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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 26-06-2008

Morir de hambre, morir de sed
Las crisis convergentes de los alimentos y del agua

Jo-Shing Yang
CounterPunch

Traducido del ingls para Rebelin por Germn Leyens


En los ltimos meses, crisis alimentarias y disturbios por alimentos en todo el mundo han dominado los titulares de los peridicos y capturado la atencin de los medios de informacin y de los dirigentes polticos del globo. Aumentos de precios de los alimentos y de las materias primas hunden a unos mil millones de personas en todo el mundo cada vez ms profundo en la pobreza y las llevan al borde de la desnutricin e incluso la inanicin forzando a esas masas de gente angustiada a protestar en las calles. Por fin los dirigentes del mundo estn prestando atencin al sufrimiento de los crnicamente pobres y hablan ahora de crisis alimentarias que hacen estragos en las vidas de los desesperadamente pobres. A estas alturas, la mayora de la gente sabe que los motivos para los mayores precios de los alimentos son los mayores precios del petrleo (que afectan a los insumos agrcolas basados en el petrleo, tales como fertilizantes, pesticidas), mayores precios del transporte de alimentos, el desvo de maz y otros productos agrcolas para producir etanol y otros biocombustibles; ms demanda de alimentos de la clase media emergente de China e India (y sus deseos de subir por la cadena alimentaria, de comer ms carne, huevos, y productos lcteos), y sucesos climticos extremos asociados con el calentamiento global. Poca gente ha asociado la escasez de alimentos con la escasez de agua es decir, aparte de unos pocos artculos escritos por analistas y expertos en agua (por ejemplo, la relacin establecida por Fred Pearce entre la escasez de agua y las crisis alimentarias).

Despus que los grandes bancos de inversin y especuladores de Wall Street han hecho subir los precios de alimentos, petrleo y otras materias primas, estn apuntando al prximo recurso de importancia: el agua. Goldman Sachs insta a los inversionistas a concentrarse en el sector de alta tecnologa de la industria global del agua de 425.000 millones de dlares, porque el agua es el petrleo del prximo siglo. reas potenciales de inversin para Wall Street incluyen a los fabricantes o prestadores de servicios de equipos de filtracin de agua, desinfeccin ultravioleta, tecnologa de desalinizacin basada en membranas, medidores de agua automatizados, y otros nichos especializados en la reutilizacin de aguas servidas (The Telegraph, 6 de junio de 2008). Goldman Sachs tambin public una grfica llamada Mayor rendimiento del sector del agua en relacin con S&P 500, mostrando tendencias de 2000 a 2008 en las que el ndice del sector del agua subi a 400 mientras S&P 500 se qued en, o por debajo de, el nivel de 100 (valores rebasados a 100).

Existe una crisis convergente en ciernes de los alimentos y del agua, con ocho tendencias extremadamente inquietantes e interrelacionadas en el agua, como sigue:

Segn la regin bajo estudio, cualquiera, o una combinacin, de estos factores afectar los suministros, la entrega, y en tratamiento de agua fresca en los prximos aos. Tambin afectarn a la produccin agrcola y de alimentos para miles de millones de personas en todo el mundo. Basta la concentracin en solo dos factores de calentamiento global y de la disminucin de acuferos, como sigue, para darnos suficientes preocupaciones sobre la sostenibilidad y el futuro de la produccin agrcola.

Algunos hechos:

El agua es la base de la agricultura no slo en el cultivo de alimentos, sino tambin en su elaboracin. El agua es el fundamento de las ciudades modernas y de sistemas de saneamiento urbanos desde nuestra fontanera domstica hasta plantas centralizadas de tratamiento de aguas servidas. El agua es la base de las industrias y de la manufactura. El agua sustenta la naturaleza, la fauna y la flora. En esencia, la humanidad puede vivir sin petrleo aunque de manera ms primitiva pero no puede sobrevivir sin agua. A pesar de su importancia, el tema del agua ha sido integrado con poca frecuencia en nuestras discusiones de las crisis alimentarias, excepto cuando hablamos brevemente del calentamiento global y de las sequas extremas que afectan a las regiones donde hay cultivos. Entrevistada por el New York Times (2 de junio de 2008), Barbara Helferrich, portavoz del Directorado del Medioambiente de la Unin Europea, dijo: El agua ser el tema ecolgico de este ao el problema es urgente e inmediato. Si ya hay escasez de agua en la primavera, se sabe que va a ser un verano realmente malo. Un escritor sobre el medio ambiente basado en el Reino Unido, Fred Pearce, escribi recientemente que la escasez de agua es una causa importante para las fallas en la produccin agrcola que resulta en escasez de alimentos: por ejemplo: Ucrania, Australia, China, India, y Egipto han estado agotando sus ros y aguas subterrneas hasta el punto que los agricultores ya no pueden irrigar sus cultivos por lo tanto, la produccin agrcola ser reducida. El conocido analista Lester Brown ha estado prediciendo que la escasez de agua agravar an ms la escasez de alimentos en numerosos pases.

Goldman Sachs anunci que el agua ser el petrleo del prximo siglo

Por lo tanto tenemos que preguntar; qu hay respecto al agua en medio de esta precaria economa global y la creciente fragilidad del mundo natural? Cmo afectar la escasez y la volatilidad del suministro de agua a la produccin de alimentos y a las crisis alimentarias? Una similitud entre el petrleo y el agua es la de la disminucin del suministro y el rpido crecimiento de la demanda. Con la escasez, aparecen conflictos y guerras este punto lo dej en claro el libro de Michael Klare publicado en 2002 Resource Wars [Guerras por recursos]. Adems, muchos otros analistas desde los que trabajan para la CIA a los de Naciones Unidas y de la revista Forbes han predicho hace tiempo que el agua es el principal recurso por el que las naciones irn a la guerra. El prncipe heredero holands Willem-Alexander fue el anterior presidente del Foro Mundial del Agua en 2001; tambin es el nieto mayor del prncipe Bernardo de Holanda, fundador del grupo elitista, altamente secreto, llamado los Bilderberg en los aos cincuenta; su madre, la reina Beatriz, es tambin miembro de los Bilderberg y principal accionista de Royal Dutch Shell. El antiguo Secretario General de la ONU, Boutros Boutros-Ghali tambin dijo: El agua ser ms importante que el petrleo en este siglo y que el agua es el prximo petrleo por el que las naciones librarn guerras. El difundo senador estadounidense, Paul Simon dijo: Las naciones van a la guerra por el petrleo, pero hay sustitutos para el petrleo. Cunto ms difciles de resolver podrn ser guerras que sean libradas por el agua, un recurso an ms escaso para el que no hay sustituto?

El vnculo entre el agua y los alimentos es evidente: sin agua, no puede haber una agricultura irrigada. Segn el Telegraph en junio de 2008: Una escasez catastrfica de agua podra ser una amenaza an mayor para la humanidad en este siglo que los aumentos de los precios de los alimentos y el agotamiento implacable de las reservas de energa, segn un panel de expertos globales en la conferencia Los cinco principales riesgos de Goldman Sachs.

Es ampliamente conocido que el genocidio en Darfur ha sido agravado por la competencia por recursos de agua y tierra entre nmadas rabes y agricultores africanos ya que sequas inducidas por el calentamiento global agravaron la desertificacin en el norte de Darfur durante dos dcadas. Veremos en el futuro cercano, disturbios por agua y guerras por agua o incluso genocidios y conflictos que se enmascaran como tnicos/tribales o religiosos cuando el conflicto real estall por el agua? Qu debiera preocuparnos y qu deberamos hacer ahora para prevenir las crisis futuras por el agua? Concentrmonos en dos crisis inquietantes por el agua, la del calentamiento global y la de los acuferos que se agotan.

Clima extremo, incertidumbres climticas, y volatilidades en las precipitaciones

A pesar de los actuales debates cientficos sobre si el calentamiento global es causado por el hombre o si es un ciclo planetario natural, una cosa es segura para los cientficos: este cambio climtico no es una anomala temporal. El calentamiento global se agravar en las prximas dcadas. El clima se har ms extremo e imprevisible en muchas partes del mundo: por ejemplo, en junio, hemos visto catastrficas inundaciones en Iowa y en otros sitios del Medio Oeste de EE.UU., que devastaron la siembra de maz de 2008. Los glaciares se derretirn an ms rpido, reduciendo an ms los suministros de agua fresca en muchas regiones. Las precipitaciones se harn an ms imprevisibles; mientras algunas partes del mundo recibirn ms agua mediante inundaciones y tormentas, otras sufrirn un suministro reducido de aguas subterrneas e incluso sequas. Mientras los analistas han citado anomalas climticas temporales (Washington Post, 30 de mayo de 2008, refirindose a sequas en Australia) como una razn para el agudo aumento de los precios de los alimentos, el calentamiento global no es un fenmeno climtico temporal que afecta a las regiones productoras agrcolas del mundo. En breve, las sequas, inundaciones, tormentas, huracanes, y los modelos climticos extremos en todo el globo no son eventos a corto plazo. Globalmente, el clima extremo ser agravado an ms por la intensificacin del calentamiento global en la prxima dcada. Los modelos climticos descontrolados y extremos sern algo permanente limitando a su vez el suministro de agua fresca y la produccin de alimentos en muchas regiones productoras de alimentos.

En enero de 2005, el Centro Nacional de Investigacin Atmosfrica de EE.UU. (NCAR) public nuevos anlisis vinculando la creciente temperatura global al clima extremo, diciendo que el rea afectada por serias sequas en la Tierra se ha ms que duplicado desde los aos setenta y comienzos de los aos dos mil y que sequas generalizadas ocurrieron en el oeste y el sur de frica, el este de de Australia, gran parte de Asia y Europa, y Canad (Journal of Hydrometerology, 2005). Las sequas y las inundaciones son eventos climticos extremos que probablemente cambien ms rpido que el clima promedio, dice Aiguo Dai de NCAR. Porque son de los desastres naturales ms costosos del mundo y afectan a cantidades muy grandes de personas cada ao, es importante monitorearlos y tal vez predecir su variabilidad.

Unos pocos ejemplos de cmo el calentamiento global ha afectado la produccin de alimentos y conflictos por recursos en todo el mundo, son los siguientes:

La desertificacin es uno de los temas medioambientales ms desatendidos de la actualidad, agravada por el calentamiento global. La desertificacin es un problema crtico porque afecta la productividad de tierra arable y, consecuentemente, la produccin de alimentos. Naciones Unidas ha estimado que ms de 250 millones de personas son afectadas directamente por la desertificacin en 110 pases que ocupan un tercio de la superficie de la Tierra (esta cifra incluye a 135 millones de personas en peligro de ser expulsadas de sus tierras) y el sustento de mil millones de personas est en peligro. El que se est degradando un 70% de las tierras secas agrcolas, en peligro de desertificarse, conlleva un precio de 42.000 millones de dlares por ao. La desertificacin adems agrava la escasez de agua y degrada la tierra hasta el punto que ya no es productiva.

Los cientficos pronostican que mientras el calentamiento global calienta el planeta, el clima ser ms hmedo en algunos lugares y ms seco en otros. La peor parte de esos cambios del tiempo y de modelos voltiles de precipitacin dejar a millones de personas sin suministros fiables de agua fresca para beber, la irrigacin agrcola, y la energa hidrulica. El calentamiento global significa devastacin para el futuro del agua y la agricultura de la mayora de los pases. Es obvio en consecuencia que tenemos que contar con que el calentamiento global disminuir la disponibilidad de agua fresca a largo plazo, lo que a su vez reducir tambin simultneamente la produccin de alimentos y empeorar la situacin alimentaria y el hambre en muchos pases en desarrollo.

Un futuro de ms hambre debido a nuestra extraccin insostenible de aguas subterrneas

Habitualmente cuesta 1.000 toneladas de agua para producir 1 tonelada de cereal. Se estima que casi un 10% del suministro global de alimentos (160 millones de toneladas de cereales) es producido actualmente mediante la prctica insostenible de extraer aguas subterrneas segn USAID. Pero el agotamiento del agua subterrnea no es slo una amenaza para la futura produccin de alimentos contribuye al aumento del nivel del mar. Por ejemplo, investigadores que publican en Hydrogeology Journal, establecieron que las extracciones estimadas de aguas subterrneas en el mundo son entre 750 y 800 km3/ao, y que esta masiva cantidad de agotamiento de acuferos puede resultar en un aumento del nivel del mar:

En todo el mundo, la magnitud de la extraccin de aguas subterrneas de su depsito puede ser tan grande que llegue a constituir un causante cuantificable del aumento del nivel del mar. Por ejemplo, el volumen total extrado del acufero de High Planes equivale a cerca de 0,75 mm. o sea un 0,5% del aumento observado del nivel del mar durante el Siglo XX. La reduccin de la futura extraccin de aguas subterrneas (y el aumento del acopio de agua subterrnea) pueden ayudar en pequea escala a reducir futuros aumentos del nivel del mar. (Konikow and Kendy, 2005)

La extraccin insostenible de las aguas subterrneas y del acufero agravar los efectos de modelos voltiles de precipitaciones sobre la agricultura. El agotamiento de acuferos en unos pocos pases productores de cereales y alimentos con gran poblacin a saber: EE.UU., Mxico, China, e India es brevemente resumida como sigue:

El agua es parte integral de una agricultura irrigada altamente productiva. Sin un suministro adecuado de agua, la produccin de cosechas aumentar en todo el globo. Ante el calentamiento global asociado con el clima extremo, la agricultura tambin ser adversamente afectada. Esta semana los precios del maz llegaron a niveles de precio rcord, estratosfricos, al conocerse las noticias diarias de las catastrficas inundaciones de Iowa, Illinois, Wisconsin, y en otros sitios a lo largo del ro Mississippi River, y que los agricultores perdern la temporada de siembra debido a la tierra empapada por las inundaciones.

Hasta ahora ni siquiera hemos comenzado a discutir los serios problemas de la contaminacin del agua de superficie y del agua subterrnea, la privatizacin de los derechos sobre las aguas, la apropiacin de recursos acuticos por corporaciones, la infraestructura acutica que se derrumba, la mala administracin del agua por municipalidades en todo el mundo, el aumento de la inflacin global de los productos qumicos y los insumos para el tratamiento del agua potable y de las aguas servidas, la creciente demanda, y el aumento de la presin sobre las fuentes existentes de agua a travs de crecientes demandas de los consumidores de alimentos intensivos en su uso de agua (es decir carnes, productos lcteos, huevos), y el debilitamiento de las regulaciones gubernamentales para tratar la calidad del agua y el acceso al agua. Al analizar la condicin del agua, vemos un futuro bastante sombro de ms hambre para los pobres del mundo.

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Jo-Shing Yang es autor de Ecological Planning, Design, and Engineering. Solving Global Water Crises: New Paradigms in Wastewater and Water Treatment. Small and On-Site Systems for Community Water Self-Sufficiency and Sustainability. Correo electrnico: [email protected]

http://www.counterpunch.org/yang06212008.html



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