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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 23-02-2009

Victor Kiernan, historiador de los imperios, del marxismo, la poltica y la poesa

Eric Hobsbawm
Sin Permiso


Victor Kiernan, que ha muerto a la edad de 95 aos, fue hombre de gran encanto natural y un asombroso alcance en su erudicin. Kiernan fue uno de los historiadores marxistas britnicos de la dcada de 1930 y 1940. Si esta generacin ha sido considerada por el destacado especialista acadmico alemn H. U. Wehler como el factor principal que explica "la repercusin mundial de la historiografa inglesa desde los aos 60", se debi en buena parte a la influencia de Victor. Aport a los debates del grupo de historiadores del Partido Comunista entre 1946 y 1956 la determinacin persistente, si bien siempre corts, de pensar por cuenta propia los problemas de la cultura y tradicin de clase, cualquiera que fuese la postura ortodoxa. Sigui siendo leal al marxismo flexible y abierto del grupo al que tanto haba contribuido.

Enormemente influyente gracias a sus obras sobre la era del imperialismo, fue tambin, casi sin duda, el nico historiador que tradujo a poetas del siglo XX en lengua urd y escribi un libro sobre Horacio, el poeta latino, cuyas obras, al igual que Witold Kula, el historiador marxista polaco, llevaba siempre consigo en sus viajes.

Como varios de sus contemporneos entre los historiadores marxistas, tales como Christopher Hill, Rodney Hilton y Edward Thompson, provena de un ambiente de inconformismo religioso. En su caso, de una familia congregacionista de clase media baja de Ashton-on-Mersey, aunque en su poca de miembro del Trinity College de Cambridge usara su apellido irlands como excusa para justificar su falta de celo por la monarqua britnica.

Kiernan arrib al Trinity College procedente de un instituto de secundaria de Manchester en 1931 y all permaneci durante siete aos, primero como estudiante, despus como licenciado e investigador y desde 1937, como miembro (fellow), siempre con excepcional brillantez. En 1934, ao de su licenciatura (con las mximas calificaciones, en Historia), ingres en el Partido Comunista, en el que permanecera 25 aos. Su primer libro, British Diplomacy in China 1880-1885 (1939), ya anunciaba su inters sistemtico por el mundo exterior a Europa.

A diferencia de su camarada del Trinity, John Cornford (1), sobre quien escribi con notable perspicacia, mantuvo un discreto perfil pblico entre los miembros del Partido Comunista en Cambridge. Slo era probable que se lo encontrasen quienes mantenan algn interes especial, con su rostro juvenil encima de la bata, en medio de cordilleras de libros sobre el suelo del tico del Great Court del Trinity. As fue, porque pronto pas ocuparse del "grupo colonial", que oficialmente no exista, sucediendo en ello al canadiense E.H. Norman, posteriormente distinguido historiador del Japn, diplomtico y finalmente vctima de la caza de brujas de McCarthy en los Estados Unidos, y primero de una serie de historiadores comunistas (y luego ex-comunistas) que se haran cargo de los "coloniales" -en su abrumadora mayora del sur de Asia- hasta 1939.

El marxismo y la irresistible amistad de los indios llev a Victor a emplear uno de sus cuatro aos de fellowship en el Trinity en visitar el subcontinente. En teora, se trataba de "observar la escena poltica de ms de cerca y con planes de estudiarla histricamente", adems de ser portador de un documento del Comintern para el Partido Comunista de la India.

All se quedara hasta 1946, principalmente en calidad de profesor en un colegio sij y, un tanto inesperadamente, tambin en Lahore, del Atchinson College, bastin del raj (2) y sus rajs. Regres "leyendo a Tucdides y su guerra del Peloponeso" en su camarote, con un cargamento de amistades, una pasin permanente por los grandes poetas (amn de progresistas) en lengua urd, Iqbal y Faiz, a los que tradujo, y sin aparente vestigio de su breve matrimonio con Shanta Gandhi, a la que haba conocido en Londres en 1938. Pocos de sus amigos britnicos llegaron siquiera a saberlo ni esperaban ver a este prototipo de profesor soltern emparejado, hasta su segundo y afortunado matrimonio con Heather Massey en 1984.

Volvi al Trinity como comunista contumaz, pero crtico, con grandes planes para una obra marxista sobre Sakespeare. Su supervisor acadmico denunci su posicin poltica cuando busc trabajo en las universidades de Oxford and Cambridge, pero - as era la Gran Bretaa de 1948 - no le import que tan encantador subversivo contaminase el departamento de Historia de la Universidad de Edinburgo. All permaneci hasta su jubilacin de la ctedra en 1977, cmodo segn todos los indicios, aunque no con el mundo cultural posterior a 1945, salvo por lo que respecta a cierta ciencia-ficcin. De sus largos paseos en bicicleta por las Pentland (3) regresaba a su apartamento en la alto de unas austeras escaleras en la parte nueva de la ciudad, para escribir, entre otras cosas el diario que llevaba desde 1935, y asombrar a estudiantes y amigos admiradores al sorprenderse de que no supieran tanto como l.

Se asent en la dcada de 1950 publicando sobre toda clase de temas: de Wordsworth a Faiz, del evangelismo a los mercenarios y la monarqua absoluta, los problemas del Asia indo-central, el Paraguay y la "guerra del Pacfico" de Chile, Peru y Bolivia, sin olvidar un estudio a fondo de la revolucin espaola de 1854. En los aos 60 descubri un don nico para formular preguntas de Historia y sugerir respuestas, aportando y encajando una variedad incomparable de erudicin, constantemente ampliada gracias a que se trataba de uno de los grandes lectores de nuestro tiempo. Se convirti en el maestro de la cita perfectamente escogida inserta en el estudio general, recatado pero inflexible, de una escena global. Ningn otro podra haber producido las extraordinarias obras sobre la era de los imperios occidentales que escribi desde mediados de la dcada de 1960, y por las que le recordar principalmente, en particular por The Lords of Human Kind: Black Man, Yellow Man and White Man in an Age of Empire (1969).

Con la edad se increment su produccin y la variedad de sus escritos. Como coeditor de A Dictionary of Marxist Thought (1984), redact entradas sobre agnosticismo, cristianismo, los imperios en la poca de Marx, hinduismo, historiografa, intellectuales, Paul Lafargue, nacionalismo, M. N. Roy, religin, revolucin y guerra. Antes de que terminase el siglo XX haba publicado libros con temas como State and Society in Europe 1550-1650 (1980), The Duel in European History (1989), Tobacco: A History (1991), Shakespeare Poet and Citizen (1992), Eight Tragedies of Shakespeare (1996) y Horace Poetics & Politics (1999) sobre su admirado poeta.

Para celebrar su noventa cumpleaos, el futuro secretario general del Partido Comunista (marxista) de la India edit una seleccin de los escritos y recuerdos de Victor sobre el subcontinente ms cercano a su corazn que cualquier otra parte del mundo del siglo XX.

Le sobrevive Heather, su mujer.

NOTAS:

(1) Poeta comprometido y destacado miembro del Partido Comunista en Cambridge, John Cornford muri en combate como miembro de la XIV Brigada Internacional durante la batalla de Lopera (Jan) en diciembre de 1936.

(2) "Raj" es el nombre que reciba la administracin colonial britnica en el subcontinente indio.

(3) Las colinas Pentland, un gran parque regional en los alrededores de Edinburgo.



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