajada a costa de las grandes empresas de venta al pblico. El rey de los supermercados del Reino Unido, Tesco, dice que sus ganancias aumentaron un 12,3% con respecto al ao anterior, un rcord alto. Otros almacenes importantes, como Carrefour de Francia y Wal-Mart de los Estados Unidos, dicen que las ventas de alimentos son el principal factor que contribuye al incremento de sus ganancias.[19] La divisin mexicana de Wal-Mart, Wal-Mex, que maneja un tercio del total de ventas de alimentos en Mxico, inform de un aumento del 11% en sus ganancias para el primer trimestre de 2008, mientras la gente hace manifestaciones callejeras porque no puede costearse ms las tortillas.[20]

Parece que casi todos los actores empresariales de la cadena mundial de alimentos estn ganando una fortuna con la crisis alimentaria. A las compaas de semillas y agroqumicas tambin les est yendo bien. Monsanto, la mayor firma de semillas del mundo, declar que las ganancias generales aumentaron un 44% en 2007 con respecto al ao anterior.[21] DuPont, la compaa mundial de semillas nmero dos, dijo que sus ganancias por la venta de semillas en 2007 aument 19% con relacin a 2006, mientras que Syngenta, la empresa nmero uno de plaguicidas y nmero tres de semillas, obtuvo un 28% ms de ganancias en el primer trimestre de 2008.[22]

Esos rcords de ganancias no tienen nada que ver con algn valor nuevo que estn produciendo esas empresas y tampoco son ganancias inesperadas recibidas de algn brusco cambio de la oferta y la demanda. Es un reflejo del poder extremo que esas intermediarias han acumulado con la globalizacin del sistema alimentario. ntimamente vinculadas con la formulacin de las normas de comercio que rigen el sistema alimentario actual y con un estrecho control de los mercados y de los sistemas financieros cada vez ms complejos a travs de los cuales opera el comercio mundial, esas empresas estn en una posicin perfecta para convertir la escasez de alimentos en pinges beneficios. La gente tiene que comer, cualquiera sea el costo.

La imperiosa necesidad de cambiar las polticas

El teln de fondo de esta situacin perversa del mercado alimenticio es el sistema financiero mundial, que en este preciso momento se tambalea en su endeble eje. Lo que el ao pasado comenz como una crisis localizada de prstamos hipotecarios en los Estados Unidos, se ha manifestado ahora en una situacin en la que se ha tomado conciencia de que los emperadores del sistema financiero mundial no tienen ropas. La economa mundial vive en base a una deuda que nadie puede pagar. Mientras los banqueros centrales y los ejecutivos de Lear Jet tratan de improvisar parches para revertir la desconfianza, el mensaje subliminal es que el sistema est en bancarrota y nadie en el poder quiere tomar las riendas. Ni el FMI, ni el Banco Mundial, y del Grupo de los 8 en junio no esperemos mucho ms que el oropel de las relaciones pblicas. Es el mismo tema con los alimentos: una elite ideolgica ha obligado a nuestros pases a abrir drsticamente los mercados y dejar que rija el libre mercado, para que unas pocas megaempresas, inversionistas y especuladores puedan hacer mucho dinero. El neoliberalismo, acompaado de la corrupcin galopante que azota a nuestros pases y los sistemas comerciales, ha perdido todo viso de legitimidad en tanto ha causado estragos en el centro mismo de nuestras necesidades ms bsicas: la capacidad de alimentarnos. El ejemplo ms aberrante de cun fuera de lugar estn esos idelogos es que muchos estn comenzando a reclamar abiertamente mayor liberalizacin del comercio como solucin a la crisis alimentaria, y llegan incluso a proponer que se cambien las normas de la OMC para impedir que los pases impongan restricciones a las exportaciones de alimentos.[23]

El presidente del Banco Mundial, Robert Zoellick, intent convencer al mundo con su exhortacin de establecer un "Nuevo Acuerdo" para resolver la crisis alimentaria. Pero el sonsonete de sus relaciones pblicas, replicado entusiastamente por otros organismos, representa tan solo ms de lo mismo: ms liberalizacin del comercio, ms tecnologa y ms ayuda. La crisis alimentaria actual es el producto directo de dcadas del tipo de polticas que ahora debemos erradicar. Si bien es necesario aplicar medidas inmediatas para bajar los precios de los alimentos y hacer que los alimentos lleguen a quienes los necesitan, tambin es imperioso dar un giro radical en la poltica agrcola de manera que los pequeos agricultores de todo el mundo tengan acceso a la tierra y puedan vivir de lo que ella les da. Necesitamos polticas que apoyen y protejan a los agricultores, pescadores y otros sectores que producen alimentos para sus familias, para los mercados locales y para la gente de las ciudades, en lugar de un mercado de commodities internacional abstracto y un minsculo clan de ejecutivos de empresas. Y necesitamos fortalecer y promover el uso de tecnologas basadas en el conocimiento y el control de quienes saben cmo hacer crecer los alimentos: las comunidades locales. Dicho de otra manera, necesitamos soberana alimentaria, ya -del tipo de la que definen y dirigen los propios pequeos agricultores y pescadores.

En todo el mundo ha habido movimientos sociales que han estado luchando durante dcadas para promover ese cambio de estrategia; pero en respuesta han sido desodos y calificados de obsoletos -cuando no a menudo reprimidos violentamente-- por quienes detentan el poder. Si hay algn atisbo de esperanza en esta crisis, es que esta situacin pueda revertirse. En algunos pases los gobiernos ya estn recurriendo a las organizaciones campesinas para trabajar con ellas en la reformulacin de sus polticas agrcolas. Otros estn comenzando a cuestionar el argumento fundamental de impulsar una mayor libertad de comercio. Los halcones neoliberales que estn en la cima de la pirmide de la poltica alimentaria mundial han perdido la credibilidad que de alguna manera pudieron haber tenido alguna vez. Es hora de que salgan del camino para que las visiones de soberana alimentaria y reforma agraria, que surgen de las bases, puedan ocupar su lugar y sacarnos de este lo infernal.

Por ms informacin:

FAO (Organizacin de las Naciones Unidas para la agricultura y la alimentacin). Situacin alimentaria mundial

Financial Times. "The global food crisis", mapa intercativo, actualizado al 21 de abril de 2008

Confdration Paysanne, " Les rvoltes de la faim dans les pays du Sud : l'aboutissement logique de choix conomiques et politiques dsastreux", Comunicado de prensa, 18 a abril de 2008

"UNCTAD official blames food crisis on structural adjustment programme", This Day, Lagos, 23 de abril de 2008, en: http://allafrica.com/stories/200804230375.html

Sobre soberana alimentaria: http://www.viacampesina.org y http://www.nyeleni2007.org

Sobre agrocombustibles: nmero 53 de Biodiversidad, GRAIN, julio de 2007, en: http://www.grain.org/biodiversidad/?type=39

notas:

1 Bloomberg, citado por la BBC, Londres, 14 de abril de 2008

2 "Action to meet Asian rice crisis", BBC, Londres, 17 de abril de 2008

3 Para ver informes diarios: http://www.riceonline.com En la medida que hay muchos exportadores asiticos de arroz fuera de juego, los pases necesitados de Asia y frica se estn volcando al mercado de EEUU, donde los precios estn por las nubes.

4 Brian Halweil, "Grain harvest sets record, but supplies still tight", Worldwatch Institute, Washington, D.C. En: http://www.worldwatch.org/node/5539

5 Katarina Wahlberg, "Are we approaching a global food crisis?", World Economy & Development en Brief, Global Policy Forum, 3 de marzo de 2008

6 Entrevista a un experto en polticas alimentarias, Radio Francia Internacional, Pars, 20 de abril de 2008

7 "ONU: inflacin en alimentos bsicos", BBC, Londres, 22 de abril de 2008

8 Sinclair Stewart y Paul Waldie, "U.S. food producers, speculators square off", Globe and Mail, Toronto, 23 de abril de 2008

9 Ibid. "Why grocery prices are set to soar", Globe and Mail, Toronto, 24 de abril de 2008

10 Paul Waldie, "Why grocery prices are set to soar", op cit

11 Bill Quigley, "USA role in Haiti hunger riots", Znet, US, 23 de abril de 2008, en:

12 Banco Mundial, "Can the world market for rice be trusted", Box 1 on p. 52 de: "Philippines: Agriculture Public Expenditure Review," Technical Paper, Banco Mundial, Washington. D.C., 2007: En: http://go.worldbank.org/TGRSK19300

13 Postasa y fosfatos son dos de los principales ingredientes de los fertilizantes qumicos.

14 David Ebner, "Saskatchewan: A lot more than wheat," Globe and Mail, Toronto, 11 de abril de 2008

15 John Partridge y Andy Hoffman, "China deal sends Potash soaring," Globe and Mail, Toronto, 17 de abril de 2008

16 "Cargill income up sharply in third quarter" World Grain, Kansas, 14 de abril de 2008

17 "Tightening belts", The Economist, Londres, 10 de abril de 2008

18 Jonathan Sibun, "Unilever profits surge despite price pressures", The Telegraph, Londres, 3 de noviembre de 2007, y, "Get set for more price hikes: Unilever chief", Business Standard, India, 16 de marzo de 2008.

19 Foo Yun Chee, "Major European retailers post higher profits for 2007", Reuters, 6 de marzo de 2008

20 Associated Press, "Wal-Mart de Mexico's 1Q profits rise 11 percent on higher sales, cost controls", 8 de abril de 2008

21 Monsanto Company, Informe anual, 2007.

22 DuPont, Informe anual 2007, y "Syngenta anuncia cifra negocio en progresin 28 por ciento primer trimestre", EFE, 22 de abril de 2008

23 Isabel Reynolds, "WTO should pressure food exporters - Mandelson", Reuters, 23 de abril de 2008


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