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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 09-05-2009

La fuerza que mueve a una nacin
Bombas nucleares o luz solar?

Manuel Garca, Jr.
CounterPunch

Traducido del ingls para Rebelin por Germn Leyens


La Instalacin Nacional de Ignicin (NIF), del tamao del hangar para un dirigible, contiene una serie de 192 haces de lser, cuyos rayos pulsados son amplificados a amplia potencia, y rebotados a travs de un complejo sistema de espejos, para que converjan simultneamente sobre un objetivo del tamao de un guisante lleno de deuterio y tritio (istopos ms pesados de hidrgeno), con el propsito de comprimirlo hasta un punto en el que ocurren reacciones de fusin nuclear, y se produce energa neta. NIF est ubicado en el terreno del Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) a unos 50 km al este de San Francisco, California. La construccin de la NIF termin recientemente (31 de marzo de 2009), y comienza su programa planificado de operaciones. La construccin comenz en 1997, y fue retardada por numerosos problemas de diseo tcnico y mala administracin fiscal. Todos problemas surgieron del plan de subestimacin utilizado por el LLNL a fines de los aos noventa para lograr que NIF fuera aprobado por el Congreso de EE.UU.; la instalacin prometida para 2002-2003 por entre 1.100 millones y 1.200 millones de dlares en realidad tard el doble del tiempo y cuatro veces el coste. (Vea http://en.wikipedia.org/wiki/National_Ignition_Facility for an overview of NIF; sin embargo, la nota 44 es incorrecta.)

El columnista Thomas Friedman escribi recientemente una rapsodia sobre NIF en el New York Times, ofreciendo esencialmente un suplemento de publicidad sobre el potencial de la NIF para convertir la energa por fusin nuclear en realidad, con abundante energa para la nacin sin multas por gases invernadero ni preocupaciones por radioactividad. La hiprbole de Friedman fue reventada por Hugh Gusterson, en una crtica publicada por el Bulletin of Atomic Scientists. El punto significativo en la crtica de Gusterson es que la NIF es enteramente un programa de armas nucleares; Friedman no lo menciona. Todo el ruido sobre fusin, y la derrota del cambio climtico con un nueva tecnologa cambiadora del juego que provee energa ilimitada es una ilusoria promesa de algo gratis utilizada para propsitos publicitarios algo como la exageracin de Hollywood sobre Panavision y Cinemascope en los aos cincuenta.

Las bombas nucleares son artefactos con altos explosivos qumicos que implosionan masas de uranio o plutonio que tienen a su interior pequeos blancos esfricos de deuterio y tritio, a tales densidades que ocurren reacciones de fusin y fisin y se libera repentinamente una inmensa cantidad de energa por la conversin de la masa atmica en energa ( (E = m c-2). Las armas nucleares slo tienen valor funcional si su diseo es demostrado por algn ensayo. Este requerimiento ha motivado las numerosas pruebas nucleares realizadas desde 1945 por las naciones que mantienen arsenales nucleares. Se requiere una gran infraestructura especializada y una gran fuerza laboral tcnica para mantener una capacidad de armas nucleares. Un tal complejo de armas nucleares es un tem costoso en el portfolio de cualquier gobierno. El coste es un desincentivo para adquirir o mantener un arsenal de armas nucleares; otros desincentivos son las dificultades, peligros y riesgos de trabajar con grandes cantidades de material altamente radioactivo, y las numerosas dificultades polticas internacionales provocadas al esgrimir armas nucleares.

Puede mantener un gobierno un arsenal de armas nucleares a coste reducido y tambin circunvenir el peligro y los desincentivos polticos, eliminando la mayor parte de la infraestructura de pruebas de las armas y de la fuerza laboral, y confiando en su lugar en la realidad virtual de simulaciones informticas del rendimiento, comprobadas con experimentos extremadamente miniaturizados dentro de un laboratorio convenientemente ubicado? La NIF es la respuesta positiva de EE.UU. a esa pregunta. Otras potencias nucleares tienen o estn construyendo instalaciones similares, aunque ms pequeas.

Existen excelentes argumentos tcnicos en cuanto al motivo por el cual simulaciones informticas combinadas con instalaciones como la NIF nunca podrn duplicar la realidad de las pruebas de armas de tamao real, pero son de menor importancia porque el problema real existente es si las armas nucleares son verdaderamente necesarias. Pienso que no, y he presentado la justificacin en otro sitio. Si las armas nucleares son innecesarias para la implementacin de la poltica del gobierno, la NIF e instalaciones semejantes tambin son innecesarias.

Sin embargo, y si la voluntad popular de una nacin considerara que sus armas nucleares son necesarias, reemplazar satisfactoriamente su instalacin al estilo de NIF los ensayos a escala real? Ayudar a ese propsito, creando condiciones de extrema presin y temperatura en metales radioactivos (uranio 235 y plutonio) y no radioactivos, y comprimiendo micro-balones de deuterio y tritio hasta el punto de iniciar reacciones de fusin, de modo que las mediciones de micro-experimentos puedan ser comparadas con simulaciones informticas de ellos, y de esta manera corregir y refinar los cdigos informticos que modelan la intricada fsica. Esos cdigos podran entonces ser utilizados con algo ms de confianza para disear armas a escala real. Sin embargo, el salto predictivo de micro-experimentos a armas en escala real, sin los correspondientes ensayos a escala real, siempre dejar importantes dudas. De modo que siempre habr alguna experimentacin a mayor escala, aunque podra no llegar al punto de explosin. EE.UU. realiza pruebas subcrticas (bajo el punto de reacciones nucleares sostenidas en cadena) de artefactos radioactivos de tamao normal bajo tierra en el Emplazamiento de Pruebas de Nevada, para monitorear el arsenal nuclear en proceso de envejecimiento; y ensayos de la dinmica de implosin de artefactos de tamao normal, con sustitutos no reactivos de densidad similar a la de los materiales radioactivas en ojivas reales, que son realizados en la instalacin de Dual-Axis Radiographic Hydrodynamic Test en el Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo Mxico.

Pero en cuanto al potencial para la fusin pura, puede la NIF abrir una nueva era?, puede trascender su origen en las armas nucleares? Es bastante probable que la NIF termine por lanzar suficiente energa de luz de lser con suficiente rapidez a un objetivo de deuterio-tritio, y lo comprima hasta el punto de que libere ms energa nuclear mediante reacciones de fusin que la cantidad de energa de luz de lser que le ha sido aplicada. El logro de esa ignicin sera un primer paso en un prolongado proceso de desarrollo de un sistema prctico de generacin de energa. Ya que la radiacin nuclear sera emitida por el objetivo al reaccionar, los muros interiores de la cmara objetivo evacuada de la NIF interceptaran y contendran esa radiacin, y devendran reactivos. Es slo un problema de mantenimiento para la NIF, en vista del bajo ciclo de trabajo (unos pocos por semana), pero es un problema significativo de diseo para un generador prctico (varios ciclos por minuto), en el cual material fluyente o un revestimiento slido reemplazado peridicamente deben cubrir los muros para interceptar la radiacin nuclear y atmica y convertirla en calor y electricidad para su uso externo. Habr que deshacerse como desecho radioactivo slido del material de los muros que termina por degradarse porque es daado por la radiacin y llega a ser demasiado radioactivo. Hay muchas ideas sobre el diseo de los muros y el diseo de sistemas de Confinacin Inerte de la Fusin (ICF), pero las soluciones a estos problemas siguen pendientes.

Es una poltica pblica sensata invertir en la NIF como prototipo de un sistema de la ICF, a pesar del papel de la NIF relativo a las armas nucleares? Depende del tipo de sociedad que se quiera alimentar, y cundo se espera comenzar a hacerlo. Si se quiere alimentar una sociedad controlada por corporaciones con el mismo tipo de ideologa capitalista que reprime la democracia y las aspiraciones populares, como en el EE.UU. actual, y se est dispuesto a esperar otra generacin para sistemas prcticos de energa alimentada por fusin, la ICF es un uso sensato de dineros pblicos. Lo que vale en un sistema capitalista es acaparar el mercado o tener propiedad exclusiva. En ese tipo de sistema econmico, recursos esenciales como: energa, tipos de alimentos bsicos patentados (genticamente modificados), agua limpia, metales e hidrocarburos lquidos, son todos fuentes de beneficios para propietarios que pueden dispensar esos recursos a consumidores conectados mediante redes de distribucin a nodos centralizados de control de propiedad. Se prende una luz en el cuarto, se aplica energa (y se contribuye a la contaminacin) generada en otro condado, estado, provincia o nacin; y se enva el pago a su empresa de electricidad a la direccin de alguna agencia de cobro en otro punto distante.

Si uno prefiere organizar la sociedad de un modo socialista, o socialdemcrata, o sin clases, o por lo menos ms igualitario y ciertamente no controlado por corporaciones, donde el gobierno es un instrumento de la voluntad popular en lugar de un protector de plutcratas o corporacionistas, se preferir un sistema nacional de suministro de energa descentralizado, en el cual la generacin, control, almacenamiento y uso de energa sean todos locales. Y, querras que un tal sistema estuviera ahora mismo a tu disposicin. Es la energa solar, y el que se enlace las fuentes locales solares-elicas-hdricas en redes locales. Ya tenemos todos los conocimientos tcnicos para implementar un sistema semejante, en realidad una red nacional de micro-redes o redes locales. La energa solar concentrada como calor sobre tubos que lleven aceite a lo largo de ejes focales de concentradores parablicos, y que el aceite transfiera su calor a travs de un intercambiador de calor al agua, generando vapor, que por su parte mueve una turbina que impulsa un generador elctrico, puede producir electricidad de la luz solar con una eficiencia de un 1% a un 5%, permanentemente durante el da. La mejor esperanza para la NIF es que libere energa de fusin a aproximadamente un 10% de la energa elctrica suministrada cada vez para alimentar los lseres; y hay que recordar que la conversin del estallido de la fusin a energa til todava no ha sido solucionada.

La energa solar convertida en electricidad con una eficiencia de un 1%, sobre un 2% del rea terrestre de EE.II., generara un 100% de la energa elctrica utilizada por la nacin: 13.300 kilovatios por hora per cpita ((kWh/c) para 300 millones de personas, para toda la nacin 4 billones de kilovatios-horas (4 x 10 a la potencia de 12 kWh.) Es bastante probable que ms de un 2% del rea terrestre de EE.UU. consista de techos asoleados y de tierras marginales en reas de propiedad del gobierno, como ser bases militares, y podran fcilmente albergar un sistema nacional de energa solar-termal de propiedad pblica. El exceso de energa generada durante la luz diurna podra impulsar bombas que elevaran agua a grandes depsitos que seran evacuados para generar energa hidroelctrica para el uso nocturno. Otras formas de almacenamiento de energa incluyen bateras elctricas, aire comprimido y giroscopios. Obviamente, la capacidad agregada en una red solar nacional podra proveer energa para sintetizar combustible de hidrgeno (por ejemplo mediante hidrlisis del agua, ineficiente pero libre de combustin que genera CO2) para vehculos de transporte alimentados por motores termales (por ejemplo motores con pilas de combustible de hidrgeno para aviones a hlice, un coche deportivo para mi chochera) en lugar de bateras elctricas o rieles (como en sistemas de trnsito masivo por tierra).

La energa elica es la fuente ms abundante de energa no fsil, no nuclear, de la actualidad. El viento offshore (imaginad torres elicas en lugar de plataformas petrolferas) pueden suministrar mucha energa, y se ha estimado que el Reino Unido podra generar toda su energa elctrica con vientos del Mar del Norte, una fuente que probablemente ser eterna, en comparacin con el petrleo bajo ese mar.

Slo militares como los que tenemos actualmente (para amplias guerras coloniales, e intimidacin estratgica) querran seguir dependiendo fuertemente de combustibles de hidrocarburo (para aviones jet, tanques y barcos de guerra nuevos) y energa nuclear (para bases areas flotantes llamadas portaaviones, y las bases sumergidas de misiles, llamadas submarinos). El mejor futuro es con sistemas ampliamente distribuidos de generadores locales y personales de energa verde. Entrar en detalles en otras ocasiones, pero hay que darse cuenta de que no existen obstculos tcnicos, son todos polticos.

La NIF pertenece a la mentalidad que ve el taxmetro y la caja registradora (y sus expresiones ms complejas) como el propsito de la organizacin social. Despus de muchos aos y muchos miles de millones de dlares de dineros pblicos, puede llevar a una tecnologa energtica que produzca ms kilovatios hora. Pero, es poco probable que ese flujo de energa sea tan seguro, fiable, libremente disponible, aliviador de la pobreza y de superacin social como podra fcilmente serlo en la actualidad.

Para contactos con Manuel Garcia, Jr. escriba a: [email protected]

Manuel Garcia, Jr. es fsico en retiro. Su direccin de correo electrnico es: [email protected] Lea otros artculos de Manuel, o visite su sitio en Internet: http://dissidentvoice.org/

http://www.counterpunch.org/garcia05062009.html





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