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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 09-10-2008

La venganza de Karl Polanyi

Fred Halliday
Rebelin


En la dcada de 1930 escribi que los mercados deben ser regulados y gestionados por los estados

De todos los grandes libros que he utilizado en mis clases en el transcurso de las dos o ms ltimas dcadas, pocos pueden compararse a la magnfica y estimulante obra publicada por Karl Polanyi en 1943, La gran transformacin. Se trata de un imaginativo y amplio trabajo de sociologa histrica que analiza el auge del mercado capitalista moderno desde la revolucin industrial inglesa de finales del siglo XVIII (la "gran transformacin" a la que hace referencia el ttulo) hasta las convulsiones de las dcadas de 1920 y 1930 y el estallido de la Segunda Guerra Mundial. Debera ser lectura obligatoria para todos los interesados en la gestin y el anlisis de la crisis contempornea del sistema financiero mundial.

El libro de Polanyi proporciona un relato absorbente, aunque algo digresivo, del modo en que funcionan los mercados modernos y, en particular, de su inestabilidad estructural y sus inexorables vaivenes y oscilaciones. Poniendo en duda la idea de que haba algo "natural" o universal en el mercado moderno y sin dedicar tiempo a las elucubraciones sobre una "mano oculta", Polanyi hizo hincapi en las bases culturales y polticas de los mercados. Puso de manifiesto que lo que haba dado lugar a ese complejo fenmeno, generador a la vez de riqueza y de inestabilidad y pobreza, era el resultado concreto de la sociedad industrial moderna. Escribiendo como escriba durante las secuelas de la Gran Depresin, en la dcada de 1930, que desemboc en el estallido de la guerra, su conclusin era un producto de la opinin liberal del momento, bien fundada, abierta y socialdemcrata: los mercados, entidades humanas y contingentes, deben ser regulados y gestionados por los estados. No hay nada parecido a una "mano oculta". Un mercado "puro" y sin restricciones no puede ni debe existir.

A lo largo de su vida, Polanyi (que muri en 1964 en Canad) critic, tanto en Austria como en Estados Unidos, la falta de realismo de las ideas econmicas dominantes. Sin embargo, la tradicin encarnada por l qued marginada, y los financieros y especuladores del mundo de la prctica y la mayora de los economistas del mundo acadmico se dedicaron a promover la idea de que los mercados son, a largo plazo, mecanismos autorregulados y, de algn modo, "naturales". Se generaron montaas de palabras y expresiones con el fin de respaldar y perpetuar dicha afirmacin: "ajustes del mercado", "autocorreccin natural", "leyes de hierro del comercio y las finanzas", unas "fuerzas del mercado" supuestamente inevitables y muchas cosas ms..., esa clase de paparruchas con afn disculpatorio que hemos escuchado y ledo un da tras otro a lo largo de muchos aos en las noticias econmicas de la radio, la televisin y los medios de comunicacin impresos. El mayor de los mitos ha sido, claro est, el de un supuesto "libre mercado", como si el mercado moderno se hubiera visto alguna vez libre de garantas estatales, a saber, de seguridad, derecho internacional, control y reglamentacin del trabajo; y como si pudiera decirse que un sistema en el que el poder est distribuido de un modo tremendamente desigual e inestable garantiza la "libertad" de la mayora de las personas sometidas a l.

Si bien el punto lgido de semejante glorificacin y cosificacin "neoliberal" de los mercados se produjo en los aos Reagan-Thatcher de la dcada de 1980, la tendencia pareci quedar confirmada por la cada de las economas planificadas socialistas a principios de la dcada de 1990, el auge de la tecnologa de la informacin y el ascenso de China. Ahora bien, frente a esa idea de las finanzas en tanto que esfera autnoma de la actividad econmica, los seguidores de la tradicin de Polanyi han sostenido que ningn sistema econmico, ya sea industrial, financiero o agrcola, puede funcionar sin el papel activo del Estado. La aspiracin de tales autores era, como ocurri con pensadores anteriores como Adam Smith, David Ricardo y Karl Marx, reunir el estudio de la poltica, del Estado, y el estudio de la economa, de los mercados. As, las prescripciones polticas fueron que el Estado moderno tena que fomentar y proteger los mercados, del mismo modo que proporcionaba servicios pblicos para garantizar la seguridad de los viajes y el transporte, la estabilidad de las monedas, la promocin de la educacin y la investigacin cientfica, as como todos los dems respaldos esenciales - y con frecuencia no reconocidos- que suministraba el Estado, incluso en las sociedades ms supuestamente partidarias del laissez faire del mercado capitalista. La hybris, el cegador orgullo, de los dirigentes financieros y los encargados de formular polticas de los ltimos aos no slo reside en la creencia de que, uno tras otro, los conjuntos de prcticas falaces y de sistemas desmedidos de prstamo podan sostenerse, sino en la creencia de que haban creado algo que se corresponda con un orden "natural" y, por ello, implcitamente, "eterno". Por encima de todo, la verdadera hybris ha consistido en no haber ledo la historia ni, en particular, La gran transformacin. Ahora, en estos momentos dramticos en que durante las ltimas semanas hemos presenciado una intervencin sin precedentes del Estado estadounidense y sus homlogos europeos en los mercados financieros, la validez de lo defendido por Karl Polanyi y sus seguidores, por encima de todo la fragilidad y la artificialidad de los mercados, ha quedado demostrada a los ojos de todos. Polanyi podra advertirnos adems de que, como en pocas anteriores en que los mercados se excedieron y tuvieron que verse corregidos por los Estados, tambin esta vez cabe una reaccin desmesurada: el supuesto mecanismo de autocorreccin y bsqueda de equilibrio tambin era un mito. La falta de confianza y rumbo podra llevar a los estados demasiado lejos en la direccin opuesta. Quiz algn da, cuando no estn cegados por la especulacin a corto plazo y la pura codicia, los encargados de controlar y dirigir las economas podran decir algo acerca de esas entidades supuestamente "naturales" y "libres" que dicen manejar.

F. HALLIDAY, profesor-investigador de la ICREA (Instituci Catalana de Recerca i Estudis Avanats) en el IBEI (Institut de Barcelona dEstudis internacionals)



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